En medio de una sequía histórica, una nueva guerra por el agua en Occidente

En medio de una sequía histórica, una nueva guerra por el agua en Occidente

KLAMATH FALLS, Ore. – A través de las marismas a lo largo de la frontera entre Oregón y California, el gobierno federal esculpió hace un siglo un paisaje completamente nuevo, drenando lagos y canalizando ríos para construir una economía agrícola que ahora suministra alfalfa para las vacas lecheras y papas para Frito- Coloque chips.

Las reducciones necesarias para cubrir las tierras de cultivo y los impactos en los peces locales que se acercan a la extinción han sido durante mucho tiempo un punto de conflicto en el Proyecto Klamath, pero la sequía histórica de este año ha aumentado las apuestas, con el salmón muriendo en masa y el lago más grande de Oregon drenando por debajo de los umbrales críticos. para gestionar la supervivencia de los peces. Con la esperanza de limitar la carnicería, los funcionarios federales han cerrado las puertas que alimentan el extenso sistema de riego del proyecto, y les han dicho a los agricultores que el agua que fluye todos los años desde 1907 no estará disponible.

Algunos agricultores, furiosos por los derechos de agua y temiendo la ruina financiera, ya están organizando una resistencia. “Dígale al faraón que deje que nuestra agua alimente la Tierra”, decía un letrero erigido cerca del canal de riego casi seco que normalmente fluía con agua del lago Upper Klamath en el sur de Oregon.

La batalla que se avecina sobre el Proyecto Klamath, que tiene un siglo de antigüedad, es una ventana temprana a la escasez de agua que probablemente se extenderá por Occidente a medida que una sequía generalizada, asociada con un clima más cálido, reseca las cuencas hidrográficas en toda la región.

En Nevada, los niveles de agua han caído tan drásticamente en el lago Mead que los funcionarios se están preparando para una grave escasez que podría provocar importantes reducciones en las entregas de agua del río Colorado el próximo año. En California, el gobernador Gavin Newsom ha puesto a 41 condados en estado de emergencia.

Si bien la sequía consumió gran parte de Occidente el año pasado, preparando el escenario para una extensa temporada de incendios forestales, las condiciones de esta primavera son mucho peores que hace un año. Más de la mitad del oeste se enfrenta a condiciones de sequía “extremas”, según el Monitor de sequía de EE. UU., Incluidas amplias zonas de California y Oregón. Los científicos han dicho que la región puede estar atravesando el peor período de sequía en siglos.

Aquí en Oregón, los conservacionistas, las tribus nativas americanas, las agencias gubernamentales y los regantes se están enfrentando, y los líderes locales temen que generaciones de tensiones puedan escalar de nuevas formas volátiles.

“Hay gente de ambos lados a la que realmente le gustaría tirar y tomar las cosas en una dirección desagradable”, dijo Clayton Dumont, miembro del Consejo Tribal de Klamath. “Espero que no suceda, pero es una posibilidad”.

Algunos propietarios han hablado abiertamente sobre romper la cerca que rodea la propiedad de la presa y forzar la apertura de las compuertas de riego. Ya han comprado propiedades adyacentes a las puertas principales y han organizado protestas allí. Ammon Bundy, quien dirigió una toma armada de un refugio de vida silvestre de Oregon en 2016, dijo que estaba listo para traer aliados para ayudar a mantener las puertas abiertas, y dijo que las personas deben estar preparadas para usar la fuerza para proteger sus derechos incluso si llega la policía. para detenerlos.

“¿A quién le importa si hay violencia? Al menos se resolverá algo ”, dijo Bundy en una entrevista, ridiculizando a quienes no están preparados para luchar por el suministro de alimentos de la nación. “’Oh, no queremos violencia, simplemente nos moriremos de hambre’. Dios no quiera que hablemos de violencia “.

La región tiene una historia profunda arraigada en la violencia y la división racial. En 1846, los topógrafos del Departamento de Guerra de Estados Unidos, encabezados por John C. Frémont y Kit Carson, masacraron a más de una docena de nativos americanos en las orillas del lago Klamath. Las tribus Klamath finalmente firmaron un tratado en el que entregaban unos 20 millones de acres de sus tierras históricas a cambio de una reserva a lo largo del lago Upper Klamath y el derecho perpetuo a cazar y pescar.

Para los Estados Unidos, el Proyecto Klamath se convirtió en una piedra angular para la colonización y el desarrollo de la región. Las oportunidades de vivienda para los veteranos después de las dos guerras mundiales ayudaron a estimular la economía y a construir un nuevo tipo de comunidad.

En 1954, el Congreso decidió poner fin al reconocimiento de las tribus Klamath, que poseían lucrativas tierras forestales, y autorizó la venta de tierras tribales.

Y la garantía del gobierno a las tribus Klamath de que al menos podrían continuar pescando se vio en problemas hace décadas, cuando las poblaciones de peces lechón nativos, conocidos por las tribus como C’waam y Koptu, junto con el salmón coho río abajo se deslizaron hacia un declive peligroso, lo que provocó protecciones obligatorias en virtud de la Ley de especies en peligro de extinción.

Durante una sequía en 2001, la Oficina de Recuperación federal inicialmente planeó por primera vez cortar completamente el agua a los agricultores durante el verano. Esa orden estimuló un levantamiento de agricultores y ganaderos que usaron sierras, antorchas y palancas para violar las instalaciones y abrir las compuertas del canal.

Los alguaciles estadounidenses finalmente intervinieron para proteger las puertas, y la Oficina de Recuperación luego liberó un poco de agua para ayudar a los agricultores.

Más tarde ese mismo año, tres hombres fueron acusados ​​de participar en un tiroteo racista en la ciudad donde las tribus Klamath tienen sus oficinas.

Ahora, algunos en la cuenca están preocupados de que las divisiones no resueltas estén listas para estallar nuevamente.

“Estas no son cosas que mejorarán si el cambio climático continúa dándonos más incertidumbre y suministros de agua menos confiables”, dijo William Jaeger, profesor de economía en la Universidad Estatal de Oregón que se especializa en temas ambientales, de recursos y de política agrícola. Dijo que las condiciones de sequía que habían surgido en las últimas décadas, en parte impulsadas por la disminución de la capa de nieve, probablemente volverían a ocurrir en el futuro, y era necesario reconocer que la cuenca de Klamath estaba comprometida en exceso con sus obligaciones de agua.

Este año muestra lo crítica que ya es la escasez: incluso con los agricultores sin suministro de agua, los peces están sufriendo.

Los niveles de los lagos cayeron por debajo de los umbrales mínimos establecidos por científicos federales, lo que provocó litigios y generó temores de que la proliferación de algas este verano pueda devastar las poblaciones de peces en peligro por encima de la presa; Los investigadores tribales dicen que la insuficiencia de agua corriente abajo de la presa ha permitido que los parásitos prosperen.

Ya este año, los salmones juveniles están apareciendo muertos con infecciones parasitarias. Michael Belchik, un analista senior de políticas de agua en la Tribu Yurok, dijo que la muerte podría terminar siendo la peor registrada.

“Esto es realmente catastrófico”, dijo Belchik. “Estamos empezando a hablar de la palabra ‘extinción’ por aquí”.

Tricia Hill, quien cultiva papas, cebollas, menta y otros cultivos en unos 14,000 acres en la cuenca, gran parte dentro del Proyecto Klamath, dijo que el enfoque en el manejo de especies de peces individuales amenazadas había fallado. A pesar de 20 años de esfuerzos, incluidas las restricciones de agua para los agricultores, los peces todavía están en declive. Y, dijo Hill, la economía está estancada y las familias están pasando apuros.

“Se siente realmente mal ver tanto dolor y no pensar que está haciendo un poquito de bien”, dijo Hill, de pie junto a un extenso parche de tierra desolada en una granja familiar que ahora está en su segunda temporada sin nada. pero cultivos de cobertura cubiertos de matorrales diseñados para evitar que el suelo se vuele. “Esto es horrible. He llorado muchísimo este año”, dijo.

También cortados del suministro de agua este año hay varios refugios de vida silvestre que albergan 25 especies de aves y peces en riesgo.

En general, los agricultores se han dividido sobre la agresividad con la que deben oponerse al corte de agua de este año. La Sra. Hill dijo que no le gustaba la idea de forzar la apertura de las puertas y dijo que esa opción no ayudaría mucho. Otros agricultores también han pedido que se repriman las amenazas.

Pero el viernes por la noche, unas 100 personas se reunieron bajo una gran carpa junto a las puertas principales en una propiedad comprada recientemente por dos agricultores, Dan Nielsen y Grant Knoll, quienes dicen que tienen un derecho legal al agua detrás de las puertas en Upper Klamath Lake. ley estatal de aguas. Sostienen que el cierre del gobierno federal es una violación de las leyes estatales y federales y de la Constitución de los Estados Unidos.

Las tribus y los regantes han logrado victorias en los tribunales sobre los derechos del agua, y los casos legales continúan.

En el evento, organizado por activistas locales de la red del Sr. Bundy, los oradores hablaron sobre la necesidad de recuperar sus derechos. Algunos plantearon teorías de conspiración infundadas, vinculando la crisis del agua con George Soros, Bill Gates o las Naciones Unidas. Una bandera de Betsy Ross ondeaba sobre la carpa mientras que un cartel en el interior mostraba una cita sobre la libertad atribuida a LaVoy Finicum, quien fue asesinado por agentes federales durante el enfrentamiento que lideró Bundy en 2016. Bundy enfrentó cargos federales por su papel en el enfrentamiento pero fue absuelto por un jurado.

El alguacil local, Chris Kaber, le dijo a la multitud que asistió porque tenía amigos personales en el grupo, pero planeaba permanecer públicamente neutral para mantener la paz.

Knoll le dijo al grupo que la mejor manera de abrir las puertas principales sería que el distrito de riego local, en cuya junta se sienta, lo hiciera, desafiando a la Oficina de Reclamación. Pero dijo que sus compañeros miembros de la junta no parecían dispuestos a dar ese paso.

“La siguiente forma de abrirlo es saber qué”, dijo Knoll a la multitud. “Y ahí es donde comienza toda la diversión”.

Enfrentando un enfrentamiento similar hace dos décadas, en 2001, el gobierno federal cedió con una entrega limitada de agua a los agricultores, pero no había señales de que las agencias, que enfrentan un lago ya agotado, cederían esta vez. Un plan inicial para proporcionar una pequeña asignación de agua a los agricultores se canceló cuando las condiciones empeoraron.

La Sra. Hill dijo que esperaba que algunos agricultores no pudieran hacer los pagos de la hipoteca este año. Algunos pueden declararse en quiebra. La Sra. Hill dijo que anticipó que su operación sobreviviría este año, pero como agricultora de cuarta generación, había comenzado a preguntarse si sus hijas podrían seguir sus pasos.

“Los agricultores, por su naturaleza, son optimistas”, dijo. “Tengo esperanza, pero definitivamente estoy preocupado”.

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