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Después de años de luchar contra una condena por asesinato que se había basado en gran medida en pruebas dudosas, un hombre de Mississippi que pasó más de un cuarto de siglo tras las rejas ganó la desestimación de su caso la semana pasada.

El hombre, Eddie Lee Howard, de 67 años, había permanecido en el corredor de la muerte a pesar de que su condena se basó en poco más que marcas de mordiscos en una víctima de asesinato, que fueron presentadas como prueba en su juicio por un experto cuyo testimonio ha sido cuestionado desde entonces. .

La condena de Howard por asesinato capital fue anulada por la Corte Suprema de Mississippi el año pasado y fue liberado en diciembre. La semana pasada, un juez aprobó una moción de la Oficina del Fiscal de Distrito del Condado de Lowndes para desestimar el caso.

“Estoy de acuerdo con la Corte Suprema en que la evidencia de marcas de mordida ha sido objeto de un escrutinio importante”, dijo el fiscal de distrito, Scott Colom. “Además de esa evidencia, no había nada más que pusiera al Sr. Howard en la escena del asesinato”.

El Sr. Colom agregó que se había demostrado que el ADN de un arma en la escena del crimen pertenecía a otra persona que no era el Sr. Howard. “Eso podría verse como exculpatorio”, dijo.

En 1994, Howard fue declarado culpable por el asesinato en 1992 de Georgia Kemp, de 84 años, quien fue encontrada muerta en su casa en el condado de Lowndes, Mississippi. Una autopsia encontró que murió de dos puñaladas, según los registros judiciales, y que la Sra. Kemp también sufrió lesiones consistentes con violación, pero sin marcas visibles de mordeduras.

El testimonio de los expertos sobre las marcas de mordeduras provino del Dr. Michael West, un dentista de Mississippi que fue buscado por fiscales de todo el país en las décadas de 1980 y 1990. Dijo que las marcas de mordida en el cuerpo de la Sra. Kemp, que había encontrado usando luz ultravioleta, coincidían con los dientes del Sr. Howard.

Pero los abogados que representan a Howard han argumentado que las marcas de mordeduras no eran una forma confiable de evidencia forense.

“La realidad es que nunca hubo pruebas contra Eddie Lee Howard”, dijo Chris Fabricant, abogado del Sr. Howard y director de litigio estratégico del Innocence Project. “Es asombroso”.

La evidencia con marcas de mordida ha jugado un papel en cientos de casos, y su uso en el juicio de Ted Bundy en 1979 la colocó en el centro de la atención pública.

“Cuando comenzó a ganar aceptación en la sala del tribunal, nadie estaba realmente desafiando su validez científica”, dijo Mary Bush, profesora de la Facultad de Medicina Dental de la Universidad de Buffalo, experta en odontología forense y análisis de marcas de mordidas y se desempeñó como testigo experto para Howard en 2016.

Pero en los años posteriores, el método ha sido criticado por expertos que lo consideran ineficaz.

Debido a que la piel humana es elástica, las marcas de mordeduras pueden distorsionarse fácilmente, dijo el Dr. Bush. “A menos que tenga ADN, realmente no puede usar una marca de mordida para identificar a alguien”, agregó.

Incluso el Dr. West parece haber cuestionado su valor. Los documentos judiciales muestran que en una deposición de 2012 para un caso diferente, el Dr. West dijo que no creía que el análisis de marcas de mordida debería usarse en el tribunal.

Pero cuando Fabricant lo interrogó sobre esa declaración en 2016, no renegó de su testimonio en el juicio por asesinato de Howard. “Puedo cometer errores”, dijo. “¿Creo que cometí algún error en este caso? No.”

Los intentos de comunicarse con el Dr. West para hacer comentarios por teléfono el miércoles no tuvieron éxito.

Al menos 26 personas en los Estados Unidos han sido condenadas injustamente como resultado de pruebas con marcas de mordidas, según el Innocence Project.

Howard fue encerrado en Parchman, una prisión de alta seguridad en el Delta del Mississippi. Construido en los terrenos de una antigua plantación, la instalación tiene fama de condiciones duras y brotes violentos.

El Sr. Howard fue condenado por el mismo delito dos veces. Su primera condena por homicidio capital, en 1994, fue anulada por la Corte Suprema de Mississippi en 1997. Pero fue juzgado de nuevo en 2000, cuando los fiscales trajeron al Dr. West, y fue declarado culpable.

En ese momento, Forrest Allgood era el fiscal de distrito del condado de Lowndes. También procesó los casos de otros dos hombres, Levon Brooks y Kennedy Brewer, cuyas condenas se basaron en un análisis de marcas de mordida. El Dr. West también testificó en esos casos y esas condenas finalmente fueron anuladas.

Allgood no respondió de inmediato un mensaje solicitando comentarios el miércoles.

Colom se convirtió en el fiscal de distrito del condado en 2015. Cuando el caso de Howard llegó a su escritorio, dijo, desestimarlo no fue una decisión difícil.

“Es un gran ejemplo de por qué debemos tener la capacidad, en el sistema penal, de mirar hacia atrás y corregir errores”, dijo Colom, quien ha pedido el establecimiento de una unidad de condenas por negligencia a nivel estatal.

Fabricant dijo que la condena injusta de Howard se debió no solo a la confianza de los fiscales en un análisis forense defectuoso, sino también a desigualdades estructurales con profundas raíces.

“Es una historia sobre ciencia basura, pero en realidad se trata del sistema de justicia penal estadounidense”, dijo. “Es un enjuiciamiento racista y parcial basado en una historia sobre una persona blanca anciana vulnerable que fue atacada por un hombre negro, que fue condenado sin el debido proceso y enviado a una antigua plantación de esclavos para esperar a ser ejecutado”.

Howard, dijo, estaba haciendo todo lo posible para readaptarse a la vida fuera de la prisión, disfrutando de las cosas a las que no tenía acceso antes (sábanas limpias, baños calientes) y trabajando en la cocina de un restaurante.

Howard no estuvo disponible para hacer comentarios el miércoles. Pero en una declaración proporcionada por el Sr. Fabricant, el Sr. Howard agradeció a quienes habían luchado por su liberación.

“Sin su arduo trabajo en mi nombre”, dijo, “todavía estaría confinado en ese terrible lugar llamado Departamento de Correccionales de Mississippi, en el corredor de la muerte, esperando ser ejecutado”.

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