La calidad del aire de Utah está empeorando durante la sequía

La calidad del aire de Utah está empeorando durante la sequía

SALT LAKE CITY – Kevin Perry acababa de comenzar su rutina matutina, saliendo a buscar el periódico, cuando notó que algo andaba mal en el cielo.

“En 30 segundos, estaba tosiendo y me dolía la garganta”, dijo el Dr. Perry, científico atmosférico de la Universidad de Utah, sobre esa mañana de agosto. “Fue la peor calidad de aire que he experimentado en mi vida”.

Salt Lake City, envuelta en el humo procedente de los colosales incendios forestales de California a 500 millas de distancia, había superado esa mañana megaciudades asfixiadas por el smog como Nueva Delhi y Yakarta para registrar el aire más contaminado de cualquier ciudad importante del mundo.

La sombría distinción alarmó tanto a los residentes antiguos como a los recién llegados a Utah, donde una economía al rojo vivo y un fácil acceso a actividades al aire libre como el esquí y el ciclismo de montaña están impulsando la población de más rápido crecimiento de cualquier estado.

Pero las consecuencias del crecimiento, que incluyen más vehículos en las carreteras, y el humo de los incendios forestales de este verano están agravando un deterioro ya de por sí sombrío en la calidad del aire provocado por una sequía prolongada.

Los científicos dicen que la sequía, más las desviaciones de agua, han arrugado el Gran Lago Salado, el cuerpo de agua más grande del país después de los Grandes Lagos, a sus niveles más bajos en más de un siglo. El resultado son vastas áreas de lecho de un lago reseco, similar al seco Mar de Aral en la ex Unión Soviética, que expone a millones de personas en Utah a tormentas de polvo mezcladas con arsénico y otros elementos tóxicos.

“Cada vez que sopla el viento, estamos sujetos a que el polvo de estos lechos de lagos secos se esparza por todas partes”, dijo el Dr. Brian Moench, presidente de Utah Physicians for a Healthy Environment. “Hay residuos de pesticidas y productos químicos agrícolas que migraron al lago durante muchas décadas”.

Por el momento, el desastre ecológico en cámara lenta del encogimiento del Gran Lago Salado parece contrastar con la vitalidad de Salt Lake City, un centro neurálgico para una industria del esquí de 1.500 millones de dólares que también alberga empresas de ropa para actividades al aire libre como Black Diamond. Cotopaxi y Kuhl.

Pero mientras que la industria de recreación al aire libre se basa en imágenes de cielo azul, los científicos dicen que la calidad del aire alrededor de Wasatch Front, la región metropolitana donde vive alrededor del 80 por ciento de la gente en Utah, está empeorando mucho más de lo que muchos residentes creen.

La topografía en forma de cuenco del valle que incluye Salt Lake City crea una inversión que atrapa la contaminación del aire, generalmente durante el invierno, de fuentes como los gases de escape de los vehículos de motor. Es muy similar a la situación en Santiago, la capital chilena acunada en las montañas que es una de las ciudades más contaminadas de América Latina.

Un problema más reciente a lo largo del año, amplificado por el auge de la población, es la contaminación por ozono a nivel del suelo de fuentes como centrales eléctricas y automóviles, que puede aumentar la frecuencia de los ataques de asma y agravar enfermedades pulmonares como enfisema y bronquitis crónica.

En 2018, la Agencia de Protección Ambiental designó la cuenca de aire norte de Wasatch Front, que incluye parte del área de Salt Lake City, como una violación de los estándares federales de ozono. La medida generó amargas disputas políticas sobre si las industrias petrolera y minera de Utah estaban elevando los niveles de ozono.

Expresando alarma por el deterioro de la calidad del aire, especialmente en el invierno, la revista de esquí Powder advirtió: “Es posible que comencemos a ver visitantes en Salt Lake viajando con máscaras antigás junto con su equipo de esquí”.

El humo de los incendios forestales que ahora sopla desde California, donde continúan ardiendo varios incendios grandes, también es una forma de contaminación extraordinariamente tóxica. Las partículas pueden ser mucho más pequeñas que las de las chimeneas, lo que facilita su inhalación y el torrente sanguíneo.

Luego está el marchitamiento del Gran Lago Salado. Si bien el nivel del agua del lago ha fluctuado mucho con el tiempo, el Servicio Geológico de EE. UU. Descubrió en julio que había alcanzado su nivel más bajo desde que comenzaron las mediciones en 1875.

Cuando se encuentra en su altura promedio de agua, el lago, que acumula sal y otros minerales porque no tiene salida al océano, se extiende a lo largo de 1,700 millas cuadradas. Pero hoy se extiende solo alrededor de 950 millas cuadradas después de perder el 44 por ciento de su superficie, un área más grande que la ciudad de Houston.

La contracción del lago crea escenas surrealistas. En Antelope Island, cerca de un puerto deportivo que alguna vez fue bullicioso y que ahora está inactivo y vacío, decenas de microbialitas, los montículos con forma de arrecife creados por millones de microbios, están expuestos al aire.

Debido a que los camarones de salmuera y las moscas de la salmuera del lago dependen de los microbialitos como su principal fuente de alimento, y debido a que millones de aves se alimentan de camarones y moscas, la caída del nivel del agua podría desencadenar un colapso en la cadena alimentaria del lago si más microbialitas están amenazados, según un estudio realizado en julio por el Servicio Geológico de Utah.

En otras partes del Gran Lago Salado, los visitantes que alguna vez pudieron disfrutar de las mesas de picnic en la orilla, ahora deben caminar por el lecho de un lago seco para sumergir los dedos de los pies en el agua; han comenzado a surgir naufragios a medida que el agua retrocede.

Julie Mattingly, comodoro del Great Salt Lake Yacht Club, que fue fundado en 1877, dijo que este año se retiraron docenas de botes en riesgo de quedar atrapados en el lecho del lago y se colocaron en almacenamiento seco.

“En este momento no hay navegación a vela en el lago”, dijo Mattingly, y agregó que la membresía en el club había disminuido este año de unos 100 a 13. Ahora, dijo, los miembros hacen “cruceros terrestres”, en los que conducen y observe los sitios históricos a lo largo del lago.

El declive del Gran Lago Salado ha generado comparaciones con la crisis en torno al Mar de Aral, que alguna vez fue el cuarto cuerpo de agua interior más grande del mundo. Comenzó a secarse en la década de 1960 cuando la ex Unión Soviética construyó proyectos de desviación de agua para regar partes de Kazajstán, Uzbekistán y Turkmenistán.

Ahora gran parte del área es uno de los desiertos más jóvenes del mundo, que desata tormentas de polvo casi semanalmente y es conocido por algunos como Aral Sands. Más cerca de Utah, los científicos también comparan el colapso de los niveles de agua con el lago Owens en California, cuyo agua se desvió a Los Ángeles hace aproximadamente un siglo.

Desde entonces, el lago Owens también se ha convertido en un sitio de grandes tormentas de polvo, convirtiéndose en la fuente individual más grande del país de PM 10, un tipo de contaminación por partículas que puede irritar los ojos, la nariz y la garganta.

“Hemos visto que esto sucede en los lagos de la cuenca terminal de todo el mundo”, dijo el Dr. Perry, el científico atmosférico. Dijo que la sequía prolongada había provocado nevadas decepcionantes en las montañas circundantes; mientras que el lago puede ganar hasta dos pies de la escorrentía de primavera, la capa de nieve más pequeña durante el invierno elevó su nivel en solo seis pulgadas.

Otro factor involucra las políticas de Utah de desviar el agua dulce de las fuentes que alimentan el lago. Más del 60 por ciento del agua redirigida se destina a la agricultura.

“Desviamos demasiada agua del Gran Lago Salado”, dijo el Dr. Perry.

A medida que el lago continúa encogiéndose, las consecuencias de tales políticas están generando alarma. Un estudio realizado por investigadores de la Universidad Brigham Young, la Universidad de Utah y el Middlebury College en Vermont mostró que el 90 por ciento del polvo en Wasatch Front provenía de lechos de lagos secos.

“Existe la posibilidad de un impacto muy grande de ese polvo en nuestra población”, dijo Bryce Bird, director de la División de Calidad del Aire de Utah, refiriéndose a las áreas de secado del Gran Lago Salado.

Al mismo tiempo, la demanda de agua está aumentando en Utah a medida que aumenta su población. Si bien todo el estado sufre una sequía severa, según el Centro Nacional de Mitigación de la Sequía, muchos propietarios de viviendas en Salt Lake City mantienen un césped exuberante.

Utah contrasta con otros estados áridos del oeste que se han movido de manera más agresiva para limitar el consumo de agua, como Nevada, que este año prohibió el césped “no funcional”, incluidos algunos céspedes. El gobernador Spencer Cox dijo recientemente que estaba explorando la posibilidad de medidas similares en Utah.

A pesar de las preocupaciones sobre el suministro de agua y el Gran Lago Salado, el consumo de agua de Utah eclipsa al de muchos otros estados, incluso en otros climas áridos. Sarah Null, profesora de estudios de cuencas hidrográficas en la Universidad Estatal de Utah, dijo que el estado usa alrededor de 150 a 200 galones por día por persona.

Aún así, Jaimi Butler, coordinadora del Instituto Great Salt Lake en Westminster College, dijo que las lecturas de la calidad del aire, que ya eran terribles, iban a empeorar. “Todo esto está sucediendo cuando todavía no estamos viendo los efectos del cambio climático”, dijo.

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