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WASHINGTON – Las emisiones de gases de efecto invernadero de la energía y la industria en Estados Unidos se desplomaron más del 10 por ciento en 2020, alcanzando sus niveles más bajos en al menos tres décadas cuando la pandemia de coronavirus frenó la economía de la nación, según una estimación publicada el martes por Rhodium Group.

Sin embargo, la fuerte caída fue el resultado de circunstancias extraordinarias y los expertos advirtieron que el país aún enfrenta enormes desafíos para controlar la contaminación que calienta el planeta. En los años venideros, se espera que las emisiones de Estados Unidos se recuperen una vez que la pandemia retroceda y la economía vuelva a la vida, a menos que los legisladores tomen medidas más contundentes para limpiar las plantas de energía, fábricas, automóviles y camiones del país.

“Las reducciones más significativas el año pasado se relacionaron con el transporte, que sigue dependiendo en gran medida de los combustibles fósiles”, dijo Kate Larsen, directora de Rhodium Group, una firma de investigación y consultoría. “Pero a medida que las vacunas se vuelven más frecuentes, y dependiendo de qué tan rápido las personas se sientan lo suficientemente cómodas para conducir y volar de nuevo, esperaríamos que las emisiones se recuperen a menos que se implementen cambios importantes en las políticas”.

Antes de que golpeara la pandemia, las emisiones de Estados Unidos habían estado disminuyendo lenta pero constantemente desde 2005, en gran parte porque las empresas de servicios públicos que generan electricidad se han alejado del carbón, el combustible fósil más sucio, a favor de gas natural, energía eólica y solar más baratos y más limpios. Durante la última década, las empresas de servicios públicos han retirado cientos de centrales eléctricas de carbón a pesar de los esfuerzos del presidente Trump por revivir la industria.

Entonces llegó el coronavirus. Cuando los gobernadores cerraron sus estados la primavera pasada y los estadounidenses se refugiaron en su lugar, las emisiones comenzaron a caer en partes de la economía que rara vez habían experimentado caídas sostenidas antes.

El transporte, la mayor fuente de gases de efecto invernadero del país, experimentó una disminución del 14,7 por ciento en las emisiones en 2020, ya que millones de personas dejaron de conducir para ir al trabajo y las aerolíneas cancelaron vuelos. Si bien los viajes comenzaron a aumentar nuevamente en la segunda mitad del año cuando los estados relajaron sus cierres, los estadounidenses condujeron un 15 por ciento menos de millas durante todo el año pasado que en 2019 y la demanda de combustible para aviones cayó en más de un tercio.

Las emisiones de la industria pesada, como el acero y el cemento, cayeron un 7 por ciento en 2020 debido a que los fabricantes de automóviles y otros fabricantes produjeron menos productos en medio de la recesión económica. Los edificios de Estados Unidos, que producen dióxido de carbono cuando queman petróleo o gas natural para generar calor, registraron una caída de las emisiones de 6.2 por ciento, impulsada tanto por cierres cerrados como por un clima más cálido que el promedio.

En el sector de la electricidad, las emisiones cayeron un 10,3 por ciento en 2020, impulsadas por una fuerte disminución en la quema de carbón. A medida que la demanda de electricidad disminuyó en todo el país, las empresas de servicios públicos hicieron funcionar sus plantas de carbón con mucha menos frecuencia porque el carbón se ha convertido en el combustible más caro en muchas partes del país. En cambio, usaron más gas natural, que produce menos dióxido de carbono que el carbón, pero aún genera metano que atrapa el calor de manera significativa, y se basó más en la energía solar y eólica libre de emisiones.

La energía renovable aumentó en 2020, ya que las empresas de energía superaron las interrupciones de la pandemia para construir un número récord de nuevas turbinas eólicas y paneles solares antes de una fecha límite clave para reclamar un crédito fiscal federal. Estados Unidos produjo aproximadamente la misma cantidad de electricidad a partir de fuentes renovables el año pasado que a partir del carbón, un hito que nunca antes se había alcanzado.

En general, la caída de las emisiones en todo el país fue la mayor caída en un año desde al menos la Segunda Guerra Mundial, dijo el Grupo Rhodium, y puso a Estados Unidos a una distancia sorprendente de uno de sus principales objetivos climáticos bajo el acuerdo de París, un pacto global. por casi 200 gobiernos para abordar el cambio climático.

Como parte de ese acuerdo, el expresidente Barack Obama había prometido que las emisiones estadounidenses caerían un 17 por ciento por debajo de los niveles de 2005 para 2020. El presidente Trump rechazó el pacto de París y, antes del año pasado, parecía que Estados Unidos no alcanzaría ese objetivo. Pero a raíz de la pandemia, las emisiones industriales de Estados Unidos están ahora aproximadamente un 21,5 por ciento por debajo de los niveles de 2005.

Pero ese hito viene con varias advertencias. Primero, esos números no representan ningún aumento en las emisiones como resultado de los incendios forestales récord del año pasado en Occidente, que quemaron millones de acres de bosques y praderas, enviando el dióxido de carbono encerrado en todos esos árboles a la atmósfera.

Una estimación preliminar de noviembre de BloombergNEF sugirió que los incendios forestales podrían compensar aproximadamente el 3 por ciento de la caída del año pasado en las emisiones estadounidenses de la energía y la industria. Si bien muchos árboles que se incendiaron eventualmente volverán a crecer y absorberán dióxido de carbono a medida que lo hacen, ese proceso llevará años. Y los científicos han advertido que los incendios forestales aumentarán y serán más frecuentes a medida que el planeta se caliente.

La otra advertencia es que las emisiones de Estados Unidos podrían volver a aumentar una vez que las vacunas se distribuyan ampliamente y la economía se recupere. El informe de Rhodium Group señaló que se produjo un repunte similar después de que la crisis financiera de 2008-9 provocó una fuerte caída de las emisiones. Y señaló que muchos sectores, como los viajes aéreos y la fabricación de acero, ya se han recuperado en los últimos meses.

“Desafortunadamente, 2020 nos dice poco sobre lo que podemos esperar ver en 2021 y más allá”, concluyó el informe. “La gran mayoría de las reducciones de emisiones de 2020 se debieron a la disminución de la actividad económica y no a cambios estructurales que generarían reducciones duraderas en la intensidad de carbono de nuestra economía”.

Los científicos advierten que incluso una gran caída de las emisiones en un año no es suficiente para detener el calentamiento global. Hasta que las emisiones de la humanidad se reduzcan esencialmente a cero y las naciones dejen de añadir gases de efecto invernadero a la atmósfera, el planeta seguirá calentándose. Como para subrayar esa advertencia, los investigadores europeos anunciaron la semana pasada que es muy probable que 2020 esté empatado con 2016 como el año más caluroso registrado.

El presidente electo Joseph R. Biden Jr. ha llamado al calentamiento global una prioridad máxima, estableciendo el objetivo de reducir drásticamente las emisiones de Estados Unidos a cero neto para 2050. Hacerlo, dijeron los expertos, requeriría nuevos pasos importantes para acelerar el uso de electricidad renovable, cambio Los estadounidenses desde automóviles que queman gasolina hasta modelos eléctricos más limpios y repensan métodos para procesos como la calefacción doméstica o la producción de acero y cemento.

Y esos esfuerzos deberían repetirse en todo el mundo. El lunes, la Agencia Internacional de Energía dijo que publicaría un plan detallado en mayo sobre cómo la economía global podría alcanzar emisiones netas cero para 2050, y señaló que la caída mundial en las emisiones de gases de efecto invernadero el año pasado probablemente resulte temporal a menos que las naciones tomen el oportunidad de reconsiderar su dependencia de los combustibles fósiles.

“Se requerirá nada menos que una transformación total de nuestra infraestructura energética”, dijo Fatih Birol, director ejecutivo de la agencia. “Eso requiere una acción decisiva este año, el próximo y, de hecho, todos los años hasta 2050”.

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