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WASHINGTON – El gobierno de Trump ejecutó a Corey Johnson el jueves por una serie de siete asesinatos en 1992. Fue el duodécimo preso federal ejecutado bajo el presidente Trump.

El Sr. Johnson cometió los asesinatos en el área de Richmond, Virginia, para promover una empresa de drogas que traficaba grandes cantidades de cocaína. Entre sus delitos se encuentran el tiroteo con un arma semiautomática de un narcotraficante rival, el asesinato de una mujer que no había pagado por un poco de crack y el tiroteo de un hombre a quemarropa de quien el Sr. Johnson sospechaba que cooperaba con la policía.

Johnson, de 52 años, fue declarado muerto por inyección letal a las 11:34 pm en el complejo correccional federal en Terre Haute, Indiana, dijo la Oficina de Prisiones.

Cuando un verdugo le preguntó si tenía algunas últimas palabras, Johnson respondió: “No, estoy bien”, según un informe de un periodista presente. Varios segundos después, dijo en voz baja, “Te quiero”, mirando a una habitación designada para miembros de su familia.

En una declaración emitida por un portavoz de su equipo de defensa, Johnson se disculpó con las familias que fueron víctimas de sus acciones y enumeró los nombres de las siete víctimas de asesinato, solicitando que se las recuerde.

“En las calles, estaba buscando atajos, tenía algunos buenos modelos a seguir, estaba haciendo un seguimiento, era ciego y estúpido”, dijo. “No soy el mismo hombre que era”.

El Sr. Johnson agradeció al capellán, su ministro, su equipo legal y el personal de la unidad de confinamiento especial. Señaló que “la pizza y el batido de fresa fueron maravillosos”, pero que nunca recibió las rosquillas rellenas de gelatina que ordenó, una referencia a su solicitud de comida final. “¿Qué hay con eso?” añadió. “Esto debería arreglarse”.

Johnson dio positivo por el coronavirus el mes pasado, poco después de que el gobierno programara su ejecución, durante un brote en el corredor de la muerte federal en la prisión de Terre Haute. Al menos 22 de los hombres condenados a muerte allí dieron positivo, dijeron los abogados de los presos y otras personas con conocimiento de sus casos. Madeline Cohen, quien representa a dos de los hombres, dijo que sabía de 33 casos.

En una solicitud para retrasar la ejecución del Sr. Johnson, sus abogados dijeron que el virus había causado un daño pulmonar significativo. Argumentaron que su ejecución violaría la prohibición de la Octava Enmienda sobre castigos crueles e inusuales porque podría experimentar una sensación de asfixia o ahogamiento si se le mata con el método del gobierno federal, que usa una sola droga, pentobarbital. En cambio, sugirieron sus abogados, Johnson podría ser ejecutado por un pelotón de fusilamiento o la Oficina de Prisiones podría administrar un medicamento anestésico analgésico antes de la inyección de pentobarbital.

Específicamente, los abogados del Sr. Johnson argumentaron que la combinación del coronavirus y el protocolo de inyección letal del gobierno lo colocaría “especialmente en riesgo de experimentar un edema pulmonar repentino mientras aún se siente”. El edema pulmonar repentino, una condición en la que el líquido se acumula rápidamente en los pulmones, ha estado en el centro de algunos desafíos al protocolo de ejecución del gobierno federal. Los tribunales han sido en gran parte poco receptivos a esas reclamaciones.

Pero brevemente, pareció que el coronavirus le proporcionaría un respiro a Johnson. Un juez del Tribunal de Distrito de Estados Unidos para el Distrito de Columbia suspendió la ejecución del Sr. Johnson y otra ejecución programada para el viernes hasta al menos marzo. Poco después, un panel de jueces de la Corte de Apelaciones de los Estados Unidos para el Circuito del Distrito de Columbia revocó esa orden.

Junto con otro juez del panel, el juez Gregory G. Katsas de la Corte de Apelaciones citó un precedente de la Corte Suprema que establece que la Octava Enmienda “’no garantiza a un prisionero una muerte indolora, algo que, por supuesto, no está garantizado para muchos personas.'”

En un expediente ante la Corte Suprema, el gobierno contrastó su protocolo de inyección letal con la muerte por ahorcamiento, alegando que el ahorcamiento podría causar asfixia que dura varios minutos. Incluso si las infecciones por coronavirus hicieran más dolorosas las ejecuciones de los prisioneros, argumentó el gobierno, la “breve duración del dolor”, probablemente medida en segundos o como máximo dos minutos, sería mucho menor que la de los presos ejecutados en la horca.

El Sr. Johnson “es un asesino en serie convicto que asesinó y mutó a varias personas en diferentes ocasiones, y cuyas víctimas incluyeron transeúntes inocentes”, dijo el gobierno en un documento separado ante la Corte Suprema. “Sus familias han esperado décadas para que se ejecute la sentencia y actualmente se encuentran en Terre Haute, Indiana, para la ejecución”.

La mayoría de la Corte Suprema se puso del lado del gobierno al rechazar las solicitudes de indulto del Sr. Johnson.

Los abogados del Sr. Johnson también trataron de impugnar su ejecución argumentando que tenía una discapacidad intelectual, lo que lo volvió ilegal.

Sus afirmaciones de discapacidad intelectual fueron rechazadas sobre la base de que se creía que una puntuación de CI de 77 era demasiado alta para merecer el diagnóstico, dijeron sus abogados. Pero argumentaron que los resultados de otras pruebas de CI y una versión ajustada del mismo puntaje indicaban que calificaba como discapacitado intelectualmente.

Pero refutando esas afirmaciones, el Departamento de Justicia sostuvo que los asesinatos fueron planeados y no actos impulsivos de alguien incapaz de juicios calculados. Por ejemplo, cuando la organización de drogas operaba en Trenton, Nueva Jersey, el Sr. Johnson golpeaba a la gente con un bate de metal para proteger la empresa, dijo el gobierno.

Los abogados de otro hombre ejecutado por la administración Trump, Alfred Bourgeois en diciembre, también argumentaron que su cliente tenía una discapacidad intelectual. En ambos casos, la mayoría de la Corte Suprema rechazó los reclamos de los presos.

Dos de los abogados de Johnson aún sostenían que su cliente carecía de la capacidad para ser un capo de la droga, como lo describió el gobierno. En un comunicado, dijeron que apenas podía leer o escribir, luchaba con las tareas básicas de la vida diaria y era “un seguidor, desesperado por obtener aprobación, apoyo y orientación”.

“Ningún tribunal celebró una audiencia para considerar la abrumadora evidencia de la discapacidad intelectual del Sr. Johnson”, dijeron los abogados Donald P. Salzman y Ronald J. Tabak. “Y el proceso de clemencia no cumplió su papel histórico como salvaguardia contra las violaciones del debido proceso y el estado de derecho”.

Johnson fue condenado en 1993 por siete asesinatos capitales, entre una serie de otros cargos relacionados con el tráfico de drogas y actos de violencia. Sus abogados argumentaron infructuosamente que se le debería conceder algún indulto en virtud de la Ley de Primeros Pasos, un proyecto de ley promulgado por Trump que, entre otras cosas, permitía reducir las sentencias para ciertos infractores de drogas.

Otros dos involucrados en la conspiración, Richard Tipton y James Roane, que juntos traficaron grandes cantidades de cocaína en el área de Richmond a principios de la década de 1990, también fueron condenados a muerte.

El Sr. Tipton y el Sr. Roane permanecen en la penitenciaría federal de Terre Haute. El Departamento de Justicia no ha programado sus ejecuciones.

El presidente electo Joseph R. Biden Jr., cuyo mandato comienza el miércoles, ha señalado su oposición a la pena de muerte federal, por lo que es poco probable que sus ejecuciones ocurran pronto. Biden se ha comprometido a trabajar para aprobar una legislación que ponga fin a la pena de muerte federal como parte de su plataforma de justicia penal.

La administración Trump tiene la intención de ejecutar a su último preso, Dustin J. Higgs, el viernes. Higgs fue condenado a muerte por el asesinato de tres mujeres en 1996 en Maryland. Si sus abogados no tienen éxito en sus apelaciones y Trump no concede el indulto, la muerte de Higgs será la decimotercera ejecución federal en poco más de seis meses y la tercera esta semana. Lisa M. Montgomery, la única mujer en el corredor de la muerte federal, fue ejecutada el miércoles.

Desde julio, el número de presos condenados a muerte federal se redujo en aproximadamente un 20 por ciento como resultado de la serie de ejecuciones llevadas a cabo por la administración Trump, según datos del Centro de Información sobre Pena de Muerte. Ese mes, la administración reanudó el uso de la pena capital federal después de una pausa de 17 años.

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