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Como muchos estadounidenses negros y rurales, Denese Rankin, contable y recepcionista jubilado de 55 años de Castleberry, Alabama, no quería la vacuna Covid-19.

La Sra. Rankin estaba preocupada por los efectos secundarios: había visto historias en las redes sociales sobre personas que desarrollaron parálisis de Bell, por ejemplo, después de haber sido vacunadas. Ella pensó que las vacunas habían llegado demasiado rápido para ser seguras. Y le preocupaba que las vacunas pudieran convertirse en otro ejemplo en la larga historia de experimentación médica del gobierno con los negros.

Luego, un fin de semana reciente, su sobrina, una especialista en enfermedades infecciosas de la Universidad Emory en Atlanta, llegó a la ciudad. La Dra. Zanthia Wiley dijo que uno de sus objetivos al hacer el viaje era hablar con amigos y familiares en su país de origen en Alabama, dejándoles escuchar la verdad sobre las vacunas de alguien que conocían, alguien que es negro.

En todo el país, los médicos negros e hispanos como el Dr. Wiley se están acercando a los estadounidenses de las comunidades minoritarias que sospechan de las vacunas Covid-19 y, a menudo, desconfían de los funcionarios que ven en la televisión diciéndoles que se vacunen. Muchos desdeñan los anuncios de servicio público, dicen los médicos, y del gobierno federal.

Aunque la aceptación de la vacuna está aumentando, los afroamericanos e hispanoamericanos, entre los grupos más afectados por la pandemia de coronavirus, siguen siendo los más reacios a arremangarse. Incluso los trabajadores de la salud en algunos hospitales han rechazado las vacunas.

Pero las garantías de los médicos negros e hispanos pueden marcar una enorme diferencia, dicen los expertos. “No quiero que nos beneficiemos en lo más mínimo”, dijo el Dr. Wiley. “Deberíamos ser los primeros en la fila para conseguirlo”.

Muchos médicos como ella ahora se encuentran no solo instando a sus amigos y familiares a que se vacunen, sino también publicando mensajes en las redes sociales y realizando videollamadas grupales, pidiendo a las personas que compartan sus preocupaciones y ofreciendo información confiable.

“Creo que hace una gran diferencia”, dijo la Dra. Valeria Daniela Lucio Cantos, especialista en enfermedades infecciosas de Emory. Ha estado organizando ayuntamientos en línea y seminarios web sobre el tema de la vacunación, incluido uno con empleados negros e hispanos del personal de limpieza de la universidad.

Ella cree que están escuchando, no solo porque es hispana y habla español, dijo, sino también porque es una inmigrante: su familia todavía está en Ecuador. “Culturalmente, tienen a alguien con quien pueden identificarse”, dijo el Dr. Cantos.

Muchos de los que dudan en vacunas son pilares de la salud de sus propias familias. La Sra. Rankin, por ejemplo, ayuda a cuidar a la abuela del Dr. Wiley, que es ciega, ya su abuelo, que no puede caminar. La Sra. Rankin investiga a la madre del Dr. Wiley, cuya salud es frágil. Y es madre soltera de tres niñas, incluida una de 14 años que todavía vive en casa.

“Si mi tía se infectara, mi familia estaría en una situación difícil”, dijo el Dr. Wiley.

La Dra. Wiley se reunió con la Sra. Rankin, su hija y su madre en la sala de estar de una casa de campo de ladrillos en una calle tranquila, socialmente distanciada y con máscaras. El Dr. Wiley respondió preguntas y explicó la ciencia detrás de la vacuna.

No, dijo, la vacuna no está hecha de coronavirus vivos que podrían infectar a las personas. No, solo porque alguien fue vacunado y se enfermó, no significa que la vacuna lo haya enfermado.

Y sí, la vacuna fue probada en decenas de miles de personas y los datos examinados minuciosamente por científicos que no tenían nada que ganar y mucho que perder al impulsarla prematuramente.

La Dra. Wiley les dijo que estaba ansiosa por vacunarse.

La Dra. Virginia Banks, especialista en enfermedades infecciosas de Youngstown, Ohio, que es negra, comprende la desconfianza que la comunidad tiene desde hace mucho tiempo en el establecimiento médico.

Pero ha visto a demasiadas personas, y no a todas viejas, sufrir y morir en la pandemia, dijo. Y la Dra. Banks se preocupa por su propio riesgo mientras atiende a los pacientes. “Siento que estoy jugando a la ruleta rusa”, dijo.

Así que recita historias a aquellos que dudan en vacunarse, como una sobre un paciente que trató recientemente, sin aliento. Él le preguntó: “¿Voy a salir vivo de esto?” Ella le dijo que no lo sabía.

“Tenemos que contar estas historias” a los afroamericanos, dijo. “Y tiene que provenir de alguien que se parezca a ellos”.

“Mis amigos y familiares dicen: ‘Incluso si el riesgo es de uno en un millón, no lo voy a correr’”, agregó. “Yo digo: ‘Entiendo tu desconfianza, pero esto va más allá de Tuskegee. Esto va más allá de “La vida inmortal de Henrietta Lacks”. Ahora estamos en una pandemia. Tenemos que poner nuestra fe en la ciencia ‘”.

El Dr. Banks enfatiza el efecto dominó de las decisiones individuales: “Si no toma esa vacuna y es segura, usaremos máscaras durante algún tiempo. Si quieres recuperar tu vida, si quieres recuperar la normalidad, debes confiar en mensajeros de confianza como yo “.

El Dr. Leo Seoane, un médico de cuidados intensivos en Ochsner Health en Nueva Orleans que es hispano, ya ha sido vacunado. Cuando comenzó a hablar con amigos, familiares y otras personas de la comunidad, prácticamente todos dijeron que no recibirían la vacuna.

Les preocupaba que la vacuna se desarrollara demasiado rápido, que no fuera segura, que pudiera no ser efectiva o que pudiera infectarlos con el coronavirus. Ahora, después de una suave persuasión, “para una persona, todos cambiaron de opinión”.

Pero pocos piensan que todo lo que se necesitará es una conversación o dos con un médico de confianza para convertir a los escépticos de las vacunas en creyentes.

“Cuando empezaron a hablar sobre la posibilidad de una vacuna en abril, dije, ‘De ninguna manera’”, dijo Phelemon Reins, un trabajador del gobierno federal de 56 años. Desconfiaba de la velocidad del desarrollo de las vacunas y conocía demasiado bien la historia del maltrato de los negros por parte del sistema médico.

“La Administración Trump no ha hecho nada para inspirar a nadie a tener confianza en nada que salga a la luz”, agregó. “Descarto todo lo que dicen”.

Pero el Dr. Banks, un amigo, le ha hecho reconsiderar su desgana. “Al final, dependeré de personas como ella”, dijo Reins. “Yo confío en ella.”

“¿Cómo convencen a la comunidad afroamericana?” él dijo. “Puede que tengan que tener personas que se parezcan a ella”.

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