📰 Proyecto Veritas: ¿Periodistas o espías políticos?

📰 Proyecto Veritas: ¿Periodistas o espías políticos?

WASHINGTON – Horas después de que agentes del FBI registraron las casas de dos ex agentes del Proyecto Veritas la semana pasada, James O’Keefe, el líder del grupo conservador, recurrió a YouTube para defender su trabajo como “material del periodismo responsable y ético”.

“Nunca violamos la ley”, dijo, criticando la investigación del FBI sobre miembros de su grupo por una posible participación en el robo denunciado de un diario que llevaba la hija del presidente Biden, Ashley. “De hecho, una de nuestras reglas éticas es actuar como si hubiera 12 miembros del jurado sobre nuestros hombros todo el tiempo”.

El Proyecto Veritas ha ocupado durante mucho tiempo una zona gris entre el periodismo de investigación y el espionaje político, y los documentos internos obtenidos por The New York Times revelan hasta qué punto el grupo ha trabajado con sus abogados para evaluar hasta dónde pueden llegar sus prácticas de reportaje engañosas antes de entrar en conflicto con las leyes federales.

Los documentos, una serie de memorandos escritos por el abogado del grupo, detallan las formas de las operaciones encubiertas del Proyecto Veritas, que generalmente difieren de la práctica periodística estándar al emplear personas que enmascaran sus identidades reales o crean falsas para infiltrarse en las organizaciones objetivo, para evitar violar las leyes federales. como la ley contra la mentira a los funcionarios del gobierno.

Los documentos muestran, por ejemplo, la preocupación de los operativos del Proyecto Veritas de que una operación lanzada en 2018 para registrar en secreto a los empleados del FBI, el Departamento de Justicia y otras agencias con la esperanza de exponer prejuicios contra el presidente Donald J. Trump podría violar la Ley de Espionaje: la ley aprobada en el apogeo de la Primera Guerra Mundial que normalmente se ha utilizado para enjuiciar a los espías.

“Debido a que la intención es relevante, y está ampliamente definida, garantizar que la intención de los periodistas de PV sea limitada y legal sería primordial en cualquier operación”, escribió el abogado de medios del grupo, Benjamin Barr, en respuesta a las preguntas del grupo sobre el uso de la aplicación de citas Tinder para hacer que sus operativos se reúnan con empleados del gobierno, incluidos potencialmente algunos con autorizaciones de seguridad nacional.

En un memorando separado de julio de 2017, Barr le envió un correo electrónico a un representante del grupo diciendo que el estatuto penal que involucra declaraciones falsas a funcionarios federales “sigue siendo una ley expansiva y peligrosa que inhibe las operaciones de Veritas”.

Los documentos brindan una nueva perspectiva sobre el funcionamiento del grupo en un momento en que enfrenta un peligro legal potencial en la investigación del diario, y han señalado que su defensa se basará en parte en presentarse como una organización periodística protegida por la Primera Enmienda.

La semana pasada, el FBI registró las casas del Sr. O’Keefe y dos ex agentes del Proyecto Veritas, Eric Cochran y Spencer Meads, como parte de la investigación sobre el robo del diario de la Sra. Biden. O’Keefe ha reconocido haber recibido una citación del gran jurado en el caso.

O’Keefe y su abogado, Paul Calli, revelaron nuevos detalles sobre la investigación del diario y la búsqueda del FBI a Sean Hannity en Fox News el lunes. Durante la entrevista, el Sr. Calli dijo que Project Veritas había pagado por el derecho a publicar el diario, pero no pudo confirmar que pertenecía a la Sra. Biden y finalmente decidió no seguir adelante con una historia sobre su contenido. Más tarde, otro sitio web conservador publicó extractos del diario.

Uno de los delitos enumerados en la orden de registro del Sr. O’Keefe fue “transportar material a través de las fronteras estatales”, dijo su abogado. Existe una ley penal que prohíbe llevarse bienes robados de un estado a otro.

O’Keefe dijo que el FBI se llevó sus teléfonos, que tenían información confidencial de donantes y fuentes. Dijo que ni él ni su grupo habían hecho nada malo, y que las búsquedas del FBI fueron un asalto a la Primera Enmienda.

Los documentos legales obtenidos por The Times se escribieron hace varios años, en un momento en que el Proyecto Veritas se estaba rehaciendo de una pequeña operación que se ejecutaba con un presupuesto reducido a un grupo que seguía el modelo de una pequeña organización de recopilación de inteligencia.

Durante la administración Trump, el grupo vio una avalancha de nuevas donaciones tanto de donantes privados como de fundaciones conservadoras, y contrató a ex agentes militares y de inteligencia estadounidenses y británicos para capacitar a los agentes del Proyecto Veritas en espionaje.

En un comunicado emitido por uno de sus abogados, Project Veritas dijo que “respalda estos memorandos legales y se enorgullece del trabajo exhaustivo que realiza para garantizar que cada una de sus investigaciones periodísticas cumpla con todas las leyes aplicables”.

La declaración dijo que el trabajo “refleja la dedicación del Proyecto Veritas a la Primera Enmienda, que protege el derecho a recopilar información, incluso sobre quienes están en el poder”.

Project Veritas está demandando a The New York Times por una historia de 2020 sobre un video que hizo el grupo alegando fraude electoral en Minnesota.

La mayoría de las organizaciones de noticias consultan regularmente con abogados, pero algunas de las preguntas de Project Veritas para su equipo legal demuestran un interés en usar tácticas que ponen a prueba los límites de la legalidad y están fuera de las técnicas principales de información.

En un memorando de febrero de 2018, Barr dijo que estaba escribiendo en respuesta a las preguntas del grupo sobre el uso de Tinder “para reunirse con posibles agentes del ‘Estado profundo’ o aquellos con autorizaciones de seguridad nacional”.

El documento discutió extensamente los peligros de la Ley de Espionaje y advirtió que el Proyecto Veritas no debería intentar obtener o publicar ninguna información relacionada con la seguridad nacional. “Además, a medida que ocurren más hechos y desarrollos en estas investigaciones, se recomienda una mayor consulta legal”, decía el memorando.

El Times informó anteriormente que en el verano de 2018, el Proyecto Veritas había proporcionado el dinero para alquilar una casa de lujo en Georgetown, una base conveniente para las operadoras que tienen citas con empleados federales del FBI, el Departamento de Estado y el Departamento de Justicia, entre otras agencias. . En septiembre de 2018, Project Veritas lanzó un video como parte de una serie llamada “Deep State Unmasked”.

Uno de los documentos menciona a “Richard”, una posible referencia a Richard Seddon, un ex oficial del MI6. Seddon fue reclutado para unirse al Proyecto Veritas en 2016 por Erik Prince, el contratista militar y hermano de Betsy DeVos, quien se desempeñó como secretaria de educación durante la administración Trump.

En 2017, Seddon capacitó a operativos del Proyecto Veritas en el rancho familiar de Prince en Wyoming, según documentos de capacitación y ex operativos. Ayudó a supervisar un aumento en la contratación, a menudo entrevistando a posibles empleados en un aeropuerto en Cody, Wyoming, cerca del rancho Prince.

Seddon, que vive en Wyoming, dejó el Proyecto Veritas a mediados de 2018 para llevar a cabo sus propias operaciones de espionaje político en Wyoming y Colorado contra demócratas y republicanos que no se consideraban lo suficientemente leales a Trump. Esa operación fue financiada al menos en parte por Susan Gore, una conservadora adinerada y heredera de la fortuna de Gore-Tex, según personas familiarizadas con su papel. (La Sra. Gore ha negado públicamente haber financiado la operación).

Es la fundadora de una organización conservadora llamada Pillar of Law Institute, de la cual el Sr. Barr, el abogado del Proyecto Veritas, es presidente.

En otro documento legal, uno sobre la asistencia a eventos de campaña donde el Servicio Secreto examina a los asistentes, se le dijo al grupo que sus agentes no podían usar nombres falsos o pretextos falsos.

“Creo que ir detrás del escenario o eventos cerrados que requieren identificación con el Servicio Secreto es una invitación para un cargo de 1001”, decía el memorando, refiriéndose a la ley federal contra la mentira a los funcionarios del gobierno, agregando que en algunos casos, el grupo podría ser capaz de prevalecer en la corte usando un desafío de la Primera Enmienda.

El memo advirtió al empleado de Project Veritas: “No espero que acercarme tanto a la línea como sugieres, en términos generales, es una buena oportunidad para un caso de prueba”.

A O’Keefe le gusta describirse a sí mismo como un periodista de cruzada que expone irregularidades, apuntando a grupos liberales y políticos demócratas. Se ha jactado en las redes sociales de que está construyendo el “Próxima gran agencia de inteligencia”.

Los agentes del Sr. O’Keefe utilizan identidades falsas y grabaciones secretas para atrapar a los objetivos desprevenidos.

En los documentos legales, el Sr. Barr se refiere repetidamente a los empleados de Project Veritas como “operativos” o “agentes”, así como como “periodistas”.

En 2017, Project Veritas comenzó a transmitir imágenes encubiertas de los empleados del Times en una serie llamada “American Pravda”. En un caso, un editor del Times en Londres fue grabado en secreto por dos agentes que fueron identificados por un ex empleado de Project Veritas como James Artherton y Thor Holt. El Sr. Holt no respondió a una solicitud de comentarios y el Sr. Artherton no pudo ser localizado.

Los documentos muestran que Project Veritas había buscado asesoramiento legal de un abogado en Londres sobre la realización de una investigación encubierta utilizando “grabación encubierta de audio y video”.

El abogado dijo que “no había problema” en utilizar un nombre falso y dijo que la operación propuesta “probablemente sería legal en Inglaterra y Gales”.

El Times proporcionó copias de algunos de los memorandos legales a Bill Grueskin, profesor de la Escuela de Periodismo de Columbia y ex editor gerente adjunto de The Wall Street Journal y editor ejecutivo de Bloomberg News.

El Sr. Grueskin, quien ha escrito sobre el Proyecto Veritas, dijo que algunos de los memorandos del Sr. Barr brindaban “muy buenos consejos”, particularmente sobre cuándo está permitido grabar conversaciones telefónicas y otras recomendaciones tácticas.

Dijo que la naturaleza encubierta del trabajo de Project Veritas era más problemática.

“Te expone a la acusación de que has sido engañoso intencionalmente y pierdes tu reputación moral”, dijo Grueskin. “Todas las salas de redacción en las que he trabajado han dicho básicamente que el periodismo encubierto es inaceptable. Nunca un periodista me dijo que quería hacerse pasar por alguien que no era “.

En 2010, O ‘Keefe y otros tres se declararon culpables de un delito menor federal después de admitir que habían ingresado a un edificio del gobierno en Nueva Orleans con falsos pretextos como parte de una operación encubierta.

En 2016, un operativo del Proyecto Veritas se infiltró en Democracy Partners, una firma de consultoría política, utilizando un nombre falso y un currículum vitae inventado, e hizo grabaciones secretas del personal. En su libro, “American Pravda: Mi lucha por la verdad en la era de las noticias falsas”, O’Keefe dijo que la agente estaba “literalmente viviendo su carácter en la capital de Estados Unidos de la misma forma que lo hicieron los estadounidenses en el extranjero en Moscú durante la Guerra Fría. . “

Más tarde, Democracy Partners demandó a Project Veritas. En un fallo el mes pasado, un juez de la Corte de Distrito de Estados Unidos dijo que Democracy Partners podría referirse a la conducta del Proyecto Veritas como una “operación de espionaje político” en el próximo juicio.

Michael S. Schmidt contribuido a la presentación de informes.

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