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Adál Maldonado, un influyente fotógrafo puertorriqueño y provocador artístico que exploró las consecuencias psicológicas y culturales de la diáspora puertorriqueña en Nueva York, murió el 9 de diciembre en San Juan. Tenía 72 años.

Su muerte, en un hospital, fue causada por un cáncer de páncreas, dijo Francisco Rovira Rullán, su galerista en San Juan y administrador de su finca. Maldonado se había mudado de regreso a Puerto Rico en 2010.

El tema principal del Sr. Maldonado era la identidad, un concepto que para él cambiaba constantemente según sus circunstancias.

Cuando era un adolescente, se mudó con su familia desde su casa en el campo montañoso de Puerto Rico a Nueva Jersey y luego a la cacofonía urbana del Bronx. La experiencia lo dejó con una sensación de desplazamiento que sería el tema principal de su arte y lo convertiría en un “Nuyorican” por excelencia, uno que se extiende a ambos lados de Nueva York y Puerto Rico y se siente completamente en casa en ninguno de los dos.

“Tenemos varios niveles porque muchas culturas y razas diferentes llegaron a Puerto Rico con la trata de esclavos”, dijo a The New York Times en 2012. “Me criaron para sentir que tenía muchas dimensiones diferentes entre las que podía elegir”.

Durante más de 45 años, el Sr. Maldonado, que se conocía solo como Adál profesionalmente, un apodo que le sugirió la fotógrafa Lisette Model, trabajó en múltiples medios en varios géneros. Su arte a menudo estaba impregnado de un humor mordazmente satírico y un mensaje político subversivo.

Ha sido expuesta en el Museo de Arte Moderno, el Museo Metropolitano de Arte y el Museo del Barrio de Nueva York, así como en el Musee d’Art Moderne de la Ville de Paris; algunas de sus fotografías permanecen en sus colecciones permanentes.

Su profusión de obras incluye novelas fotográficas, pequeños libros de cuentos fotográficos con palabras, como “Fui un bailarín esquizofrénico de mambo para el FBI”. Su obra musical “La Mambopera” (2006), incorpora elementos del cine negro y la ciencia ficción para retratar a un futuro oscuro en el que la música latina está prohibida.

El Sr. Maldonado usó la cámara tanto para documentar la realidad como para distorsionarla.

“Siempre jugó con nuestras expectativas en torno a la fotografía, oscilando entre cuestionar y afirmar su objetividad, su capacidad para capturar la realidad”, dijo Taina Caragol, curadora de arte e historia latinos en la National Portrait Gallery en Washington.

Para su libro “Retratos de la experiencia puertorriqueña” (1984), el Sr. Maldonado fotografió a 100 puertorriqueños prominentes, incluidos Miriam Colón, Rita Moreno, José Ferrer, Marc Anthony y Raúl Julia, para documentar su importancia en la historia cultural estadounidense. El sistema de escuelas públicas de la ciudad de Nueva York usó estos retratos en su plan de estudios de estudios sociales, y la National Portrait Gallery adquirió 15 de ellos.

Entre sus proyectos más conocidos se encuentra “La Embajada de Puerto Rico”, una elaborada pieza satírica que creó en 1994 en colaboración con el poeta Pedro Pietri. Combinando poemas e imágenes, el proyecto imagina un Puerto Rico que ha logrado la autodeterminación después de estar mucho tiempo en el limbo como estado libre asociado de Estados Unidos, ni independiente ni estatal.

El gobierno de “Embassy” tiene su propio himno nacional, escrito por el Sr. Pietri en spanglish; su propia iglesia, La Santa Iglesia de la Madre de los Tomates (La Santa Iglesia de la Madre de los Tomates); y su propio programa espacial. (Según el relato de Maldonado, los astronautas estadounidenses aterrizan en la luna en 1969, solo para descubrir que los exploradores puertorriqueños llegaron primero).

Su embajada ficticia emitió pasaportes con imágenes deliberadamente borrosas en documentos que, aunque de apariencia realista, en realidad estaban llenos de poesía. Al difuminar las fotos, Maldonado quiso transmitir la ambigüedad política y psicológica de los puertorriqueños, ciudadanos estadounidenses que a menudo se sienten sujetos coloniales.

“Adál habló sobre la ‘imaginación’ como su nación”, dijo el Dr. Caragol de la Galería Nacional de Retratos en una entrevista telefónica. “Usó esa frase para aludir a las infinitas posibilidades de liberarnos de las opresivas estructuras sociales y políticas dando rienda suelta a la imaginación”.

Adál Alberto Maldonado nació el 1 de enero de 1948 en Utuado, PR, donde sus padres eran agricultores. Después de divorciarse, Adál y su hermana se mudaron con su madre a Trenton, Nueva Jersey, cuando él tenía 13 años. Vivían en un apartamento sobre el estudio de un retratista, quien le enseñó a Adál cómo procesar películas e imprimirlas, técnicas que Adál pasar a otros fotógrafos, incluido Robert Mapplethorpe.

La madre de Adál se volvió a casar y la familia se mudó al Bronx cuando él tenía 17 años. Luego estudió fotografía en el Art Center College of Design en el sur de California y en el San Francisco Art Institute, del cual se graduó en 1973.

Regresó a Nueva York en 1975 y ayudó a iniciar Foto Gallery en SoHo. Su primer libro, “La evidencia de las cosas que no se ven” (1975), consistió principalmente en autorretratos de collage post-surrealistas junto con sus retratos de otros fotógrafos que lo habían influenciado.

Maldonado regresó a Puerto Rico hace una década cuando su madre, Mari Santiago, que había regresado allí en la década de 1960, se enfermó. Ella le sobrevive, junto con un hijo, Lucian, y una hermana, Nilsa Maldonado. El Sr. Maldonado nunca se había casado.

Muchos años antes, en Nueva York, había experimentado con una serie de fotos que llamó “Puertorriqueños bajo el agua”, que luego dejó de lado. Después de que se reasentó en Puerto Rico, estar bajo el agua adquirió un nuevo significado cuando la isla comenzó a ahogarse en una deuda de $ 78 mil millones. La crisis financiera se convirtió en una catástrofe después de que el huracán María azotara en 2017, matando a unas 3.000 personas y dejando gran parte de la isla en ruinas.

El Sr. Maldonado comenzó a fotografiar a gente común, la mayoría de ellos desconocidos, a quienes había reclutado en línea para que fueran a su casa y posaran en su bañera, bajo el agua. Los resultados fueron inquietantes evocaciones de la sensación de ahogamiento e impotencia de Puerto Rico.

Entre los más llamativos se encuentra un hombre con una camiseta negra que dice “Muerto Rico” o “Dead Rico”. La foto ganó el premio People’s Choice como parte de un concurso en la Galería Nacional de Retratos y pasó a formar parte de la serie del Sr. Maldonado “Puerto Ricans Underwater / Los Ahogados (The Drowned)”, publicada en 2017.

“Le puso rostro a una comunidad en un momento en que esa comunidad no tenía rostro”, dijo Rullán, su galerista, en una entrevista telefónica.

Entre los trabajos finales de Maldonado se encontraba una serie sobre nubes, que observó desde el hospital después de que le diagnosticaran el cáncer.

“Estaba mirando las nubes desde mi cama de hospital”, le dijo a la revista Smithsonian Magazine en junio, “y sentí que eran metáforas de la transición y la impermanencia de las cosas”.

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