📰 Los trabajadores agrícolas negros dicen que perdieron sus trabajos debido a los extranjeros a los que se les pagaba más

📰 Los trabajadores agrícolas negros dicen que perdieron sus trabajos debido a los extranjeros a los que se les pagaba más

INDIANOLA, Miss. – Durante más de un cuarto de siglo, Richard Strong trabajó en las fértiles tierras agrícolas del delta del Mississippi, tal como lo hicieron su padre y su abuelo, un linaje familiar de trabajo castigador y escasas ganancias que se remonta a sus antepasados ​​esclavizados. de África.

Labraba la tierra, fertilizaba los cultivos e irrigaba los campos, alimentando una generosidad anual de algodón, soja y maíz para una destacada familia de agricultores. “He estado en la agricultura toda mi vida”, dijo Strong. “Es todo lo que sabíamos”.

Las familias negras con profundas conexiones con el Delta han sido históricamente las que han realizado el trabajo de campo. Eso comenzó a cambiar hace aproximadamente una década, cuando el primero de docenas de jóvenes trabajadores blancos voló desde Sudáfrica con visas especiales para trabajadores invitados. Strong y sus compañeros de trabajo capacitaron a los hombres, que para el año pasado estaban siendo atraídos por todo el mundo con salarios de más de $ 11 la hora, en comparación con los $ 7.25 la hora que se les pagaba a Strong y a otros trabajadores locales negros.

Los productores trajeron a más sudafricanos cada año que pasaba, y ahora están empleados en más de 100 granjas en todo el Delta. Strong, de 50 años, y varios otros trabajadores desde hace mucho tiempo dijeron que les dijeron que sus servicios ya no eran necesarios.

“Nunca imaginé que llegaría al punto en que contratarían extranjeros, en lugar de personas como yo”, dijo Strong.

Desde las granjas de trigo en el Medio Oeste hasta las plantaciones de cítricos en el Valle Central de California, los productores han recurrido cada vez más a los trabajadores extranjeros a medida que los trabajadores agrícolas ancianos abandonan los campos y los trabajadores poco calificados optan por trabajos en la construcción, la hostelería y los almacenes, que ofrecen salarios más altos, año -Trabajo redondo y, en ocasiones, beneficios.

El programa de trabajadores agrícolas invitados, conocido por la abreviatura H-2A, fue una vez rechazado por los agricultores aquí y en otros lugares por ser caro y burocrático. Pero la continua escasez de mano de obra agrícola en todo el país elevó las visas H-2A a 213,394 en el año fiscal 2020, de 55,384 en 2011.

“Nuestra elección es entre importar nuestros alimentos o importar la fuerza laboral necesaria para producir en el país”, dijo Craig Regelbrugge, un veterano defensor de la industria agrícola que es un experto en el programa. “Eso nunca ha sido más cierto que hoy. Prácticamente todos los trabajadores nuevos que ingresan a la fuerza laboral agrícola en estos días son trabajadores H-2A ”.

En el delta del Mississippi, una región de alto desempleo y pobreza arraigada, la movilidad laboral que está ampliando el grupo de trabajadores de campo está teniendo un efecto devastador en los trabajadores locales que a menudo están mal equipados para competir con los nuevos empleados, con frecuencia más jóvenes y dispuestos a trabajar. trabajar más horas.

La nueva competencia está cambiando lo que para muchos ha sido una forma de vida en las ricas tierras de cultivo de Mississippi. “Es como si le robaran su herencia”, dijo Strong.

En Mississippi, donde el legado de la esclavitud y el racismo ha invadido durante mucho tiempo el trabajo en los campos de algodón, una demanda federal presentada por el Sr. Strong y otros cinco trabajadores agrícolas negros desplazados afirma que los nuevos trabajadores extranjeros fueron pagados ilegalmente a tasas más altas que los trabajadores negros locales. quien dijo que durante años había sido objeto de insultos raciales y otros tratos degradantes por parte de un supervisor blanco.

Dos demandantes más se están preparando para unirse a la demanda, que dice que los agricultores violaron la ley de derechos civiles al contratar solo a trabajadores blancos de Sudáfrica, un país con su propia historia de injusticia racial.

“Los trabajadores negros han estado haciendo este trabajo durante generaciones”, dijo Ty Pinkins, abogado del Centro de Justicia de Mississippi, que representa a los trabajadores agrícolas negros en la demanda. “Conocen la tierra, conocen las estaciones, conocen el equipo”.

Una vasta llanura aluvial, el delta del Mississippi cuenta con algunos de los suelos más ricos del país. También es el bolsillo más pobre del estado más pobre. En Indianola, una ciudad de casi 10,000 a unas 95 millas al norte de Jackson, el ingreso familiar promedio es de $ 28,941.

Indianola, la ciudad natal de la leyenda del blues BB King, es la sede del condado de Sunflower, donde los escaparates vacíos se alinean en los centros urbanos abandonados y los niños juegan afuera de las chozas que se derrumban.

La región, que es más del 70 por ciento negra, permanece rígidamente segregada. Los niños negros asisten a escuelas públicas con fondos insuficientes, mientras que los estudiantes blancos van a academias privadas. Las familias blancas y negras entierran a sus muertos en diferentes cementerios.

El Delta es solo uno de los varios lugares donde se ha contratado a sudafricanos para trabajos agrícolas en los últimos años. Si bien los mexicanos representaron la mayor parte de las visas H-2A del año pasado, o 197,908 de ellas, el segundo número más grande, 5,508, fue para los sudafricanos. Sus números se dispararon un 441 por ciento entre 2011 y 2020.

Garold Dungy, quien hasta hace dos años dirigía una agencia que reclutaba trabajadores agrícolas extranjeros, incluso para Pitt Farms, la operación que empleaba al Sr. Strong y los otros demandantes, dijo que los sudafricanos representaban la mayor parte de su negocio. Son “el grupo preferido”, dijo, debido a su sólida ética de trabajo y su fluidez en inglés.

Bajo el programa, los productores pueden contratar trabajadores extranjeros por hasta 10 meses. Deben pagarles un salario por hora que establece el Departamento de Trabajo y varía de un estado a otro, así como su transporte y vivienda.

Los agricultores también deben demostrar que han intentado, sin éxito, encontrar estadounidenses para realizar el trabajo y deben pagar a los trabajadores domésticos la misma tarifa que pagan a los trabajadores importados.

Según la demanda de los trabajadores negros, Pitt Farms pagó a los sudafricanos $ 9,87 la hora en 2014, una tarifa que alcanzó los $ 11,83 en 2020. Los demandantes que trabajaban en los campos recibieron el salario mínimo federal de $ 7,25 la hora o $ 8,25 los fines de semana. más bonificaciones ocasionales.

Tanto Walter Pitts, copropietario de Pitts Farms, como el abogado de la granja, Timothy Threadgill, se negaron a discutir la estrategia de contratación de la granja debido al litigio pendiente.

La dependencia de los sudafricanos puede reflejar la naturaleza de la agricultura y la demografía en el delta del Mississippi, en comparación con lugares como California.

“En el delta del Mississippi, la producción de cultivos en hilera requiere menos trabajadores, pero trabajadores que tengan habilidades para usar maquinaria y equipo”, dijo Elizabeth Canales, economista de extensión agrícola de la Universidad Estatal de Mississippi. “Apenas tenemos latinos en esta remota región. Naturalmente, es más fácil contratar sudafricanos donde el idioma no será una barrera, especialmente porque en esta área, la población de habla hispana es muy pequeña ”.

Los sudafricanos llegaron a la región dispuestos a trabajar semanas que a veces se extendían a 75 horas o más, horarios agotadores que podrían haber sido difíciles de mantener para los trabajadores locales mayores, dijeron analistas de la industria.

Inicialmente no hubo controversia pública sobre el programa en Indianola. Los productores de la región describieron a los sudafricanos como “buenos trabajadores”, dijo Steve Rosenthal, un alcalde de Indianola durante tres mandatos que perdió su candidatura a la reelección en octubre. Hasta que se presentó la demanda, no se dio cuenta de que algunos trabajadores negros habían sido despedidos.

“Si tienes un hombre con el que has entrenado y trabajado durante años y él sabe cómo hacer las cosas”, dijo, “cómo en conciencia puedes traer a alguien y pagarle más que a un hombre que ha estado contigo cinco, ocho, 10 años? “

La familia Strong ha trabajado durante generaciones para la familia Pitts, que se ha dedicado a la agricultura en el delta del Mississippi durante seis décadas. El abuelo de Richard Strong, Henry, y la abuela Isadora, trabajaron su tierra. También su padre y su tío.

Strong y su hermano fueron contratados en la década de 1990; finalmente operó no solo tractores, sino también grandes equipos como cosechadoras y recolectoras de algodón. Mezcló productos químicos para controlar las malas hierbas y las plagas. Dirigió pivotes de riego en 19 campos, cubriendo unos 3,000 acres. Se elevó a gerente, conduciendo a través de la granja para verificar que todo estuviera en orden.

Cuando escuchó por primera vez que los africanos venían a trabajar en la granja, hace unos ocho años, “no lo cuestioné. Simplemente seguí haciendo mi trabajo ”, dijo.

Pero cuando aparecieron cuatro hombres blancos, no eran los africanos que esperaba. Aun así, dijo Strong, los hombres, unos 20 años más jóvenes que él, eran “tipos geniales”.

Enseñó a los hombres cómo arar correctamente, cómo ingresar la configuración del GPS en los sistemas de navegación de los tractores, cómo operar el sistema de riego para que se rociara la cantidad justa de agua sobre los cultivos.

Durante los años siguientes, vinieron más sudafricanos, hasta que más de la mitad de la fuerza laboral de la granja estuvo allí con visas extranjeras.

Uno de ellos fue Innes Singleton, ahora de 28 años, quien se enteró de la oportunidad de trabajar en Mississippi por medio de un amigo en 2012.

Recientemente había terminado la escuela secundaria y no sabía qué hacer a continuación.

Llegó a Indianola a principios de 2013, y ahora gana $ 12 la hora, ganando en una semana lo que le tomaría un mes ganar en Sudáfrica, donde la tasa de desempleo supera el 30 por ciento.

“Aprendí mucho aquí”, dijo, y agregó que a veces tenía que trabajar hasta 110 horas a la semana. Los sudafricanos ahora hacen el trabajo principal en la granja, dijo, y cuatro lugareños “nos ayudan”.

Después de la temporada 2019, Strong viajó a Texas para visitar a su suegro enfermo. Cuando regresó, el camión de Pitts Farm que conducía había desaparecido del exterior de la casa que le había alquilado al agricultor durante aproximadamente un año. Le dijeron que se fuera y no le ofrecieron trabajo para la temporada 2020.

Un año después, otros fueron despedidos, incluido su hermano, Gregory, quien dijo que había dedicado gran parte de su vida a Pitt Farms.

“Les di la mitad de mi vida y terminé sin nada”, dijo. “Lo sé todo en ese lugar. Incluso conozco la suciedad “.

Andrew Johnson, otro demandante en la demanda, tiene 66 años y dijo que había trabajado 20 años en la granja.

“Solía ​​trabajar con lluvia o sol o cualquier cosa”, dijo.

Pero antes de que comenzara la temporada 2021, dijo, uno de los propietarios de los Pitts le dijo que “ya no me necesitaba”.

Desde que se presentó la demanda, otros trabajadores negros se han presentado, diciendo que habían trabajado en los campos y granjas de bagres del Delta antes de perder injustamente sus trabajos, dijo Pinkins, el abogado.

A fines de octubre, cuando la temporada de cosecha llegaba a su fin, los camiones de dieciocho ruedas en Indianola avanzaban por la carretera cargados con fardos de algodón. Conduciendo junto a la granja donde pasó 24 años, el Sr. Strong escaneó las hileras de tierra pulcramente tallada hasta donde alcanzaba la vista. “Yo puse todo eso”, dijo, con cierto orgullo.

Luego pasó un tractor, un joven sudafricano al volante, y el Sr. Strong miró hacia otro lado. “Extraño trabajar la tierra”, dijo.

Kitty Bennett contribuyó con la investigación.

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