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WASHINGTON – El Pentágono envió abruptamente al portaaviones Nimitz a casa desde el Medio Oriente y África a pesar de las objeciones de los principales asesores militares, lo que marca una reversión de una estrategia de flexión de músculos de una semana destinada a disuadir a Irán de atacar a las tropas y diplomáticos estadounidenses en el Golfo Pérsico. .

Las autoridades dijeron el viernes que el secretario de Defensa interino, Christopher C. Miller, había ordenado el redespliegue del barco en parte como una señal de “reducción” a Teherán para evitar caer en una crisis en los últimos días del presidente Trump en el cargo. Los informes de inteligencia estadounidenses indican que Irán y sus representantes pueden estar preparando un ataque este fin de semana para vengar la muerte del mayor general Qassim Suleimani, el comandante de la élite de la Fuerza Quds de Irán del Cuerpo de la Guardia Revolucionaria Islámica.

Altos funcionarios del Pentágono dijeron que Miller evaluó que enviar el Nimitz ahora, antes del primer aniversario este domingo de la muerte del general Suleimani en un ataque con aviones no tripulados estadounidenses en Irak, podría eliminar lo que los intransigentes iraníes ven como una provocación que justifica sus amenazas contra Estados Unidos. objetivos militares. Algunos analistas dijeron que el regreso del Nimitz a su puerto base de Bremerton, Washington, fue una reducción bienvenida en las tensiones entre los dos países.

“Si el Nimitz se va, eso podría deberse a que el Pentágono cree que la amenaza podría disminuir un poco”, dijo Michael P. Mulroy, ex alto funcionario político del Pentágono en Oriente Medio.

Los críticos dijeron que los mensajes mixtos eran otro ejemplo de la inexperiencia y la confusión en la toma de decisiones en el Pentágono desde que Trump despidió al secretario de Defensa Mark T. Esper y a varios de sus principales asesores en noviembre, y los reemplazó por Miller, un ex blanco Asistente de contraterrorismo de la Cámara de Representantes y varios leales a Trump.

“Esta decisión envía, en el mejor de los casos, una señal mixta a Irán y reduce nuestra gama de opciones precisamente en el momento equivocado”, dijo Matthew Spence, un ex alto funcionario político del Pentágono en Oriente Medio. “Pone en duda seriamente cuál es la estrategia de la administración aquí”.

La orden del Sr. Miller anuló una solicitud del general Kenneth F. McKenzie Jr., el comandante de las fuerzas estadounidenses en el Medio Oriente, para extender el despliegue del Nimitz y mantener preparada su formidable ala de aviones de ataque.

En las últimas semanas, Trump ha amenazado repetidamente a Irán en Twitter y, en noviembre, los principales asesores de seguridad nacional disuadieron al presidente de un ataque preventivo contra un sitio nuclear iraní. No está claro si Trump estaba al tanto de la orden de Miller de enviar al Nimitz a casa.

El Pentágono y el Comando Central del general McKenzie habían hecho públicas durante semanas varias demostraciones de fuerza para advertir a Teherán de las consecuencias de cualquier asalto. El Nimitz y otros buques de guerra llegaron para proporcionar cobertura aérea a las tropas estadounidenses que se retiraban de Irak, Afganistán y Somalia. La Fuerza Aérea envió tres veces bombarderos B-52 para volar a 60 millas de la costa iraní. Y la Armada anunció por primera vez en casi una década que había ordenado un submarino que dispara misiles Tomahawk en el Golfo Pérsico.

Tan recientemente como el miércoles, el general McKenzie advirtió a los iraníes y sus representantes de la milicia chií en Irak contra cualquier ataque en torno al aniversario de la muerte del general Suleimani el 3 de enero.

Pero el jueves, los asesores militares de alto nivel, incluidos el general McKenzie y el general Mark A. Milley, presidente del Estado Mayor Conjunto, se sorprendieron por la decisión de Miller sobre el Nimitz.

La Marina había tratado de limitar más extensiones al ya extenso despliegue del portaaviones, pero los comandantes creían que el buque de guerra se quedaría al menos varios días más para ayudar a contrarrestar lo que los analistas de inteligencia militar consideraban una amenaza creciente e inminente.

Los analistas de inteligencia estadounidenses en los últimos días dicen que han detectado defensas aéreas, fuerzas marítimas y otras unidades de seguridad iraníes en alerta más alta. También han determinado que Irán ha trasladado más misiles y drones de corto alcance a Irak. Pero los altos funcionarios del Departamento de Defensa reconocen que no pueden decir si Irán o sus representantes chiítas en Irak se están preparando para atacar a las tropas estadounidenses o están preparando medidas defensivas en caso de que Trump ordene un ataque preventivo contra ellos.

“Lo que tenemos aquí es un dilema de seguridad clásico, donde las maniobras de ambos lados pueden malinterpretarse y aumentar el riesgo de errores de cálculo”, dijo Brett H. McGurk, ex enviado especial de Trump a la coalición para derrotar al Estado Islámico.

Algunos de los principales asesores de Miller, incluido Ezra Cohen-Watnick, uno de los leales a la Casa Blanca recientemente instalado como el principal funcionario de política de inteligencia del Pentágono, plantearon dudas sobre el valor disuasorio del Nimitz, especialmente cuando se comparan con los costos morales de extender su excursión. Algunos asistentes también cuestionaron la inminencia de cualquier ataque por parte de Irán o sus representantes, una evaluación informada anteriormente por CNN.

Los funcionarios del Pentágono dijeron que habían enviado más aviones de combate y de ataque terrestres, así como aviones de reabastecimiento de combustible, a Arabia Saudita y otros países del golfo para compensar la pérdida de la potencia de fuego del Nimitz.

El viernes, el máximo comandante del Cuerpo de la Guardia Revolucionaria Islámica paramilitar de Irán dijo que su país estaba completamente preparado para responder a cualquier presión militar estadounidense en medio de las crecientes tensiones entre Teherán y Washington en los últimos días de la presidencia de Trump.

“Hoy, no tenemos ningún problema, preocupación o aprensión por encontrarnos con ningún poder”, dijo el mayor general Hossein Salami en una ceremonia en la Universidad de Teherán para conmemorar el aniversario de la muerte del general Suleimani.

“Daremos nuestras últimas palabras a nuestros enemigos en el campo de batalla”, dijo el general Salami, sin mencionar directamente a Estados Unidos.

El ministro de Relaciones Exteriores de Irán, Javad Zarif, dijo el jueves que la administración Trump estaba creando un pretexto para la guerra.

“En lugar de luchar contra Covid en EE. UU., @RealDonaldTrump y sus cohortes gastan miles de millones para volar B52 y enviar armadas a NUESTRA región”, dijo Zarif en un tweet. “La inteligencia de Irak indica un complot para FABRICAR pretexto para la guerra. Irán no busca la guerra, pero defenderá ABIERTA y DIRECTAMENTE a su gente, su seguridad y sus intereses vitales “.

En otra provocación de Irán el viernes, Teherán notificó a los inspectores internacionales que estaba a punto de comenzar a producir uranio a un nivel de enriquecimiento significativamente más alto en Fordow, una planta que se encuentra en las profundidades de una montaña y, por lo tanto, más difícil de atacar. La medida parecía dirigida principalmente a presionar al presidente electo Joseph R. Biden Jr. para que se uniera al acuerdo nuclear con Irán. Había poca actividad permitida en la planta de Fordow bajo el acuerdo de 2015.

La notificación a la Agencia Internacional de Energía Atómica en Viena, el grupo de las Naciones Unidas que supervisa la producción de material nuclear, dijo que Irán reanudaría la producción de uranio enriquecido al 20 por ciento de pureza. Ese es el nivel más alto que produjo antes del acuerdo nuclear, que el país justificó en ese momento como necesario para producir isótopos médicos para su reactor de investigación de Teherán.

El combustible enriquecido a ese nivel no es suficiente para producir una bomba, pero está cerca. Se requiere relativamente poco enriquecimiento adicional para llegar al 90 por ciento de pureza que se usa tradicionalmente para el combustible apto para bombas.

El movimiento no fue inesperado. El Parlamento de Irán aprobó recientemente una legislación que requiere que el gobierno aumente tanto la cantidad de combustible que produce como el nivel de enriquecimiento. Pero la decisión de hacer esa producción en Fordow, su instalación más nueva, fue reveladora. La planta está construida en lo profundo de una montaña en una base de la Guardia Revolucionaria Islámica bien protegida, y atacarla con éxito requeriría ataques repetidos con la bomba destructora de búnkeres más grande del arsenal estadounidense.

Irán tardaría meses en producir una cantidad significativa de combustible con un nivel de enriquecimiento del 20 por ciento, pero el mero anuncio podría ser otra señal de alerta para que Trump reactive las opciones de bombardeo.

David E. Sanger contribuido con informes.

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