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En el condado de Perry, Kentucky, el gobierno local está recortando la recolección de basura. El condado de Magoffin está despidiendo a trabajadores de seguridad pública. Y en el condado de Floyd, donde las despensas de alimentos informan que la demanda se ha triplicado durante el último mes, los funcionarios están tratando de averiguar cómo evitar recortes en un programa que distribuye alimentos a las familias.

“Muchos de estos niños, esta es la única comida que reciben en un día”, dijo Robert Williams, juez ejecutivo del condado de Floyd, el principal funcionario electo. “No puedo pedirle a un niño que se siente frente a una computadora todo el día sin nada que comer”.

En casos y muertes, Kentucky no se ha visto tan afectado por el coronavirus como otros estados. Como la mayor parte del país, ha experimentado un aumento este otoño, pero menos grave que en el vecino Tennessee. La economía de Kentucky se tambalea de todos modos, particularmente en las áreas rurales que ya atraviesan dificultades.

“Para empezar, necesitábamos ayuda económica urgentemente, antes de Covid”, dijo Matthew C. Wireman, juez ejecutivo del condado de Magoffin, un condado de los Apalaches donde la tasa de desempleo era del 16,7 por ciento en octubre, una de las más altas de país.

El paquete de ayuda aprobado por el Congreso este mes y firmado por el presidente Trump el domingo debería brindar ayuda. Los pagos de $ 600 a individuos, criticados por el presidente y muchos progresistas por ser demasiado pequeños, contribuirían en gran medida cuando el hogar típico gana menos de $ 40,000 al año. También lo sería el suplemento semanal de $ 300 a los beneficios por desempleo. Y el proyecto de ley incluye disposiciones destinadas a ayudar a las zonas rurales, incluidos subsidios para la infraestructura de banda ancha y ayuda a los pequeños agricultores.

Pero la ayuda vendría por encima de la objeción de uno de los senadores republicanos de Kentucky, Rand Paul, que fue uno de los seis que votaron en contra del paquete en el Senado, con el argumento de que equivalía a repartir “dinero gratis”. Y sería más pequeño y más tardío de lo que podría haber sido de otra manera debido al trabajo del otro senador del estado, Mitch McConnell, quien como líder de la mayoría luchó para limitar el paquete.

McConnell, en particular, trabajó para excluir la ayuda de base amplia a los gobiernos estatales y locales, ayuda que muchos funcionarios locales de su estado dicen que necesitan desesperadamente.

Sin embargo, un portavoz de McConnell dijo que el legislador no había sido un obstáculo y había ayudado a liderar la respuesta federal multimillonaria a la pandemia.

“El proyecto de ley de compromiso no es perfecto, pero hará mucho bien a los habitantes de Kentucky y los estadounidenses que luchan por todo el país y que necesitan ayuda ahora”, dijo McConnell en un comunicado el domingo por la noche.

La oficina del Sr. Paul no respondió a las solicitudes de comentarios.

Las tasas de desempleo en algunos condados rurales son de dos dígitos. Las tasas de hambre y pobreza, elevadas antes de la crisis, se han disparado. Kentucky ha perdido más de 20.000 puestos de trabajo en el gobierno estatal y local desde febrero, y con los presupuestos paralizados por la caída de los ingresos fiscales, los funcionarios deben elegir entre aumentar los impuestos o recortar los servicios.

“Es frustrante que nuestro propio senador no apoye a los gobiernos locales”, dijo Wireman, un demócrata. “Estos son tiempos extraordinarios y debemos tomar medidas extraordinarias a nivel nacional por parte de nuestro gobierno federal para ayudar a la gente”.

Como muchas áreas rurales en todo el país, el condado de Magoffin depende en gran medida del sector público. Los trabajos del gobierno local y estatal representan casi un tercio de todos los empleos en el condado, en comparación con un octavo de todos los empleos a nivel nacional. El condado de Elliott, dos condados al norte, es aún más dependiente: casi dos tercios de todos los trabajos son trabajos del gobierno, incluidos más de 200 en una prisión estatal.

“En muchas comunidades rurales, el gobierno estatal y local es el principal empleador”, dijo Janet Harrah, directora ejecutiva de alcance en la escuela de negocios de la Universidad de Northern Kentucky.

Los gobiernos estatales y locales también ofrecen “buenos trabajos”, estables, relativamente bien pagados, con beneficios, donde las fábricas y minas de carbón que alguna vez cumplieron ese rol a menudo han cerrado. Eliminar más puestos de trabajo, dijo Harrah, retrasará la recuperación.

La economía de Kentucky tiene focos de fuerza. En todo el estado, la tasa de desempleo fue del 5.6 por ciento en noviembre, mejor que la tasa nacional del 6.7 por ciento. La ubicación central del estado lo ha ayudado a convertirse en un centro logístico para UPS, DHL y Amazon, que han prosperado durante el auge de la pandemia en las compras en línea. Toyota y Ford tienen fábricas en Kentucky; cerraron temprano en la pandemia, pero han vuelto a la vida para satisfacer la creciente demanda.

Sin embargo, al igual que en el país en su conjunto, la pandemia ha ampliado aún más las divisiones entre las zonas ricas y las pobres.

Louisville, la ciudad y el motor económico más grande del estado, ha sufrido la pérdida del turismo y el entretenimiento, pero las industrias menos afectadas por la pandemia, como la atención médica y los servicios profesionales, han ayudado a sostener su economía. Eso no es cierto en muchas áreas rurales, donde puede haber solo un puñado de empleadores importantes.

“En las áreas urbanas, si la gente comienza a gastar dinero nuevamente, el hecho es que surgirán otras empresas para reemplazar a las que se han hundido”, dijo Harrah. En las zonas rurales, “una vez que se pierdan esos empleos, será muy difícil reemplazarlos”.

Daryl Royse está tratando de aguantar. Es copropietario de Heritage Kitchen, un restaurante de comida reconfortante en Main Street en Whitesburg, una pequeña ciudad cerca de la frontera con Virginia.

El negocio del Sr. Royse sobrevivió a la primera ola de la pandemia con un préstamo del Programa de Protección de Cheques de Pago y pequeñas subvenciones de grupos locales. Pero esa ayuda se acabó y la pandemia está afectando nuevamente su negocio.

El mes pasado, el gobernador Andy Beshear cerró el comedor interior en el estado en respuesta al aumento de casos de virus. Levantó la orden este mes, pero el negocio del Sr. Royse no se ha recuperado. No ha llenado más de tres mesas a la vez desde que reabrió. Sin ayuda federal, dijo, pasar el invierno puede ser una lucha.

“Existe una especie de desconexión entre las personas que van a Washington y las personas que representan en comunidades muy pequeñas, especialmente en áreas rurales”, dijo Royse. “Realmente necesitamos la ayuda”.

Comunidades como Whitesburg estaban luchando mucho antes de la pandemia. Las minas de carbón que impulsaron la economía del este de Kentucky han estado en declive durante décadas y, a pesar de los esfuerzos de revitalización federal y regional, el área sufre altas tasas de enfermedades crónicas, bajos niveles de educación y pobreza generalizada.

La expansión económica que siguió a la Gran Recesión no logró levantar a muchas comunidades rurales pobres, y la pandemia ha deshecho gran parte del progreso logrado.

“Lo que hizo Covid fue empujarlos más atrás”, dijo Olugbenga Ajilore, economista del Center for American Progress que ha estudiado el impacto de la pandemia en las zonas rurales de Estados Unidos. Muchos factores que contribuyeron a las luchas prepandémicas de la región (infraestructura digital inadecuada, falta de acceso a la atención médica) hicieron que el área fuera particularmente vulnerable, dijo.

Además, las altas tasas de pobreza significan que muchas familias entraron en la pandemia con pocos recursos para capear la tormenta. Y muchos de ellos ya han sufrido daños económicos duraderos durante el retraso de meses para recibir ayuda, dijo Jason Bailey, director ejecutivo del Centro de Política Económica de Kentucky, un grupo liberal.

“No es diferente de otros lugares, excepto que estábamos abordando esto con tanta gente que estaba al límite de todos modos, sin ahorros, sin amortiguadores”, dijo.

La pandemia ha reducido a la mitad los ingresos de Alicia Hardwick, estilista cerca de Pikeville, una hora al norte de Whitesburg. Ella calificó para beneficios de desempleo parciales, alrededor de $ 90 cada dos semanas, pero los pagos se detuvieron a principios de octubre y no ha podido comunicarse con nadie de la oficina de desempleo del estado para resolver el problema.

La Sra. Hardwick intentó hacer máscaras para ganar dinero, pero nunca llegó a ser mucho. Su esposo, con más éxito, ha hecho algunos videos de marketing de forma independiente por un poco de dinero extra. Pero no ha sido suficiente, justo cuando la pareja siente que se está poniendo al día, vence otra factura y el ciclo continúa.

“Luego volvimos a estar en quiebra y nos pusimos a trabajar y ganar más dinero para regalarlo”, dijo Hardwick. “Son las personas pequeñas las que están sufriendo en este momento, y los ricos se están volviendo más ricos”.

Dijo que había sido escéptica con el gobierno federal incluso antes de la pandemia. Los eventos de este año han solidificado ese sentimiento, dijo, y le demostraron que la gente en Washington es incapaz o no está dispuesta a ayudar a quienes representan.

“No confiaba mucho en el gobierno antes porque sabemos que nos ocultan cosas, pero ahora es casi como si el gobierno fuera malvado”, dijo Hardwick. “Realmente me di cuenta de que tenía razón al no confiar plenamente en ellos, nunca, nunca, nunca”.

Patricia Cohen contribuyó con el reportaje.

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