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SIMLA, Colo. – Una comunidad ganadera aislada en las llanuras altas es el último lugar donde sus residentes esperan ser los primeros en cualquier cosa, especialmente una nueva variante más infecciosa del coronavirus. Pero el miércoles, funcionarios de salud estatales anunciaron que el primer caso conocido de la variante en Estados Unidos había sido confirmado en un hogar de ancianos en Simla, Colorado.

La variante había infectado a un soldado de la Guardia Nacional enviado para ayudar con un brote de Covid-19 en el asilo de ancianos de la Sociedad del Buen Samaritano. Un segundo soldado en el hogar de ancianos dio positivo y también puede tener la variante, dijo el miércoles Emily Travanty, directora interina del laboratorio estatal de salud pública, en una conferencia telefónica con periodistas.

Los 26 residentes del asilo de ancianos y 20 de sus 24 empleados habituales han dado positivo al coronavirus en las últimas semanas, y cuatro residentes han muerto. No estaba claro si los dos soldados de la Guardia Nacional estaban infectados en el hogar de ancianos o si habían contraído el virus antes de llegar a Simla. Llegaron el 23 de diciembre, después de que ocurrieran la mayoría de los casos en la instalación, dijo la Dra. Rachel Herlihy, epidemióloga estatal de Colorado.

Simla es un lugar poco probable para que aparezca una variante de virus que se detectó recientemente en el Reino Unido. La mayoría de las cosas que pasan no pasan aquí. Las tendencias van y vienen sin previo aviso. Las noticias suelen ser algo que se ve a distancia. Durante generaciones, este tramo de pradera de pasto corto azotado por el viento, encaramado a 6,000 pies, a unas 80 millas al sureste de Denver, ha sido moldeado principalmente por los ritmos eternos de la cría de ganado.

El miércoles por la mañana, después de que se conociera la noticia del virus en Simla, se le preguntó a un residente qué había cambiado en la única calle pavimentada del pueblo en los 29 años que había vivido allí. Miró hacia el oeste hacia la maraña de cortadoras de césped cubiertas de nieve fuera de MT Small Engine Repair, luego hacia el este, donde un grupo de pavos salvajes cruzaba lánguidamente la calle principal frente al motel Coach-Lite completamente vacío, y dijo: —Nada. “

Eso siguió siendo bastante cierto cuando el virus llegó a los Estados Unidos a principios de año. Muchos de los aproximadamente 600 residentes de Simla continuaron con su vida asumiendo que, como la mayoría de las cosas que azotan el país, la pandemia pasaría de largo.

“Cuando el virus comenzó en la primavera, era la temporada de parir y estábamos demasiado ocupados para prestarle mucha atención”, dijo Don Bailey, un profesor de biología jubilado que ahora tiene ganado Angus negro en un rancho en las afueras de la ciudad. “Estábamos revisando el rebaño cinco o seis veces al día, y no tienes que usar una máscara cuando sales con las vacas”.

Pasó el verano sin casi ningún caso en el condado y la vida comunitaria continuó con pocos cambios. Los miembros de 4-H mostraron sus ovejas y ganado premiado en la feria del condado, la escuela permaneció en sesión y los veteranos todavía se reunían para tomar un café cada mañana en el único lugar para desayunar de Simla, el Country Corner Cafe.

“Seguimos adelante y cancelamos una cena que teníamos con amigos todos los miércoles, pero por lo demás, las cosas en general no han cambiado”, dijo Bailey, de 71 años. Incluso con la pandemia, mantuvo abierto el museo de monturas antiguas para un solo hombre que ha construido en una dependencia en su extensión, aunque el goteo de visitantes difícilmente rompería la mayoría de las regulaciones de distanciamiento social.

La sensación de aislamiento de la ciudad del problema global cambió a fines de este otoño cuando una segunda ola de infecciones se extendió por Colorado y golpeó a Simla y los alrededores del condado de Elbert con especial fuerza, enviándolo al nivel de amenaza de “riesgo severo” del estado, donde permanece hoy. Pronto casi todos en esta comunidad unida conocieron a alguien que estaba enfermo.

“Tengo una amiga en la UCI en este momento”, dijo Cené Kurtchi, de 71 años, quien dirige el café con su esposo, Michael. “Hay mucha gente en la ciudad que está enferma. Dirán que es solo gripe o bronquitis, pero hay 26 millas hasta el lugar más cercano donde puedes hacerte una prueba “.

La respuesta al virus está determinada no solo por la geografía sino también por la política. El presidente Trump ganó el 74 por ciento de los votos aquí en noviembre. Las señales que lo apoyan todavía brotan en casi todas las cuadras. Uno en la cerca de una tranquila calle lateral decía: “SALVA LA LIBERTAD, VOTE TRUMP”.

En una pandemia en la que las precauciones se han convertido en políticas, muchos residentes se niegan a usar máscaras. El miércoles, aproximadamente una cuarta parte de los compradores que ingresaron a la tienda de alimentos Simla tenían la cara descubierta, a pesar de estar a solo media cuadra del hogar de ancianos donde toda la población de pacientes dio positivo recientemente y apareció el virus mutante.

La Sra. Kurtchi negó con la cabeza cuando habló de la falta de máscaras. Algunos de sus vecinos de toda la vida han pedido que se boicotee el café porque ella y su esposo necesitan máscaras.

El miércoles, los equipos de noticias de televisión se reunieron frente a la modesta residencia de ancianos de un piso mientras equipos de limpieza con trajes de materiales peligrosos entraban y salían discretamente por una puerta trasera donde el fuerte aroma de los productos de limpieza llegaba a un callejón.

El estado envió un equipo al hogar de ancianos el martes para recolectar nuevas muestras de los residentes y miembros del personal. Según las muestras analizadas hasta ahora, dijo el Dr. Herlihy, no parece que la variante esté circulando en las instalaciones, pero el miércoles se analizaron más muestras.

El soldado de la Guardia Nacional confirmado que tiene la variante está aislando en su casa en el condado de Arapahoe, en los suburbios de Denver, y el que tiene el caso sospechoso está aislado en un hotel en la ciudad de Limón al este, dijo el Dr. Herlihy.

En la única tienda de artesanías de Simla, en un camino de tierra donde los únicos visitantes eran media docena de gatos locales descansando bajo el sol invernal frente a la puerta principal, la dueña, Carla Tracy, acababa de hablar por teléfono con una amiga que le había dicho la nueva variante había llegado a su ciudad.

“Dios mío, esta pequeña ciudad que la mayoría de la gente ni siquiera puede encontrar en un mapa”, dijo. “Y pensamos que no tendríamos muchos problemas con el virus. Entonces nos dimos cuenta. Solo sirve para mostrarte que está en todas partes “.

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