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Cuando Taniya Ria se mudó al Bronx desde Bangladesh en 2019, no sabía ni una palabra de inglés. En unos meses, Taniya, ahora de 12 años, estaba traduciendo para su madre, haciendo amigos estadounidenses en clase y obteniendo buenas calificaciones. Entonces llegó la pandemia.

Este otoño, tomó clases en un iPhone desde el apartamento de un dormitorio de su familia en Parkchester, luchando por entender el inglés de los profesores a través de la pequeña pantalla. Las palabras y la gramática que una vez conoció se evaporaron, al igual que su confianza.

“Este es el año escolar más difícil de mi vida”, dijo Taniya, quien está en sexto grado. “Siento que el año se va a perder”.

Si bien las interrupciones de 2020 han amenazado con la pérdida de aprendizaje para casi todos los estudiantes en todo el país, el costo ha sido especialmente severo para los estudiantes que provienen de hogares de inmigrantes donde rara vez se habla inglés.

La instrucción en persona es esencial para estos estudiantes, dicen los maestros, padres y expertos. No solo están rodeados de inglés hablado en sus aulas; también aprenden de formas más sutiles, al observar las expresiones faciales de los maestros y las respuestas de otros estudiantes a las instrucciones. Los profesores también dependen de gestos no verbales para comprender a sus alumnos. Todas estas cosas son mucho más difíciles de percibir a través de una pantalla.

“No puede tomar todo lo que hace en un contexto en persona y moverlo en línea”, dijo Christopher Wagner, miembro del Consejo de la Ciudad para los Estudiantes del Idioma Inglés. “Así que tenemos que averiguar qué es lo que funciona especialmente para nuestros alumnos multilingües”.

Y más allá del aula, estos estudiantes, conocidos como estudiantes del idioma inglés, absorben cantidades incalculables de información sobre sintaxis, jerga y vocabulario simplemente pasando el rato en pasillos y patios de recreo con otros estudiantes, experiencias que se han perdido para la mayoría de los escolares de Nueva York este año.

“Para los estudiantes de inglés, si no tienen esas oportunidades casuales, informales y de bajo riesgo para practicar inglés, están realmente en desventaja”, dijo la Dra. Sita Patel, profesora de psicología clínica en la Universidad de Palo Alto, quien estudia la salud emocional de los jóvenes inmigrantes.

Esas preocupaciones se están extendiendo por todo el país. Partes de Virginia, California y Maryland están comenzando a ver que los estudiantes ELL se quedan más rezagados que sus compañeros, según los datos de principios del otoño de cada distrito escolar. En Connecticut, la asistencia se está convirtiendo en un problema mayor para los estudiantes de inglés, quienes fueron superados solo por los estudiantes sin hogar en su baja asistencia a clases virtuales y presenciales.

En la ciudad de Nueva York, el Departamento de Educación aún no tiene estimaciones sobre la pérdida de aprendizaje para los aproximadamente 142,000 estudiantes que aprenden inglés de la ciudad, entre las poblaciones más grandes de aprendices de inglés en el país. Tampoco está claro cuántos de esos estudiantes optaron por el aprendizaje híbrido en lugar del aprendizaje remoto completo.

Los funcionarios del Departamento de Educación de la ciudad dijeron que han dado instrucciones a las escuelas para que den prioridad a los estudiantes de inglés al decidir a quién se les permitirá regresar a las clases presenciales de tiempo completo, e insisten en que están aprovechando todos los recursos que tienen disponibles para impulsar el aprendizaje remoto.

“Ya sea que estén aprendiendo en persona o de forma remota, estamos comprometidos a brindar una educación de alta calidad a nuestros estudiantes del idioma inglés y contamos con apoyos y servicios críticos para encontrarlos donde estén”, dijo Sarah Casasnovas, portavoz de el Departamento de Educación.

Aún así, estudiantes como Taniya se esfuerzan por pasar desapercibidos y luchan incluso para pedir ayuda en el nuevo entorno virtual.

Durante una clase de música, Taniya estaba segura de que sabía la respuesta a una pregunta que le hizo su maestra, pero su entusiasmo fue rápidamente amortiguado por la preocupación de pronunciar mal una palabra.

Una y otra vez, ensayó en silencio diciendo la respuesta. Pero cuando reunió el valor suficiente para hablar, el iPhone que estaba usando para la clase se congeló. Cuando se reinició, sus compañeros de clase habían seguido adelante. Ella guardó silencio durante el resto del período.

“Es difícil para mí explicar lo que quiero decir correctamente”, dijo Taniya. “Y hay tanta gente en clase que me pone nervioso cometer un error”.

Los educadores que trabajan con estudiantes de inglés están pasando por sus propios momentos difíciles.

Cuando Aixa Rodríguez, quien enseña a estudiantes de inglés en una escuela secundaria de Manhattan, estaba en un salón de clases, dijo que podía intuir por la postura y el comportamiento de sus estudiantes cuando necesitaban ayuda. Pero ahora, sus alumnos a menudo están en silencio y fuera de cámara.

“No sé si están comprometidos o no, no puedo averiguar quién necesita ser redirigido, por lo que mi capacidad para ser eficaz se ve obstaculizada”, dijo la Sra. Rodríguez, quien ha estado enseñando a estudiantes de inglés dos decadas.

“Me preocupa que los niños que se están quedando atrás dejen de trabajar tan duro y dejen de esforzarse”, agregó. “Van a llegar a un punto en el que se sientan cómodos con su inglés y eso es todo”.

Nadal Bertin se preocupa por eso mismo. Ahora de 18 años, se mudó a Nueva York en noviembre pasado desde Haití, donde aprendió inglés lo mejor que pudo y trabajó duro para obtener créditos escolares que serían aceptados en los Estados Unidos. Está decidido a graduarse a tiempo esta primavera.

“Tengo que ingresar a la universidad y hacer que mi familia en Haití se sienta orgullosa”, dijo Nadal. “Pero estoy preocupado por mi inglés”.

Nadal vio que su inglés mejoraba enormemente en solo unos meses mientras estaba inmerso en el idioma en su escuela secundaria en el Bajo Manhattan. Ese ya no es el caso ahora que está en clases remotas. “Dando clases en línea, ya no hablo mucho inglés”, dijo.

Los estudiantes del idioma inglés que necesitan apoyo adicional para problemas de aprendizaje se han visto particularmente afectados por la pandemia.

Cuando Huiyong Yu y su familia llegaron a Bensonhurst, Brooklyn, desde Hong Kong hace dos años, a su hijo de 12 años le costó aprender inglés y le fue mal en la escuela. Ella sintió que él no estaba recibiendo el apoyo adecuado para su autismo, por lo que este año lo inscribió en una escuela del Distrito 75 para recibir servicios como terapia del habla. Pero su progreso aún se ve obstaculizado por el aprendizaje virtual, dijo.

“Es difícil para los dos entender cómo usar Google Drive y Google Meet”, dijo Yu. “Por eso, a veces se pierde la tarea”.

La propia Sra. Yu ha estado tomando un curso de inglés en línea en University Settlement, una organización sin fines de lucro de servicios humanos que trabaja con inmigrantes en Nueva York. Después de un largo turno de trabajo en un centro para personas mayores, ella y su hijo trabajan en su tarea de inglés por separado. Se ha convertido en una actividad de unión durante la pandemia.

“Solo espero que mi hijo aprenda suficiente inglés como para poder hacer amigos”, dijo Yu a través de un traductor.

Las oportunidades para practicar inglés pueden ser aún más difíciles de encontrar para los estudiantes en vecindarios de inmigrantes donde se hablan predominantemente otros idiomas. Incluso los estudiantes más motivados pueden aprender un nuevo idioma a un ritmo más lento si no están rodeados de personas que hablan ese idioma, dicen los expertos.

“Los estudiantes ELL pueden perder más que otros estudiantes ya un ritmo más rápido”, dijo Julie Sugarman, analista de políticas senior del Migration Policy Institute, un grupo de expertos no partidista.

Sofia Green, cuya familia emigró de República Dominicana hace cinco años, dijo que su hijo, Sebastián, de 14 años, ya hablaba español con mayor frecuencia porque eso es lo que se habla en su casa y en su barrio de Bushwick, Brooklyn. Ahora que está en clases totalmente remotas, su hijo está aún menos inclinado a practicar inglés, dijo.

“Siento que está retrocediendo lentamente, desde que comenzó a aprender en línea”, dijo Green en español. “Si aprendiera mejor inglés, nos ayudaría a mí ya nuestra familia”, agregó. “Él también podría conseguir un trabajo de medio tiempo, y eso podría ayudar mucho”.

En el Bronx, Taniya también se siente perdida sin las oportunidades de tener conversaciones espontáneas con sus compañeros durante la hora del almuerzo, el período de gimnasia y en el pasillo entre clases, los momentos en los que cree que logró el mayor progreso en el aprendizaje del inglés.

“Siento que me volví más tímida porque ya no puedo hablar con otros estudiantes en la clase en línea”, dijo. “Siento que todo es culpa mía”.

Ahora, Taniya, que es fan de BTS, el grupo de K-pop, y practica bailes de TikTok, rara vez habla o muestra su rostro en clase, a menos que sea para explicar su lento internet.

Cuando Taniya notó por primera vez que su inglés fallaba en septiembre, se leía en voz alta para practicar el habla, sacando de una enorme pila de libros ilustrados y novelas para adultos jóvenes apilados en su tocador.

Pero con el tiempo, se hizo más difícil pronunciar las palabras y tomó más tiempo terminar cada capítulo. Finalmente, dejó de intentarlo.

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