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El comercio de antigüedades, que los reguladores han temido durante mucho tiempo como un terreno fértil para el lavado de dinero y otras actividades ilícitas, estará sujeto a una mayor supervisión según la legislación aprobada por el Congreso el viernes cuando anuló el veto del presidente Trump.

Las disposiciones que refuerzan el escrutinio del mercado de antigüedades estaban contenidas en la extensa Ley de Autorización de Defensa Nacional, que Trump vetó la semana pasada y que la Cámara y el Senado votaron anular el lunes y el viernes.

Los reguladores se han preocupado durante mucho tiempo de que la opacidad del comercio de antigüedades, donde los compradores y vendedores rara vez son identificados, incluso para las partes en una transacción, hizo que fuera una manera fácil de ocultar las transferencias ilícitas de dinero. La nueva legislación faculta a los reguladores federales a diseñar medidas que eliminarían el secreto de las transacciones.

“Creemos que este tipo de legislación está pendiente desde hace mucho tiempo”, dijo John Byrne, un abogado con 30 años de experiencia en reglas contra el lavado de dinero. “Esta es un área donde claramente el crimen organizado, los terroristas y los oligarcas han utilizado artefactos culturales para mover fondos ilícitos”.

Los distribuidores se resistieron al movimiento. Pero con la nueva legislación, el Congreso se movió para ampliar la Ley de Secreto Bancario de 1970, que aumentó el escrutinio federal de las transacciones financieras, para incluir el comercio de artefactos antiguos.

El funcionamiento exacto de la nueva ley será determinado durante el próximo año por la Financial Crimes Enforcement Network, una oficina dentro del Departamento del Tesoro, en consulta con el sector privado, las fuerzas del orden y el público. Los expertos legales esperan que las nuevas regulaciones de antigüedades sean similares a otras que rigen las industrias de metales preciosos y joyería, donde ciertas transacciones son señaladas a las autoridades, quienes luego determinan si son sospechosas. La ley también busca acabar con el uso de empresas fantasma para ocultar la identidad de compradores y vendedores.

Los patrocinadores de la nueva medida la describieron como una reforma muy necesaria.

“Durante la última década, hemos estado trabajando con todas las industrias y partes interesadas para elaborar un proyecto de ley que satisfaga a todos”, dijo la Representante Carolyn B. Maloney, una demócrata de Nueva York, quien introdujo la Ley de Transparencia Corporativa en 2019 y luego lideró eso factura en el paquete de defensa. “Estamos en un punto en el que hemos logrado tanto apoyo que se volvió imposible oponernos al proyecto de ley”.

La Ley de Transparencia Corporativa enfrentó la oposición de los comerciantes de antigüedades, que se opusieron al requisito de divulgar la información del cliente y a los costos adicionales de cumplir con la ley. La industria del arte ha luchado contra una legislación similar que habría extendido la Ley de secreto bancario al mercado del arte.

Las divulgaciones federales muestran que la casa de subastas Christie’s ha pagado a los cabilderos más de $ 100,000 durante los últimos dos años para influir en los resultados de tales medidas. Una portavoz de la casa de subastas, Erin McAndrew, dijo que su departamento de cumplimiento ya mantiene estándares para proteger contra el lavado de dinero que fueron adoptados por la Unión Europea en 2018.

Dijo que “Christie’s agradece la oportunidad de trabajar con los reguladores estadounidenses en pautas apropiadas y ejecutables” para combatir el lavado de dinero en el mercado del arte.

Los perros guardianes han instado al Congreso a endurecer las regulaciones sobre el comercio de antigüedades durante años. El saqueo de sitios del patrimonio cultural en países como Siria e Irak ha resultado en un creciente mercado negro de antigüedades de Oriente Medio. Las fuerzas del orden en el extranjero se han incautado de cientos de artefactos, que los funcionarios creen que se remontan a excavaciones anteriores realizadas por grupos terroristas como ISIS.

“La legislación propuesta comenzará a cerrar una laguna importante”, dijo Tess Davis, directora ejecutiva de Antiquities Coalition, una organización sin fines de lucro que monitorea el comercio ilícito de artefactos.

“El modelo de negocio de una casa de empeño no difiere mucho del de Sotheby’s o Christie’s”, añadió. Sin embargo, las casas de empeño están bajo el ámbito de la Ley de secreto bancario, pero las casas de subastas no. “¿Por qué las reglas deberían ser más estrictas para un negocio familiar que vende equipos de sonido en Milwaukee que para una casa de subastas de mil millones de dólares en Manhattan?”

Pero algunos comerciantes afirman que los informes sobre transacciones en el mercado negro y blanqueo de dinero son exagerados. Un comerciante, Randall A. Hixenbaugh, presidente de una organización sin fines de lucro llamada American Council for the Preservation of Cultural Property, ha calificado las estadísticas sobre el comercio ilícito como infundadas y ha argumentado en contra de las nuevas regulaciones.

“Prácticamente todas las transacciones de montos elevados en dólares en el negocio del arte antiguo se manejan a través de instituciones financieras e instrumentos ya cubiertos por la Ley de Secreto Bancario”, dijo Hixenbaugh. “Los delincuentes que buscan lavar fondos mal habidos difícilmente podrían elegir un producto peor que las antigüedades”.

Los miembros del personal legislativo que ayudaron a elaborar las nuevas regulaciones dijeron que se guiaron por lo que aprendieron en las audiencias del Congreso y por los expertos de la industria. La Unesco advirtió a principios de este año que el desarrollo de plataformas de venta en línea y redes sociales había facilitado la venta ilícita de antigüedades y que las regulaciones existentes no habían logrado frenar el mercado negro.

La nueva legislación exige un estudio sobre el papel del arte en el blanqueo de capitales y la financiación del terrorismo. (Un informe reciente del Senado ya describió cómo al menos dos oligarcas rusos habían explotado la opacidad del mundo del arte para eludir las sanciones estadounidenses). Si el estudio encuentra un vínculo entre el mercado del arte y la actividad ilícita, podría, tras una revisión del Congreso, desencadenar la creación de reglas similares a las que ahora se aplican al comercio de antigüedades. Los reguladores también han señalado que la Ley de secreto bancario podría extenderse aún más al mercado del arte.

“Hay que saber quién está comprando y vendiendo”, dijo Byrne. “El argumento de que no tienes la obligación de denunciar una actividad sospechosa porque estás en el sector privado no funciona. Banks perdió ese argumento hace 30 años “.

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