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Esta es la primera pieza de “Historia negra, continuación”, una serie que explorará momentos fundamentales y figuras transformadoras de la cultura negra y examinará cómo el pasado da forma al presente y al futuro.

A principios del siglo XX, antes de que la Semana de la Historia Negra se convirtiera en el Mes de la Historia Negra, los maestros y niños afroamericanos de las escuelas de todo el Sur segregado pegaban imágenes de figuras célebres de la historia negra en las paredes de sus escuelas. Fue una afirmación pública de que la grandeza existía entre su pueblo a pesar de la opresión. Como mujer nacida después de la desegregación, en 1972, recuerdo los programas fotocopiados con una lista de nombres para celebrar: Sojourner Truth, WEB DuBois, Daniel Hale Williams, con datos que acompañan a cada uno. Incluso entonces, sabía que estos modelos de aspiración estaban destinados a protegerme contra cualquier sentimiento de inferioridad que pudiera surgir de no ver mi historia en los libros de texto o en las pantallas.

Aunque el mundo ha cambiado mucho durante el siglo pasado, celebrar a los héroes sigue siendo una parte importante y familiar del ritual del Mes de la Historia Negra. Es coherente con la forma en que los estadounidenses celebran la historia. Como señala el historiador Benedict Anderson en “Comunidades imaginadas”, su examen del surgimiento del nacionalismo, en una imaginación nacional el héroe solitario posee cualidades y habilidades que exceden lo que esperamos de un ser humano y S.E (y suele ser un él) invariablemente tiene éxito. En la historia de los Estados Unidos, dominar el paisaje y vencer a todos los oponentes (piense en George Washington y Davy Crockett) son los rasgos clásicos del héroe. El héroe se convierte en representante de la nación.

Los personajes históricos y políticos negros también se han convertido en héroes vencedores. Nobles, valientes y trascendentes, tienen historias notables. Temblamos de asombro ante el relato de Frederick Douglass escapando de la esclavitud e Ida B. Wells evadiendo por poco al Klan en Memphis, salvando su propia vida y luego, a través de su periodismo de investigación, en la práctica del linchamiento, salvando las vidas de innumerables personas. Martin Luther King Jr., que sobrevivió a amenazas, bombas y celdas de la cárcel antes de caer ante las balas de un asesino, se ha convertido en el héroe definitivo. Su descripción es mesiánica. Y aunque fue un miembro clave de un movimiento vasto y complejo, a menudo se lo presenta como singular. Así contamos la historia en la esfera pública estadounidense.

El héroe afroamericano es necesariamente más complicado que los “grandes héroes estadounidenses” de la corriente principal. Tanto estadounidense como negro en una nación racialmente opresiva, es una figura de doble conciencia, a menudo con propósitos contradictorios. Se proclama su grandeza para rechazar el concepto de inferioridad negra y afirmar su pertenencia a la nación, un signo de legitimidad. “Yo también canto América”, canta, como dijo Langston Hughes una vez.

O, en cambio, el héroe podría ser una figura salvadora, alguien como Malcolm X o Huey P. Newton, que rechaza la nación racista. Véase, por ejemplo, el abrazo de Marcus Garvey, el garveyismo y el movimiento Back-to-Africa a principios del siglo XX. Otro tipo de héroe negro es el que sobrevive a incontables brutalidades y vive para contarlo, acusando la supremacía blanca por su propia existencia.

Los héroes, como han señalado los historiadores y activistas durante generaciones, a menudo se vuelven míticos de formas preocupantes. El cambio social nunca lo realizan los individuos. El movimiento es un esfuerzo colectivo y el ideal romántico del héroe oscurece esa verdad. Los movimientos sociales recientes como el Movimiento por Vidas Negras han sido deliberados sobre describirse a sí mismos como sin líder o “con líder completo”, con el fin de enfatizar la importancia de la organización colectiva mientras rechazan el modelo del líder carismático masculino. “No estamos siguiendo a un individuo, ¿verdad? Este es un movimiento de líderes “, dijo a NPR Patrisse Cullors, cofundadora de Black Lives Matter Global Network en 2015.” Hay [are] grupos en el terreno que han estado haciendo este trabajo, y creo que apoyamos a esas personas “.

Estos organizadores ven la tradición del movimiento de derechos civiles como inspiración, como el Comité de Coordinación Estudiantil No Violento, que se orientó hacia modelos democráticos participativos, en lugar del modelo de la Conferencia de Liderazgo Cristiano del Sur de King, que se organizó de manera consistente con la Iglesia Protestante. Han aprendido una lección de las palabras de Ella Baker, la arquitecta del Comité Coordinador de Estudiantes No Violentos que a menudo se pasa por alto: “Las personas fuertes no necesitan líderes fuertes”.

La decisión de elegir modelos sin líder o con líder completo es una refutación del ideal del héroe tradicional: marcial, dominante y autoritario en estilo, si no sustancial. También reconoce las formas en las que tantas figuras importantes han sido excluidas de ser elegidas como héroes porque no se ajustan a la imagen estándar, ya sea por queer, inconformidad de género, feminidad o discapacidad mental o física. La práctica de pasar por alto a estas personas heroicas es irónica, dado que navegar por las desventajas a menudo requiere trabajos heroicos. Y aunque algunos de esos forasteros llegan a los anales, generalmente es solo si se los considera que “trascienden” sus cualidades humanas.

El ideal tradicionalmente limitado del héroe negro es un desafío tanto dentro de las comunidades negras como en la sociedad en general. Estas personas alabadas son ungidas como representantes de todas las personas negras e intérpretes del pensamiento negro, lo que aplasta las ideas ampliamente divergentes entre las personas negras sobre la economía política, los valores sociales, la teología, el racismo, la ley, etc. Figuras innovadoras como Colin Powell, Condoleezza Rice, el presidente Barack Obama y la vicepresidenta Kamala Harris están sujetas a un intenso debate político, tanto dentro de las comunidades negras como sin, sobre sus ideologías, sus roles en la política estadounidense y su relación con las comunidades de color, incluso cuando nosotros reconocer la importancia de ser un pionero “primero” de tal consecuencia. Nadie puede contar toda la historia, no importa cuán heroica pueda ser esa persona.

Dicho esto, los héroes permanecen. Resuenan con la gente por una buena razón. Los seres humanos organizan el conocimiento a través de la narración. Nos creamos a la luz de las historias que escuchamos y contamos. Siempre es necesario tener historias que nos den coraje e inspiración, pero especialmente cuando nos enfrentamos a la injusticia. En tiempos difíciles, y estamos muy probados, necesitamos inspiración. En lugar de un rechazo absoluto de la idea del héroe, haríamos mejor en contar historias más completas y verdaderas sobre aquellos a quienes colocamos en esos rangos, para profundizar nuestra comprensión de ellos como seres humanos falibles. Y debemos incluir a personas de importancia crítica que a menudo se quedan fuera de las listas.

Ella Baker se erige como una figura heroica y un modelo de cómo organizarse utilizando un enfoque profundamente democrático. Fannie Lou Hamer, una aparcera que, según muchos relatos, fue el centro moral de la lucha en el delta del Mississippi por los derechos económicos y electorales, y que quedó físicamente discapacitada después de sufrir represalias violentas por su labor organizativa, no es un nombre familiar, pero tengo Escuché a los organizadores de Derechos Civiles describiendo la fortaleza emocional que se produjo al escucharla cantar, una mujer golpeada y ensangrentada cerca de la muerte que sin embargo seguía siendo un soldado por la libertad. Solo recientemente ha habido un resurgimiento del reconocimiento público de que Bayard Rustin, un hombre negro abiertamente gay, fue el arquitecto de la Marcha sobre Washington. Y a medida que los jóvenes organizadores han definido su propia política, personas como la organizadora trans-liberadora Marsha P. Johnson, se han convertido en héroes de nuestro tiempo.

Sin embargo, incluso cuando expandimos el panteón de quiénes cuentan como héroes, la figura heroica sigue siendo un monstruo. Al congelarlos en un altar de adoración, corremos el riesgo de perder nuestra perspectiva crítica sobre quiénes eran o son como seres humanos plenos y complejos. En el mundo de las redes sociales y la era de la información con un ciclo de noticias de 24 horas, los héroes suben y bajan de manera espectacular a diario.

Al final, tal vez encontremos necesario negarnos a convertir a los individuos en héroes de manera acrítica y, en cambio, decidirnos en lo que podemos estar de acuerdo: hay un héroe innegable.ismo en rechazar y trascender las estrechas cajas que crea el racismo y las barreras que levanta. Podemos reconocer la falibilidad humana y el panorama sociológico del que surgen actos de heroísmo. Los héroes fracasan y triunfan, ya veces no cumplen nuestras esperanzas. Quizás los traicionen. Nuestros corazones saltan cuando los superan. Los valles y las alturas de la historia de cualquiera deben ser atendidos deliberadamente, incluidas las historias de nuestras heroicas figuras. En lugar de servir como recipientes vacíos en los que vertimos nuestras fantasías, estas figuras pueden tomarse en sus propios términos, incluida su plena humanidad.

Imani Perry es profesora de estudios afroamericanos en la Universidad de Princeton y la autora más reciente de “Breathe: A Letter to My Sons”.

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