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BRACKETTVILLE, Texas – Magdaleno Ruiz Jim茅nez se acurruc贸 bajo una luna creciente en la 谩spera maleza de un rancho de Texas. Su viaje a la peque帽a comunidad fronteriza de Brackettville hab铆a sido largo, a unas 1.300 millas de su casa en M茅xico. Pero ahora un dron zumbaba en lo alto.

Un oficial solitario, el sargento. Ryan Glenn, emergi贸 de la oscuridad. Ten铆a una linterna y una pantalla con las coordenadas de donde el Sr. Jim茅nez y otros seis hombres se pod铆an encontrar en el caliche fr铆o, gotas de calor visibles a una c谩mara infrarroja en el avi贸n no tripulado. Pronto llegaron m谩s oficiales.

鈥淕ast茅 todo para llegar aqu铆鈥, dijo Jim茅nez despu茅s de que los oficiales lo sacaron a 茅l ya los otros hombres de la maleza.

Los hombres asumieron que hab铆an sido detenidos por agentes de inmigraci贸n por cruzar ilegalmente a Estados Unidos. Ellos estaban equivocados. En cambio, fueron arrestados por cargos de allanamiento de morada en un vasto rancho privado por agentes de la patrulla de carreteras de la polic铆a estatal de Texas.

Desde hace varios meses, Texas se ha comprometido en un esfuerzo por reutilizar las herramientas de la aplicaci贸n de la ley estatal para detener el aumento repentino de personas que cruzan ilegalmente al pa铆s.

Para hacer esto, los funcionarios de Texas dirigidos por el gobernador Greg Abbott desarrollaron una forma de evitar el hecho de que la aplicaci贸n de la ley de inmigraci贸n es un trabajo del gobierno federal: los departamentos de polic铆a estatales y locales se asocian con los propietarios de los ranchos fronterizos y utilizan las leyes de traspaso para arrestar a los migrantes que cruzan sus fronteras. tierra.

“Esa es una forma eficaz de enviar un mensaje”, dijo Abbott, flanqueado por otros nueve gobernadores republicanos, en una conferencia de prensa a lo largo de la frontera este oto帽o. “Si ingresa al estado de Texas ilegalmente, tiene una alta probabilidad de que no lo atrapen y lo liberen, sino que lo arresten y lo encarcelen”.

El nuevo enfoque se basa en la participaci贸n de los funcionarios locales y, hasta ahora, se ha adoptado en solo dos de los 32 condados de la regi贸n fronteriza del estado: Kinney, que incluye Brackettville, y Val Verde, su vecino del oeste.

Los funcionarios estatales no pudieron decir qu茅 efecto, si es que tuvo alguno, ha tenido el programa en la reducci贸n de los cruces ilegales, que han aumentado a al menos 1.2 millones en Texas en lo que va del a帽o, la cifra m谩s alta registrada en m谩s de dos d茅cadas. (No est谩 claro cu谩ntos migrantes est谩n tratando de cruzar varias veces). Pero la operaci贸n ha cambiado la vida tanto de los migrantes atrapados en sus procesos ad hoc como de los residentes rurales que viven bajo su red.

Quiz谩s en ning煤n lugar se haya sentido m谩s intensamente que en la ciudad de Brackettville, un antiguo puesto fronterizo de 1.700 habitantes conocido por sus ranchos de caza y ganado circundantes, un antiguo fuerte que alguna vez alberg贸 a los exploradores Seminole Negros del ej茅rcito y una r茅plica envejecida del 脕lamo construida para una pel铆cula de John Wayne.

脷ltimamente, se ha inundado de polic铆as estatales.

Las persecuciones a alta velocidad son tan frecuentes que la escuela local instal贸 barreras de piedra para protegerse contra choques. Los helic贸pteros patrullan el cielo nocturno. Los ganaderos, que en su mayor铆a son blancos, cierran sus puertas con llave y llevan pistolas en sus propias propiedades, lo que muchos nunca antes hab铆an hecho. Los residentes de la ciudad, la mayor铆a de los cuales son pobres e hispanos, se quejan de que los oficiales reci茅n asignados al 谩rea los siguen de manera rutinaria.

鈥淓so le pasa a mucha gente aqu铆 en Brackett鈥, dijo el alcalde, Eric Mart铆nez, usando el apodo de la ciudad. Dijo que lo siguieron y luego lo detuvieron despu茅s de salir de una reuni贸n del Concejo Municipal porque, seg煤n le dijo el oficial, la luz de su matr铆cula no era lo suficientemente brillante.

La presi贸n policial es parte de un enfrentamiento en curso entre Abbott y la administraci贸n Biden sobre c贸mo manejar el repentino aumento de llegadas a la frontera con M茅xico. Los agentes federales han estado expulsando r谩pidamente a los migrantes bajo una regla de salud p煤blica, pero Abbott argumenta que el gobierno ha hecho poco para detener el flujo de ellos. Ha dedicado $ 3 mil millones para una serie de medidas en la frontera, incluido el env铆o de polic铆as estatales y tropas de la Guardia Estatal de Texas, la creaci贸n de una barrera fronteriza con contenedores de env铆o y el uso de la Guardia Nacional para construir varias millas de cercas a lo largo del R铆o Grande.

Pero los arrestos de migrantes por allanamiento de morada ha sido un elemento m谩s perturbador de lo que se conoce como Operaci贸n Estrella Solitaria, abarrotando los tribunales y las poblaciones carcelarias locales y generando alarma entre los abogados defensores y defensores de los migrantes.

Una portavoz de la Oficina de Aduanas y Protecci贸n Fronteriza de EE. UU. Se neg贸 a comentar sobre la iniciativa, y los agentes federales no se est谩n asociando con la polic铆a estatal para realizar arrestos por traspaso.

El representante Joaqu铆n Castro, un dem贸crata de San Antonio, solicit贸 una investigaci贸n federal de la Operaci贸n Estrella Solitaria, diciendo en una carta este oto帽o al Departamento de Justicia que el programa estaba “causando estragos en el sistema judicial de Texas” y ha “llevado directamente a una violaci贸n de las leyes estatales y los derechos constitucionales del debido proceso 鈥.

Los hombres arrestados en virtud del programa, unos 2.000 hasta ahora, a menudo han estado detenidos durante semanas sin acceso a abogados. Actualmente, m谩s de 1.000 se encuentran recluidos en c谩rceles estatales que fueron reutilizadas para albergarlos. (Las mujeres y los ni帽os han sido entregados a agentes federales).

Debido a que el proceso es nuevo y se est谩 llevando a cabo en peque帽os condados rurales, el sistema habitual para la asignaci贸n de abogados defensores penales se ha visto desbordado. El condado de Kinney tambi茅n ha tenido problemas para presentar la documentaci贸n de arresto en el tiempo requerido por la ley.

Despu茅s de sus arrestos, los migrantes son trasladados a un solo centro de procesamiento, una gran carpa en la ciudad fronteriza de Del Rio, donde una oleada de migrantes haitianos inund贸 la comunidad a principios de este a帽o, y luego trasladados a las prisiones estatales reutilizadas en otros condados.

Mientras la polic铆a estatal verifica los documentos de identificaci贸n de los detenidos, los hombres no son entregados a las autoridades federales hasta el final de sus casos, un proceso que, hasta ahora, a menudo ha durado varios meses. Entre los que han comparecido ante un juez, a la mayor铆a se le han desestimado los casos o se les ha puesto en libertad bajo fianza mientras esperan las fechas de las audiencias, dijeron sus abogados.

Y a muchos de los liberados que han solicitado asilo se les ha permitido permanecer en Estados Unidos para continuar con sus casos, dijeron los abogados defensores, a diferencia de los detenidos en la frontera por las autoridades federales, porque se aplica la regla de salud p煤blica que se utiliza para expulsar r谩pidamente a los migrantes. a los reci茅n llegados, no a los que ya est谩n en el pa铆s.

M谩s de 50 ganaderos del condado de Kinney se han inscrito en el Departamento de Seguridad P煤blica de Texas para permitir que la polic铆a estatal patrulle su propiedad y arreste a personas por entrar sin autorizaci贸n, dijo la agencia.

En entrevistas, los ganaderos que se inscribieron en el programa describieron sentirse cada vez m谩s inseguros en su propia tierra, debido a la posibilidad de encontrarse con grupos de migrantes, aunque ninguno de los ganaderos dijo haber sido agredido o amenazado. Intercambian informaci贸n a trav茅s de Facebook y mensajes de texto y comparten historias sobre el 煤ltimo “rescate”, un t茅rmino local familiar para el final de una persecuci贸n policial en la que los migrantes intentan huir de un autom贸vil o cami贸n, a menudo despu茅s de que se ha estrellado.

Sentados en el patio a la sombra de robles de su rancho, con algunas cabezas de ganado caminando lentamente cerca, Bill y Carolyn Conoly dijeron que la situaci贸n de este a帽o era la peor que pod铆an recordar.

鈥淓stamos reparando constantemente鈥, dijo Conoly, refiri茅ndose a las cercas del rancho que est谩n dobladas o cortadas. “Mantenemos las puertas cerradas y tengo un arma disponible”.

Las c谩maras activadas por movimiento en el rancho capturan im谩genes de los migrantes que pasan, informaci贸n que ayuda a la polic铆a estatal a localizarlos. Ese mismo d铆a, las c谩maras hab铆an captado a un gran grupo caminando por el rancho de la familia Conoly; la polic铆a alcanz贸 a los migrantes por la noche en un rancho adyacente: 14 hombres y una mujer.

Durante meses, los Conolys tambi茅n han tenido agentes de Galveston, al sur de Houston y a unas 370 millas de distancia, alojados en su casa de hu茅spedes de estuco blanco.

“Si hay alguna diferencia, no lo s茅”, dijo uno de los agentes, el teniente Paul Edinburgh, que nunca antes hab铆a estado en la frontera. “Pero es mejor que estar sentado en el sof谩 leyendo sobre eso”.

Alrededor de las 9 pm en una noche reciente entre semana, una fila de camionetas SUV de la patrulla de carreteras estatales se sent贸 afuera de la 煤nica estaci贸n de servicio en la ciudad, mientras dos oficiales, estacionados cerca, sacaron a una mujer de su autom贸vil y le quitaron las esposas.

La mujer, ciudadana estadounidense, hab铆a sido atrapada transportando a 10 personas indocumentadas en una camioneta, dijeron los oficiales, un delito grave. Pero debido a que el condado de Kinney no ten铆a un lugar para retener a las mujeres, le dieron una cita en la corte y la liberaron.

Poco despu茅s, un oficial con un dron localiz贸 a un grupo de hombres en un rancho cercano. El sargento Glenn, que estaba al frente de un equipo de siete oficiales esa noche, busc贸 huellas en el suelo. Fue entonces cuando encontr贸 al se帽or Jim茅nez, el hombre que hab铆a viajado desde Chiapas, M茅xico.

Jim茅nez, pintor de casas en busca de trabajo, hab铆a intentado cruzar la frontera una vez antes, en agosto. Despu茅s de que lo devolvieran, reuni贸 m谩s dinero y pag贸 para cruzar nuevamente: 150.000 pesos, dijo, o alrededor de $ 7.000.

鈥淐asi no hay trabajo. Sufren 鈥, dijo sobre la gente de Chiapas, un estado mexicano en la frontera con Guatemala. Ahora, con todo su dinero gastado en intentar cruzar, no tendr铆a suficiente para regresar a casa. (Actualmente est谩 detenido con una fianza de $ 2,500).

Mientras los oficiales esperaban el transporte de los prisioneros (camionetas blancas alquiladas sin insignias oficiales), recibieron una alerta de movimiento de una c谩mara en el interior de otro rancho. Eran las 12:20 am

Los veh铆culos de la polic铆a chocaron contra las carreteras cubiertas de maleza de los ranchos. Un helic贸ptero sobrevol贸 a lo que parec铆an ser tres migrantes, pero se estaba quedando sin gasolina.

Los oficiales llegaron a una puerta cerrada y decidieron cortar la cerradura. Cuando no pudieron ir m谩s lejos en coche, empezaron a caminar. Pero despu茅s de una larga marcha por un terreno accidentado y una b煤squeda meticulosa entre la maleza espinosa, no se pudo encontrar a nadie.

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