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CLEVELAND – Cuando llega la noche, Darryl Brazil se sienta en su porche y observa cómo el mundo se desmorona.

Su vecindario en el lado este de Cleveland se ha mantenido durante años de tiempos difíciles. En algunas partes estaba áspero en los bordes, pero su bloque estaba silencioso, o al menos solía estarlo. Ahora, suceden cosas salvajes día y noche.

“Verás a alguien venir volando por la calle a 50 y 60 millas por hora”, dijo. “En una calle residencial. No tiene sentido “. Las parejas que siempre habían discutido inofensivamente ahora terminan sus discusiones con una puñalada. Los tiroteos estallan a un par de cuadras de distancia. Cuando el Sr. Brasil estuvo en la tienda la otra semana, un hombre sacó un arma y amenazó con matar a su perro por ladrar.

“Escuché a gente decir que la gente se vuelve loca cuando sale la luna llena”, dijo el Sr. Brasil, de 71 años, que ha visto mucho, pero nada como lo que ha visto el año pasado. “Parece que la luna llena sale todos los malditos días ahora”.

Hay muchas cifras que cuantifican el impacto combinado de la pandemia y la recesión que han golpeado al país: al menos 7,8 millones de personas han caído en la pobreza, la mayor caída en seis décadas; 85 millones de estadounidenses dicen que han tenido problemas para pagar los gastos domésticos básicos, incluida la comida y el alquiler; hay aproximadamente 10 millones de empleos menos ahora que en febrero.

Pero las cifras no reflejan el sentimiento de creciente desesperación en vecindarios como algunos en el lado este de Cleveland, comunidades que ya habían estado luchando antes de la pandemia. En estos días, las personas que han vivido y trabajado durante mucho tiempo en estos vecindarios hablan de un desmoronamiento constante.

Los disparos resuenan casi todas las noches, dicen. La policía de Cleveland informó de seis homicidios en un período de 24 horas en noviembre. Todo el mundo habla de la conducción: en los últimos meses, en el barrio de Slavic Village, a solo dos millas al oeste de la casa del Sr.Brasil, los autos chocaron contra una tienda de comestibles de la esquina, una casa y un querido restaurante local. En el condado de Cuyahoga, 19 personas murieron recientemente por sobredosis de drogas en una semana. Todo mientras el virus continúa su propagación letal.

“A veces”, dijo el reverendo Richard Gibson, cuya iglesia de 101 años se encuentra en Slavic Village, “parece que estamos perdiendo el control de la civilización”.

Las medidas de alivio firmadas recientemente por el presidente Trump – cheques de estímulo de $ 600, $ 300 adicionales por semana para beneficios de desempleo, una extensión de un mes a una moratoria federal sobre los desalojos, $ 25 mil millones en asistencia para el alquiler – ofrecen algo de ayuda, aunque no hay un estado directo o ayuda local. Y desde el suelo, todo el sistema puede parecer increíblemente opaco.

Los abogados de Legal Aid en Cleveland dicen que muchos de sus clientes ni siquiera habían oído hablar de la moratoria de desalojo, y algunos solo se enteraron después de ser desalojados. Una clienta, una mujer de 30 años y madre de cuatro, se presentó para defender su caso en el tribunal de alquileres y fue rechazada porque los nuevos protocolos de pandemia, de los que nunca había oído hablar, prohibían a los niños en el piso de las salas de audiencias. Los lugares a los que muchos habrían ido normalmente para aprender sobre nuevos beneficios y nuevas reglas, donde podrían tener acceso a una conexión a Internet decente, por ejemplo, ahora están cerrados.

“Nuestra biblioteca ya no está abierta, nuestro Boys Club ya no está abierto”, dijo Tony Brancatelli, un miembro del Ayuntamiento cuyo barrio incluye Slavic Village, una vez un barrio de inmigrantes en su mayoría polacos, checos y eslovacos que ahora es aproximadamente la mitad africanos -Americano. Pero, dijo, “cuando no se puede hacer un compromiso básico con las familias y los residentes, y se cierran las organizaciones sociales y cívicas, realmente se rompe la estructura del vecindario”.

Hace una década, durante la crisis de ejecuciones hipotecarias, cuando partes del barrio de Brancatelli se encontraban entre los lugares más afectados del país, más personas al menos mantuvieron sus trabajos. Tenían amigos y parientes con los que podían mudarse o acudir en busca de apoyo financiero. Hoy, con partes de Slavic Village por encima del 30 por ciento de desempleo y un virus que se alimenta de pequeñas reuniones, esos apoyos no existen. La gente está en gran parte por su cuenta.

Y el virus continúa enfureciéndose. Cleveland se ha librado de los catastróficos totales de casos de ciudades como Detroit o Nueva Orleans, pero no obstante, acaba de soportar su peor racha de dos meses. Al final de diciembre, se estaban utilizando cuatro de las cinco camas de cuidados intensivos en los hospitales del condado de Cuyahoga.

Los vecindarios en el lado este de la ciudad habían comenzado a mostrar algún progreso después de una década de laboriosa reconstrucción, dijeron Brancatelli y otros. El año pasado empujó rápidamente las cosas al borde del colapso.

Los informes policiales de su barrio corroboran esto: más violencia, más detalles desgarradores sobre la forma en que las personas sobreviven ahora. Un hombre que vivía con su hijo en una casa abandonada fue golpeado y baleado por unos ladrones; un camión de reparto de Amazon fue secuestrado y abandonado. Los robos de casas han disminuido en toda la ciudad, mientras que el número de tiroteos se ha disparado. Como en Cincinnati, Wichita, Kansas y varias otras ciudades de EE. UU., 2020 fue el peor año para los asesinatos en Cleveland en décadas.

El Sr. Gibson, el pastor, ha enterrado a víctimas de enfermedades y disparos por igual en los últimos meses. Con vista a un vecindario lleno de casas desiertas, su iglesia, Elizabeth Baptist, es una de las pocas instituciones confiables en un lugar donde la desconfianza hacia las instituciones es profunda.

El gimnasio de la iglesia ahora alberga un centro de pruebas Covid-19, y al otro lado del estacionamiento se encuentra un edificio donde los padres dejan a los niños en edad escolar para el aprendizaje remoto. Un enorme banco de alimentos se instala en el lote cada dos sábados; Narcan también se entrega allí. Un refugio para personas sin hogar afiliado a la iglesia se encuentra al otro lado del césped. También están las peticiones de ayuda individuales. Un hombre llegó recientemente a la iglesia pidiendo cinco mantas, dijo el pastor, y su familia prefiere permanecer junta en su automóvil que dividirse en refugios para personas sin hogar segregados por género.

Las personas en la iglesia y otras instituciones de apoyo locales han estado trabajando hasta el cansancio e incluso las enfermedades durante los últimos 10 meses, y todos dicen cosas similares: la escala de la necesidad es inmensa; muchas solicitudes provienen de personas que nunca antes habían necesitado este tipo de ayuda; lo que ya era frágil parece que se resquebraja.

Cinco minutos al sur de la iglesia se encuentra Neighborhood Pets, una luminosa tienda sin fines de lucro que abrió hace cuatro años en Slavic Village. Está ocupado estos días. Becca Britton, la fundadora, dice que muchas de las personas que entran no tienen familia, ni red social ni sistema de apoyo. “Su perro o su gato, eso es todo lo que tienen”, dijo. Pero incluso estos lazos están en peligro.

Todos los días la gente llama porque ya no puede pagar comida para perros o gatos, dijo. Algunos dicen entrar en pánico porque no se les permite tener una mascota en un refugio para personas sin hogar. Otras llamadas son mucho más sombrías. Uno de sus clientes, un hombre mayor al que consideraba especialmente bondadoso, se encuentra ahora en la cárcel, acusado de matar a una mujer en su vecindario después de una discusión sobre su perro.

“En los últimos meses, definitivamente hemos visto un cambio”, dijo Britton. “Ha cambiado. Realmente puedes decirlo “.

No muy lejos se encuentran las oficinas de University Settlement, una institución de servicios sociales de 94 años en Slavic Village, que antes de la pandemia organizaba una cena semanal para todos los miembros de la comunidad. Esto ha cambiado a comida para llevar. Y aunque la comida tiene más demanda que nunca (en marzo, la organización preparó más comidas de las que había preparado en cualquier mes de su historia), las conexiones sociales se están desmoronando. Algunas de las personas a las que la organización controlaba de forma rutinaria parecen haber desaparecido sin más, sin contestar teléfonos ni llamar a la puerta.

“La comunidad se sintió desgastada y olvidada de todos modos”, dijo Earl Pike, director ejecutivo de University Settlement. “Empieza a sentirse un poco ‘Mad Max'”.

Recordó un día a principios de diciembre cuando Cleveland fue golpeado por la primera tormenta de nieve de la temporada. Fue una tormenta que duró un día, pero cortó la luz, impidió que entrara gran parte del personal y provocó una ráfaga de mensajes frenéticos de la gente del vecindario que preguntaba por la comida.

“Todo se rompió y todos necesitaban ayuda”, dijo Pike, al ver en ese día un anticipo de lo que les espera a medida que disminuyen los recursos. “Es la combinación de una mayor necesidad y una menor capacidad para satisfacer esa necesidad”.

Este era un sentimiento común: por muy malas que fueran las cosas, siempre podían empeorar, y lo más probable es que a corto plazo lo hicieran.

Pocos entienden esto mejor que Mariama Jalloh, de 40 años, madre de dos hijos que en estos días trabaja en Elizabeth Baptist ayudando a los escolares. Al crecer en Gambia y Sierra Leona, la Sra. Jalloh y todos los que conocía imaginaban a Estados Unidos como “cerca del cielo”, donde el gobierno se ocupaba de la gente y la vida era fluida, “como el cristal”.

Encontró una realidad más burda cuando llegó hace seis años. Pero cuando comenzó 2020, en su primer año completo como ciudadana estadounidense, Jalloh había logrado cierta estabilidad, tomando clases para convertirse en enfermera y viviendo con sus hijos en una casa bien cuidada en una calle tranquila, entre vecinos mayoritariamente mayores.

Ahora regresa a un vecindario cambiado. No ha visto a algunos de sus vecinos durante meses, aunque ha visto ir y venir ambulancias. Hay más extraños en la calle. La casa que alquila pronto podría venderse en una subasta, le informó el propietario, aunque no está segura de lo que eso significaría para ella.

Mientras tanto, sus hijos han aprendido un nuevo ejercicio: bajar corriendo al sótano al primer sonido de disparos. La familia hace esto dos o tres noches a la semana ahora, dijo, a veces dos veces por noche los fines de semana. Aprendió ejercicios como este durante su propia juventud en medio de una guerra civil.

“He visto gente asesinada frente a mí”, dijo Jalloh sobre su infancia. “He visto todo tipo de cosas”.

Sus hijos no conocían este tipo de cosas terribles y ella había esperado, viviendo en Estados Unidos, que nunca lo supieran. Pero en estos días, cuando se encuentra acurrucada con ellos en el sótano húmedo, está claro que el país al que ahora llama hogar no es el país que alguna vez pensó que era.

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