Cómo un documento épico expuso los secretos de la guerra de Vietnam

Cómo un documento épico expuso los secretos de la guerra de Vietnam

Este artículo es parte de un reporte especial en el 50 aniversario de los Papeles del Pentágono.

Blandiendo una ametralladora china capturada, el secretario de Defensa, Robert S. McNamara, apareció en una conferencia de prensa televisada en la primavera de 1965. Estados Unidos acababa de enviar sus primeras tropas de combate a Vietnam del Sur, y el nuevo impulso, se jactó, estaba más lejos. desgastando al asediado Vietcong.

“En los últimos cuatro años y medio, el Vietcong, los comunistas, han perdido 89.000 hombres”, dijo. “Puedes ver el drenaje pesado”.

Eso fue mentira. Según informes confidenciales, McNamara sabía que la situación era “mala y se estaba deteriorando” en el sur. “El VC tiene la iniciativa”, decía la información. “El derrotismo está ganando entre la población rural, algo en las ciudades, e incluso entre los soldados”.

Mentiras como la de McNamara fueron la regla, no la excepción, durante toda la participación de Estados Unidos en Vietnam. Las mentiras se repitieron al público, al Congreso, en audiencias a puerta cerrada, en discursos y en la prensa. La historia real podría haber permanecido desconocida si, en 1967, McNamara no hubiera encargado una historia secreta basada en documentos clasificados, que llegaron a conocerse como los Papeles del Pentágono.

Para entonces, sabía que incluso con casi 500.000 soldados estadounidenses en el teatro, la guerra estaba en un punto muerto. Creó un equipo de investigación para reunir y analizar la toma de decisiones del Departamento de Defensa que se remonta a 1945. Esto era quijotesco o arrogante. Como secretario de defensa bajo los presidentes John F. Kennedy y Lyndon B. Johnson, McNamara fue un arquitecto de la guerra y estuvo implicado en las mentiras que eran la base de la política estadounidense.

Daniel Ellsberg, un analista del estudio, eventualmente filtró partes del informe a The New York Times, que publicó extractos en 1971. Las revelaciones en los Papeles del Pentágono enfurecieron a un país enfermo de la guerra, las bolsas de cadáveres de jóvenes estadounidenses, las fotografías de civiles vietnamitas que huyen de los ataques aéreos estadounidenses y de las interminables protestas y contraprotestas que dividían al país como nada desde la Guerra Civil.

Las mentiras reveladas en los periódicos fueron de escala generacional y, para gran parte del público estadounidense, este gran engaño sembró una sospecha del gobierno que está aún más extendida en la actualidad.

Oficialmente titulado “Informe de la Fuerza de Tarea de la Oficina del Secretario de Defensa de Vietnam”, los documentos llenaron 47 volúmenes, cubriendo las administraciones del presidente Franklin D. Roosevelt al presidente Lyndon B. Johnson. Sus 7.000 páginas relatan, en un lenguaje frío y burocrático, cómo Estados Unidos se vio envuelto en una guerra larga y costosa en un pequeño país del sudeste asiático de cuestionable importancia estratégica.

Son un registro esencial de la primera guerra que perdió Estados Unidos. Para los historiadores modernos, presagian la mentalidad y los errores de cálculo que llevaron a Estados Unidos a luchar en las “guerras para siempre” de Irak y Afganistán.

El pecado original fue el decisión de apoyar a los franceses gobernantes en Vietnam. El presidente Harry S. Truman subvencionó su esfuerzo por recuperar sus colonias de Indochina. Los nacionalistas vietnamitas estaban ganando su lucha por la independencia bajo el liderazgo de Ho Chi Minh, un comunista. Ho había trabajado con Estados Unidos contra Japón en la Segunda Guerra Mundial, pero, en la Guerra Fría, Washington lo reformuló como el caballo de caza del expansionismo soviético.

Los oficiales de inteligencia estadounidenses en el campo dijeron que ese no era el caso, que no habían encontrado evidencia de un complot soviético para apoderarse de Vietnam, y mucho menos del sudeste asiático. Como dice un memorando del Departamento de Estado, “si hay una conspiración dirigida por Moscú en el sudeste asiático, Indochina es una anomalía”.

Pero con la mirada puesta en China, donde el comunista Mao Zedong había ganado la guerra civil, el presidente Dwight D. Eisenhower dijo que derrotar a los comunistas de Vietnam era esencial “para bloquear una mayor expansión comunista en Asia”. Si Vietnam se volviera comunista, los países del sudeste asiático caerían como fichas de dominó.

Esta creencia en esta teoría del dominó era tan fuerte que Estados Unidos rompió con sus aliados europeos y se negó a firmar los Acuerdos de Ginebra de 1954 que pusieron fin a la guerra francesa. En cambio, Estados Unidos continuó la lucha, dando pleno respaldo a Ngo Dinh Diem, el líder autocrático y anticomunista de Vietnam del Sur. El general J. Lawton Collins escribió desde Vietnam advirtiendo a Eisenhower que Diem era un líder impopular e incapaz y que debería ser reemplazado. Si no lo fue, el general Collins escribió: “Recomiendo una reevaluación de nuestros planes para ayudar al sudeste asiático”.

El secretario de Estado John Foster Dulles no estuvo de acuerdo y escribió en un cable incluido en los Documentos del Pentágono: “No tenemos otra opción que continuar con nuestra ayuda a Vietnam y el apoyo a Diem”.

Nueve años y miles de millones de dólares estadounidenses después, Diem todavía estaba en el poder, y le correspondía al presidente Kennedy resolver el problema pronosticado durante mucho tiempo.

Después de enfrentarse a la Unión Soviética en la crisis de Berlín, Kennedy quiso evitar cualquier signo de fatiga de la Guerra Fría y aceptó fácilmente el consejo de McNamara de profundizar el compromiso de Estados Unidos con Saigón. El secretario de Defensa escribió en un informe: “La pérdida de Vietnam del Sur haría inútil cualquier discusión adicional sobre la importancia del sudeste asiático para el mundo libre”.

El presidente multiplicó por diez los asesores militares estadounidenses e introdujo misiones de helicópteros. A cambio del apoyo, Kennedy quería que Diem hiciera reformas democráticas. Diem se negó.

Siguió un levantamiento popular en Vietnam del Sur, liderado por clérigos budistas. Temerosos de perder también el poder, los generales de Vietnam del Sur recibieron en secreto la aprobación estadounidense para derrocar a Diem. A pesar de las negativas oficiales, los funcionarios estadounidenses estuvieron profundamente involucrados.

“A partir de agosto de 1963, autorizamos, sancionamos y alentamos de diversas formas los esfuerzos golpistas…”, revelaron los Papeles del Pentágono. “Mantuvimos contacto clandestino con ellos durante la planificación y ejecución del golpe y buscamos revisar sus planes operativos”.

El golpe terminó con el asesinato de Diem y una profundización de la participación estadounidense en la guerra. Como concluyeron los autores de los artículos, “Nuestra complicidad en su derrocamiento aumentó nuestras responsabilidades y nuestro compromiso”.

Tres semanas después, el presidente Kennedy fue asesinado y el problema de Vietnam recayó en el presidente Johnson.

Hizo que los funcionarios redactaran en secreto una resolución para que el Congreso le concediera la autoridad para luchar en Vietnam sin declarar oficialmente la guerra.

La falta fue un pretexto, un pequeño momento de “Pearl Harbor”. Eso ocurrió el 4 de agosto de 1964, cuando la Casa Blanca anunció que los norvietnamitas habían atacado al USS Maddox en aguas internacionales en el Golfo de Tonkin. Este “ataque”, sin embargo, fue todo menos una agresión no provocada. El general William C. Westmoreland, jefe de las fuerzas estadounidenses en Vietnam, había comandado el ejército de Vietnam del Sur mientras realizaban incursiones clandestinas en las islas de Vietnam del Norte. Los barcos PT norvietnamitas contraatacaron y “confundieron a Maddox con un barco de escolta de Vietnam del Sur”, según un informe. (Investigaciones posteriores mostraron que el ataque nunca ocurrió).

Al testificar ante el Senado, McNamara mintió, negando cualquier participación estadounidense en los ataques del Golfo de Tonkin: “Nuestra Marina no jugó absolutamente ningún papel, no estuvo asociada, no estaba al tanto de ninguna acción de Vietnam del Sur, si es que hubo alguna”.

Tres días después del anuncio del “incidente”, la administración persuadió al Congreso de aprobar la Resolución del Golfo de Tonkin para aprobar y apoyar “la determinación del presidente, como comandante en jefe, de tomar todas las medidas necesarias para repeler cualquier ataque armado contra las fuerzas”. de los Estados Unidos y para evitar más agresiones ”, una expansión del poder presidencial para librar la guerra que todavía se utiliza con regularidad. Johnson ganó las elecciones de 1964 de manera aplastante.

Siete meses después, envió tropas de combate a Vietnam sin declarar la guerra, una decisión revestida de mentiras. El despliegue inicial de 20.000 soldados se describió como “fuerzas de apoyo militar” bajo un “cambio de misión” para “permitir su uso más activo” en Vietnam. Nada nuevo.

Como mostraron más tarde los Papeles del Pentágono, el Departamento de Defensa también revisó sus objetivos de guerra: “70 por ciento para evitar una derrota humillante de EE.UU. … 20 por ciento para mantener Vietnam del Sur (y luego el territorio adyacente) de manos chinas, 10 por ciento para permitir que la gente del Sur Vietnam para disfrutar de una forma de vida mejor y más libre “.

Westmoreland consideró el despliegue inicial de tropas como una medida provisional y solicitó 100.000 más. McNamara estuvo de acuerdo. El 20 de julio de 1965, escribió en un memorando que a pesar de que “los Estados Unidos muertos en acción podrían estar en la vecindad de 500 por mes para fin de año”, la estrategia general del general era “probable que provocara una éxito en Vietnam “.

Como lo expresaron más tarde los Papeles del Pentágono, “Nunca más, mientras era secretario de Defensa, McNamara haría una declaración tan optimista sobre Vietnam, excepto en público”.

Completamente desilusionado por fin, McNamara argumentó en un memorando de 1967 al presidente que más de lo mismo – más tropas, más bombardeos – no ganarían la guerra. En un cambio radical, sugirió que Estados Unidos declarara la victoria y se retirara lentamente.

Y en un reconocimiento poco común del sufrimiento del pueblo vietnamita, escribió: “La imagen de la superpotencia más grande del mundo matando o hiriendo gravemente a 1.000 no combatientes por semana, mientras trataba de someter a una pequeña nación atrasada a un tema cuyos méritos son muy disputado, no es bonito “.

Johnson estaba furioso y pronto aprobó aumentar el compromiso de las tropas estadounidenses a casi 550.000. A finales de año, había obligado a McNamara a dimitir, pero el secretario de Defensa ya había encargado los Papeles del Pentágono.

En 1968, Johnson anunció que no se presentaría a la reelección; Vietnam se había convertido en su Waterloo. Nixon ganó la Casa Blanca con la promesa de traer la paz a Vietnam. En cambio, expandió la guerra invadiendo Camboya, lo que convenció a Daniel Ellsberg de que tenía que filtrar la historia secreta.

Después de que The New York Times comenzara a publicar los Papeles del Pentágono el domingo 13 de junio de 1971, la nación quedó atónita. La respuesta varió desde el horror hasta la ira y la incredulidad. Hubo furor por la traición de los secretos nacionales. Los opositores a la guerra se sintieron reivindicados. Los veteranos, especialmente aquellos que habían servido en múltiples giras en Vietnam, se sintieron doloridos al descubrir que los funcionarios estadounidenses sabían que la guerra había sido una propuesta fallida casi desde el principio.

Convencida de que Ellsberg representaba una amenaza para la campaña de reelección de Nixon, la Casa Blanca aprobó un allanamiento ilegal en la oficina del psiquiatra de Ellsberg en Beverly Hills, California, con la esperanza de encontrar confesiones vergonzosas en el archivo. Los ladrones, conocidos como los fontaneros, no encontraron nada y escaparon sin ser detectados. En junio siguiente, cuando otro equipo de ese tipo irrumpió en la sede del Comité Nacional Demócrata en el complejo Watergate en Washington, fueron capturados.

Los norvietnamitas montaron una ofensiva final, capturaron Saigón y ganaron la guerra en abril de 1975. Tres años más tarde, Vietnam invadió Camboya, otro país comunista, y derrocó al régimen genocida de los Jemeres Rojos. Ese fue el único país que el Vietnam comunista invadió, socavando para siempre la teoría del dominó, la mentira fundamental de la guerra.

Elizabeth Becker es una ex corresponsal del New York Times que comenzó su carrera cubriendo la campaña de la guerra de Vietnam en Camboya. Es la autora, más recientemente, de “No perteneces aquí: cómo tres mujeres reescribieron la historia de la guerra”.

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