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“Cada vez que uno de esos ancianos abandona este mundo, es como una biblioteca completa, un capítulo hermoso de nuestra historia, de nuestras ceremonias, todo ese conocimiento, desaparecido”, dijo Clayson Benally, miembro de Navajo Nation. “No está escrito, no está dictado, no lo encontrarás en Internet”.

Aislados en sus hogares en Flagstaff, Arizona, Clayson y su hermana Jeneda Benally han estado trabajando para transmitir el conocimiento de su padre mayor, Jones Benally, durante la pandemia.

“Asumo como la mayor responsabilidad que he tenido en mi vida asegurarme de que nuestros guardianes del conocimiento, para asegurarme de que mis padres, salgan del otro lado de esta pandemia”, dijo Jeneda.

Los nativos americanos son particularmente susceptibles al coronavirus porque padecen tasas desproporcionadas de asma, enfermedades cardíacas, hipertensión y diabetes.

El anciano navajo Jones Benally realiza una danza de aro tradicional en un festival en Alemania en 2008.
La Nación Navajo es la tribu más grande de los EE. UU., Con más de 300,000 miembros, y hasta el jueves había reportado 22,776 casos confirmados de Covid-19 y 783 muertes. La tribu ha estado encerrada desde el 16 de noviembre y seguirá en casa hasta el 10 de enero, según un reciente anuncio del Departamento de Salud de Navajo. Las nuevas medidas también incluyen cierres de fin de semana de 57 horas.

“Dondequiera que vayamos, nos advierten”, dijo Jones.

Manteniendo viva la cultura

Un curandero tradicional y bailarín de aro de renombre mundial, Jones es reconocido por el estado de Arizona como un tesoro viviente de los indígenas de Arizona. Su familia no sabe su edad exacta, pero estiman que tiene más de 90 años según sus recuerdos de eventos.

Los hermanos Jeneda y Clayson Benally se hacen pasar por el dúo de punk-rock Sihasin.

A Jeneda y Clayson, junto con su hermano Klee, su padre les enseñó Dine, ‘el idioma navajo tradicional, así como cultura y ciencias. Ahora, con mucho tiempo en casa, Jones está trabajando con sus hijos para transmitir este conocimiento a los nietos. Una de sus actividades frecuentes es realizar caminatas por la naturaleza para conocer las plantas medicinales.

“Intento que sea una experiencia multisensorial”, dijo Jeneda, que tiene dos hijas. “Sabes, entramos en el bosque y yo digo, ¿qué ves que puedes comer? ¿Qué ves aquí que sea medicina?”

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Debido a la pandemia, Jeneda, una practicante de medicina tradicional, ha tenido que dejar de atender pacientes. No es la única profesión en la que ha hecho una pausa: ella y Clayson no han actuado como su banda, Sihasin, en meses.

Pero el galardonado dúo punk-rock ha aprovechado su plataforma en línea para compartir conocimientos culturales con miembros de la comunidad navajo y más allá. Organizan conciertos en Facebook Live, publican videos informativos en YouTube y participan en eventos en línea para las causas de los nativos americanos.

“Queremos utilizar eso como una plataforma para captar la atención de los jóvenes, para recordarles, oye, la cultura es genial”, dijo Jeneda.

Sin embargo, los hermanos Benally son conscientes de la información que publican en Internet.

“Hay una historia de explotación y de personas que se aprovechan del conocimiento sagrado y ceremonial”, dijo Clayson. “¿Cuánto podemos compartir? Ya sabes, esto es conocimiento sagrado”.

Trabajando para proteger a los ancianos

Según los informes, alrededor del 10% de los navajos de la reserva no tiene electricidad y casi el 40% vive sin agua corriente. Estas condiciones han hecho que vivir una pandemia sea más desafiante, especialmente para los ancianos, según Jeneda, cuya familia vive fuera de la reserva en un pueblo fronterizo.
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“Es devastador ver que nuestra gente se ve afectada no solo por esta pandemia, sino también por la falta de infraestructura, lo que nos permite incluso tener la oportunidad de mantenernos a nosotros mismos”, dijo. “Quiero decir, ¿cómo puedes lavarte las manos durante 20 segundos con agua corriente si no tienes eso?”

Además, sin recursos como tiendas de comestibles cercanas en la reserva, los residentes dependen de los viajes a las ciudades fronterizas para obtener suministros, arriesgando la posibilidad de llevarse el virus a casa.

Con el fin de ayudar a mantener en casa a los ancianos vulnerables, Clayson se ha ofrecido como voluntario con organizaciones locales como K’e Relief Project para llevar suministros como agua, leña y alimentos a las familias necesitadas en la reserva.

“Ha habido un esfuerzo humanitario tan asombroso”, dijo Clayson.

Los Benally creen que el coronavirus ha ayudado a arrojar luz sobre las injusticias que enfrentan los nativos americanos todos los días. Muchos de los problemas de infraestructura que obstaculizan a los nativos americanos hoy se remontan a la forma en que el Departamento de Guerra estableció las reservas, dijeron.

“Si piensas en cómo se ve una prisión, el concepto de una reserva es: aquí hay un terreno baldío al que podemos trasladar a la población y controlarlos como un recurso”, dijo Clayson.

Mientras continúan haciendo lo que pueden para proteger a sus ancianos y miembros de la comunidad, los Benally mantienen una mentalidad positiva.

“Es difícil no sentirse frustrado, pero es muy importante llevar esa semilla de esperanza dentro de nosotros”, dijo Jeneda. “Este latido del corazón de aquí es de resiliencia”.

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