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Los fabricantes de automóviles se prepararon para la confusión cuando golpeó la pandemia. Esperaban interrupciones en la cadena de suministro y una caída de las ventas. Pero nunca pensaron que un año después uno de sus mayores problemas serían PlayStations.

La fuerte demanda de sistemas de juegos, computadoras personales y otros dispositivos electrónicos por parte de un mundo atrapado en el interior ha absorbido suministros de semiconductores, lo que ha obligado a los fabricantes de automóviles de todo el mundo a luchar por los chips que se han vuelto tan esenciales para la movilidad como la gasolina o el acero.

Prácticamente ningún fabricante de automóviles se ha librado. Toyota Motor ha cerrado líneas de producción en China. Fiat Chrysler Automobiles detuvo temporalmente la producción en las plantas de Ontario y México. Volkswagen ha advertido sobre problemas de producción en fábricas de China, Europa y Estados Unidos. Ford Motor dijo la semana pasada que estuvo inactiva en una fábrica de Louisville, Ky., Durante una semana debido a la escasez.

Cuando llegó el Covid-19, los fabricantes de automóviles recortaron los pedidos de chips anticipándose a la caída de las ventas. Al mismo tiempo, los fabricantes de semiconductores cambiaron sus líneas de producción para cumplir con los crecientes pedidos de chips utilizados en productos como computadoras portátiles, cámaras web, tabletas y teléfonos inteligentes 5G.

Las empresas también actualizaron su infraestructura digital para manejar reuniones en línea y empleados que trabajan desde casa, mientras que las empresas de telecomunicaciones invirtieron en infraestructura de banda ancha, lo que impulsó aún más la demanda de semiconductores.

Luego, las ventas de automóviles se recuperaron más rápido de lo esperado a fines de 2020, sorprendiendo a todos con la guardia baja. Se espera que la escasez de chips que siguió se prolongue hasta bien entrado el 2021, porque los fabricantes de semiconductores pueden tardar entre seis y nueve meses en realinear la producción.

“La electrónica de consumo explotó”, dijo Dan Hearsch, director gerente de la firma consultora AlixPartners. “Todos y sus hermanos querían comprar una Xbox, una PlayStation y computadoras portátiles, mientras el automóvil se apagaba. Luego, la automoción regresó más rápido de lo esperado, y ahí es donde te metes en este problema “.

Si bien no se espera que la escasez haga que los precios de los automóviles aumenten mucho, es posible que los compradores tengan que esperar más para obtener los vehículos que desean.

La escasez de chips tiene sus raíces en las fuerzas a largo plazo que remodelan las industrias automotriz y de semiconductores, así como en la confusión a corto plazo de la pandemia.

Durante la última década, los fabricantes de automóviles se han vuelto cada vez más dependientes de la electrónica para aumentar el atractivo de sus productos, agregando características como pantallas táctiles, controles y transmisiones computarizados del motor, conexiones celulares y Wi-Fi integradas y sistemas para evitar colisiones que usan cámaras. y otros sensores.

Los automóviles nuevos pueden tener más de cien semiconductores, y la falta de un solo componente puede provocar retrasos o paradas en la producción, dijeron analistas y consultores de la industria.

La presión a largo plazo sobre los fabricantes de chips para controlar los costos de producción también ha influido. Las empresas de semiconductores que abastecen a la industria automotriz, como Infineon, NXP Semiconductors y Renesas, optaron por que sus chips más avanzados los fabricaran servicios de fabricación externos, conocidos como fundiciones. Pero los fabricantes también mantienen sus propias fábricas para hacer chips de automóviles más simples, y con frecuencia los fabrican en obleas de silicio de ocho pulgadas en lugar de los discos de 12 pulgadas que se usan en las plantas más modernas.

Los fabricantes con plantas que usaban obleas más antiguas de veinte centímetros no pudieron aumentar fácilmente la producción. Últimamente no habían invertido mucho en equipos nuevos, que ahora son más difíciles de encontrar porque esa tecnología es más antigua, dijo Syed Alam, líder global de la práctica de consultoría global de semiconductores de Accenture.

La geopolítica también jugó un papel. En septiembre, la administración Trump impuso restricciones a Semiconductor Manufacturing International Corporation, la principal fundición de China, que produce chips para automóviles y muchas otras aplicaciones. Los clientes de la compañía comenzaron a buscar alternativas, generando competencia adicional por el suministro de chips de otras fundiciones, dijo Gaurav Gupta, vicepresidente de la firma de investigación Gartner.

La crisis de los chips es un ejemplo de cómo la pandemia ha sacudido la economía mundial de manera impredecible. Se esperaba que los fabricantes de automóviles enfrentaran escasez en la cadena de suministro, y las plantas cerraron a principios de 2020 por temor a que los trabajadores se infecten entre sí o porque las empresas de transporte por camión habían dejado de entregar. La mayoría de las fábricas de automóviles estadounidenses dejaron de producir durante aproximadamente dos meses la primavera pasada.

Pero los proveedores y los fabricantes de automóviles encontraron rápidamente formas de contener el contagio dentro de las fábricas y reanudaron las líneas de montaje. El impacto en la mayoría de los suministros de repuestos fue menor de lo esperado.

La escasez de semiconductores salió del campo izquierdo, golpeando a la industria en un momento peligroso. Las ventas se han desplomado en todo el mundo. En Europa, por ejemplo, bajaron un 25 por ciento en 2020.

Todo esto está sucediendo mientras los fabricantes de automóviles intentan navegar por un cambio en la tecnología básica de los motores de combustión interna a las baterías, lo que los ha sometido a una nueva competencia de Tesla, la compañía de California que se ha convertido en el fabricante de automóviles más valioso del mundo con diferencia, y está emergiendo. Fabricantes chinos como Nio.

No está claro exactamente cuánto durará la escasez. Pueden pasar de 20 a 25 semanas desde el momento en que se realizan nuevos pedidos para que se produzcan chips y trabajen a través de la cadena de suministro para llegar a los automóviles, dijo Michael Hogan, vicepresidente senior de GlobalFoundries, un gran fabricante de chips que brinda servicios a la industria automotriz y otros mercados.

“Estamos haciendo todo lo humanamente posible para priorizar nuestra producción para la automoción”, dijo Hogan.

El proveedor alemán de electrónica automotriz Bosch dijo que la escasez era particularmente aguda para los circuitos integrados utilizados para controlar motores, transmisiones y otras funciones clave. “A pesar de la difícil situación del mercado, Bosch está haciendo todo lo posible para mantener abastecidos a sus clientes y mantener al mínimo cualquier impacto adicional”, dijo la compañía en un comunicado.

Los fabricantes de automóviles y los proveedores están reaccionando lo mejor que pueden. Honda dijo que no había tenido que detener ninguna línea de producción, pero que estaba dando prioridad a sus modelos más populares. BMW, con sede en Munich, dijo que había podido mantener la producción pero que estaba “observando la situación de forma intensiva” y en contacto constante con los proveedores.

El proveedor alemán Continental, que es más conocido por sus neumáticos pero también produce componentes electrónicos, pidió a los productores de semiconductores que aumenten la capacidad en las fundiciones que producen chips.

“Por lo tanto, la inversión futura en estas fundiciones será fundamental para que la industria automotriz pueda evitar tales trastornos en la cadena de suministro en el futuro”, dijo Continental en un comunicado.

Infineon, con sede en Múnich, dijo que estaba aumentando la inversión en nueva capacidad de producción en 2021 hasta 1.500 millones de euros, o 1.800 millones de dólares, desde 1.100 millones de euros en 2020. La compañía también está aumentando la producción en una nueva fábrica de chips en Villach, Austria, que producirá obleas de 12 pulgadas.

Pero a los fabricantes de semiconductores les llevará tiempo ponerse al día. Mientras tanto, PlayStations tiene prioridad.

“La industria automotriz regresó y ya no son los primeros en la línea de chips”, dijo Gary Silberg, director global de práctica automotriz de KPMG.

Neal E. Boudette e Hisako Ueno contribuyeron con el reportaje.

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