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Desde que el coronavirus llegó a su vecindario en el sureste de Washington, DC, la primavera pasada, Grenderline Etheridge, de 11 años, rompió a llorar muchas veces por razones que no puede explicar. Se ha metido en la cama con su madre, algo que no había hecho durante mucho tiempo.

Sus hermanos también han tenido problemas: sus hermanos, que tienen 12 y 4 años, se han unido a ella en el dormitorio de su madre, y el pequeño, que estaba a punto de aprender a ir al baño antes de que la escuela cerrara en marzo, recientemente regresó a los pañales.

La madre de Grenderline, Loretta Jones, ha intentado durante los últimos 10 meses mantener a los niños concentrados en sus estudios y entretenidos con juegos, libros y pintura con huellas de manos. En la primera parte de la pandemia, Jones a menudo llevaba a la familia a un parque cercano para hacer ejercicio, pero dejaron de ir una vez que los casos de virus comenzaron a aumentar nuevamente. Un aumento de los disparos este año en su vecindario también ha provocado que la familia permanezca en su mayor parte adentro, confinada en su abarrotado apartamento de tres habitaciones.

“Por la gracia de Dios, lo estamos logrando”, dijo la Sra. Jones, de 34 años, quien tiene trastorno bipolar y ha tenido dificultades para encontrar un trabajo estable.

A medida que el virus avanzó en la nación y no perdonó a una sola comunidad, también avivó las dificultades que muchas familias ya estaban soportando en tiempos prepandémicos: violencia armada, hambre, pobreza.

Las interrupciones de la vida diaria, y las tensiones asociadas de las vidas en pausa, quizás las hayan sentido más agudamente los niños de familias de bajos ingresos, dijeron los expertos, muchos de los cuales viven en vecindarios predominantemente negros y latinos que se han visto afectados por un aumento en violencia armada y tasas de infección por coronavirus desproporcionadamente altas.

La pandemia ha causado tantos trastornos en la vida de Grenderline, y en la vida de muchos jóvenes, que a los expertos les preocupa que los efectos devastadores se sientan mucho después de que se distribuyan las vacunas y vuelva algo parecido a la normalidad.

Desde marzo, según datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, ha habido un aumento del 24 por ciento en todo el país en las visitas a la sala de emergencias relacionadas con la salud mental entre los niños de entre 5 y 11 años, y un aumento del 31 por ciento entre los de entre 5 y 11 años. 12 y 17, en comparación con el mismo período del año pasado.

Si bien la mayoría de los niños deberían recuperarse del aislamiento y el aprendizaje remoto, dijeron los expertos en desarrollo infantil, aquellos que crecen en medio de otras adversidades como la violencia doméstica, el abuso y la pobreza están luchando para hacer frente a los disturbios de la pandemia y enfrentan mayores obstáculos para recuperarse.

“El problema no es solo el virus”, dijo Alicia Lieberman, directora del Programa de Investigación de Trauma Infantil de la Universidad de California en San Francisco, que trabaja anualmente con unos 400 niños menores de 6 años del Área de la Bahía que han experimentado múltiples formas de trauma.

Casi todos los niños son negros, latinos o mestizos, y desde que golpeó la pandemia, dijo, el programa ha visto “enormes aumentos” en los problemas para dormir, las pesadillas y la agresión entre los jóvenes, así como la enuresis entre los niños. que previamente había crecido fuera de él.

“No hay duda de que es porque ya están lidiando con el trauma”, dijo, y el virus “se convierte en una fuente más de peligro incontrolable”.

Los desafíos que enfrentan muchos niños de clase media, como las frustraciones con las lecciones escolares virtuales, dijo, contrastan fuertemente con las luchas de los niños que crecen en comunidades donde el racismo sistémico ha privado a las familias de salarios dignos, viviendas seguras, educación de calidad y atención médica. dijo Cierra Hall-Hipkins, directora ejecutiva de Network Connect, una organización de defensa de los jóvenes de los barrios pobres de Delaware. En Wilmington, Del., La violencia con armas de fuego ha aumentado casi un 50 por ciento con respecto al año pasado.

“Para los afroamericanos en este país, es casi un derecho de nacimiento ser resilientes”, dijo Hall-Hipkins, quien es negra. “Hemos aprendido esas habilidades, a veces a los 4 años. Ahora se trata de sobrevivir. Estamos tratando de enseñar a nuestros hijos a vivir ”.

En Washington, las disparidades raciales de la pandemia se pueden sentir de manera más aguda en los distritos séptimo y octavo de la ciudad, una franja de vecindarios de bajos ingresos que son alrededor del 90 por ciento de negros y tienen las tasas de homicidio más altas de la ciudad y entre las más muertes por coronavirus. A solo unas millas de Capitol Hill, los pasillos del poder que se ciernen sobre el río Anacostia pueden sentirse a un mundo de distancia.

Aunque su edificio tiene un patio trasero cercado, Grenderline y sus hermanos suelen tener demasiado miedo de jugar allí debido a todos los disparos.

“Cada vez que salgo, siempre empiezan a disparar”, dijo Grenderline sobre su vecindario en el octavo distrito de la ciudad. “Cuando vuelvo a entrar, están disparando. Cuando trato de dormirme, todavía están disparando “.

En el barrio de Grenderline, varios jóvenes han sido asesinados este año. Su padre recibió un disparo mortal en 2015, cuando ella tenía solo 6 años y su hermano mayor tenía 7.

En los distritos séptimo y octavo, los tiroteos son tan comunes que muchas familias que viven en apartamentos en la planta baja colocan estratégicamente sus muebles para minimizar el riesgo de ser alcanzados por balas que podrían entrar por sus ventanas, dijo Sanchita Sharma, psicóloga de una clínica en Hospital Nacional de Niños en el Pabellón 7.

Sin embargo, incluso ella se ha sorprendido, dijo, por el reciente aumento de la violencia armada y la devastación emocional que ha causado en sus pacientes jóvenes.

“En los últimos dos meses, la cantidad de trauma que he escuchado es realmente abrumadora”, dijo la Sra. Sharma, contando historias de niños y adolescentes asesinados a tiros mientras sacaban la basura o caminaban hacia una tienda.

Como resultado de la exposición crónica al trauma, muchos de sus pacientes han luchado contra el estrés postraumático o los trastornos de ansiedad, dijo, con síntomas que incluyen problemas para dormir y mayor agresión, que han afectado sus calificaciones y relaciones familiares.

KaShawna Watson, quien supervisa el programa escolar de salud mental para Caridades Católicas de la Arquidiócesis de Washington, el mayor proveedor independiente de servicios sociales de la ciudad, dijo que meses de aprendizaje virtual, protestas contra la brutalidad policial y la agitación financiera han afectado a los jóvenes en los barrios séptimo y octavo.

“Les preocupa lo que suceda si salen”, dijo. “¿Van a recibir un disparo porque son negros? ¿O su papá no volverá a casa? “

Si bien esas preocupaciones generales no son nuevas, dijo, se han agravado con la pandemia.

Al menos el 20 por ciento de los estudiantes en las escuelas de DC que son atendidos por Caridades Católicas, que brinda terapia, comidas y otros servicios a cientos de niños en los dos distritos, han perdido a un miembro de la familia por Covid-19, dijeron sus funcionarios. El comportamiento de autolesión, como cortarse, ha aumentado entre niños desde el primer grado, dijeron, y las hospitalizaciones resultantes de las llamadas a su línea directa de crisis de salud mental juvenil se han disparado.

La responsabilidad de ayudar a estos niños a menudo recae en madres solteras que ya tienen dificultades. Y con el 26 por ciento de los residentes que viven por debajo del umbral de pobreza en el Distrito 7 y casi el 33 por ciento en el Distrito 8, a menudo tienen dificultades económicas.

Tiffany Porter, que tiene 32 años y vive en el distrito 8, ha luchado durante mucho tiempo para proteger a sus cinco hijos pequeños. El padre de su hija fue asesinado a tiros en julio de 2019, una pérdida agravada por un tiroteo minutos después de su funeral. “Tengo que ser extremadamente fuerte por mis hijos y algunos días ni siquiera puedo ser fuerte por mí misma”, dijo.

A medida que se acercaba el primer aniversario de su muerte en julio, su hija de 8 años se deprimió, dijo Porter, y comenzó a cortarse un mes después. La teleterapia ha ayudado, dijo, pero con las escuelas cerradas y los centros comunitarios cerrados, los límites se han sentido como obstáculos.

“No puedo conseguir lo que necesito porque Covid está reteniendo a todos”, dijo la Sra. Porter, y señaló que rara vez deja que sus hijos jueguen al aire libre debido a su temor a la violencia con armas de fuego. “No puede llevar a su hijo al patio de recreo sin escuchar disparos”.

Incapaz de encontrar un trabajo durante la pandemia, la Sra. Porter dijo que había dependido de los pagos por discapacidad para llegar a fin de mes. Pero una cirugía el año pasado a uno de sus hijos la ha dejado con tan solo $ 23 algunos meses y una montaña de facturas sin pagar. La Navidad fue “cancelada” para su familia, dijo, porque no podía pagar los regalos.

A pesar de las dificultades, la Sra. Porter ha trabajado para crear una estructura en la casa de su familia. Colocó escritorios para sus hijos en la sala de estar y, no lejos de un alto árbol de Navidad blanco adornado con adornos azules, construyó un rincón de “calma”, provisto de libros ilustrados y una mecedora. Programa la hora del cuento y el baile, y ayuda a sus hijos con la lectura, las matemáticas y las ciencias.

Aún así, la Sra. Porter dijo que temía que incluso después de que termine la pandemia, sus hijos tengan dificultades para escapar del ciclo de pobreza y violencia comunitaria que ha marcado sus vidas jóvenes.

“Esa es la norma de mi familia”, dijo. “Eso es todo lo que vemos, todo lo que sabemos”.

Este artículo fue elaborado como parte de la USC Annenberg Centro de Periodismo de SaludBeca Nacional 2020.

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