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La restauración del puerto de Nueva York ha alcanzado un nuevo hito a medida que 2021 llega a su fin: se han agregado 11,2 millones de ostras juveniles en los últimos seis meses a una sección del río Hudson frente a la costa del Bajo Manhattan, donde están ayudando a filtrar el agua y la creación de hábitats para otras especies marinas.

Los bivalvos no se dirigirán a un plato para servir: las aguas todavía están demasiado contaminadas para comer libremente, después de absorber basura, aguas residuales y desechos industriales durante siglos. Pero la calidad del agua en el área está mejorando constantemente, y las ostras, que alguna vez fueron tan frecuentes en las aguas que sirvieron como un alimento básico en la dieta de los neoyorquinos, están desempeñando un papel clave en el cambio.

La ciudad fue una vez una de las grandes capitales de ostras del mundo, exportando millones de ellas en todo el país y en todo el mundo. Se vendieron en puestos callejeros, berlinas y barcazas. Los neoyorquinos de todas las clases sociales podían disfrutarlos, ya sea crudos, asados, en escabeche, fritos o en sopas, salsas y guisos.

En su libro “The Big Oyster: History on the Half Shell”, el autor Mark Kurlansky escribe que la historia de las ostras de Nueva York es una historia de la ciudad misma. Años de sobreexplotación y degradación ambiental dejaron las aguas tan contaminadas que las ostras ni siquiera pudieron sobrevivir allí por un tiempo. Ahora, además de los que se están introduciendo, los salvajes se encuentran en los fondos de los muelles del West Side de Manhattan y en el Bronx.

Pueden pasar otros 100 años antes de que alguien pueda comer de forma segura una ostra de las aguas, dijo Carrie Roble, vicepresidenta de estuario y educación en el Proyecto del Río Hudson River Park Trust, una estación de monitoreo de biología marina en el Muelle 40, cerca de West Houston Street.

Pero las ostras son un símbolo de resiliencia y una rara señal de esperanza en medio de noticias ominosas sobre las vías fluviales de Nueva York en la era del rápido cambio climático.

Si crecen lo suficiente, los arrecifes de ostras pueden incluso desempeñar un papel en la disipación de la energía de las olas, ayudando a proteger las costas de la ciudad de las marejadas ciclónicas y las inundaciones en climas extremos.

“Son constructores de hábitats”, dijo Roble.

Las ostras recién desplegadas están unidas a más de 200 hábitats submareales, incluidos orbes de metal, jaulas y envolturas de malla, en el agua entre los muelles 26 y 34, frente a TriBeCa.

Es la primera restauración de hábitat a gran escala dentro del santuario estuarino del Hudson River Park, un área donde el agua dulce del río y el agua salada del Océano Atlántico se mezclan y crean un ecosistema rico en nutrientes para más de 85 especies de peces.

La Sra. Roble señaló que el estuario es una incubadora crucial para las vías fluviales regionales y que muchos tipos de peces migran a través del área o desovan allí. La lobina rayada capturada en Connecticut o Nueva Jersey probablemente pasó un tiempo en el Hudson cuando eran jóvenes.

Y una vida marina más vibrante conduce a un crecimiento exponencial. Por ejemplo, las grandes poblaciones de lacha, un pequeño pez plateado, atraen a las ballenas jorobadas que se alimentan de ellas.

El proyecto de $ 1.5 millones fue diseñado por Hudson River Park Trust, el Departamento de Conservación Ambiental del Estado de Nueva York y la firma de ingeniería Moffatt and Nichol, utilizando fondos estatales.

Las ostras “sembradas” provienen del Billion Oyster Project, una organización sin fines de lucro con la misión de hacer realidad su nombre en el puerto de Nueva York para 2035. El grupo dice que ya ha restaurado 75 millones de ostras en el área desde su fundación en 2014.

“Nadie ha hecho esto antes”, dijo Kevin Quinn, vicepresidente senior de diseño y construcción de Hudson River Park, en una entrevista el mes pasado mientras los trabajadores se preparaban para hundir más casas de ostras en el agua. “Es emocionante. Espero que podamos hacerlo de nuevo “.

La instalación de los hábitats submarinos comenzó en julio y debía concluir el viernes. Juntos, crean un sistema similar a un arrecife que actúa como un corredor para los peces y un hogar para más ostras, mejillones y percebes.

Además de los millones de ostras jóvenes, que se conocen como semilla, también se instalaron 600 ostras adultas. Provienen de un programa establecido durante la pandemia para ayudar a los criadores de ostras que vieron caer su negocio debido al cierre de restaurantes.

“Por lo general, estamos construyendo los muelles”, dijo John O’Neill, supervisor de Reicon Group, el contratista que instaló los aparatos de ostras. “Este es un experimento de conservación del medio ambiente”.

Riverkeeper, una organización sin fines de lucro que ha luchado para restaurar el Hudson desde la década de 1960, también ayudó a concebir el proyecto.

“Las ostras representan una especie clave en nuestros estuarios con un inmenso valor ecológico”, dijo el gerente senior de restauración de hábitat del grupo, George Jackman, en un comunicado.

“Además de reducir los desbordamientos de aguas residuales, agregar arrecifes de ostras y otros bivalvos es una de las mejores formas de restaurar la salud y mantener la biodiversidad del estuario del río Hudson”.

Los investigadores del River Project rastrearán las ostras y su efecto en el agua. Dirigen un pequeño acuario gratuito en Pier 40 que está diseñado expresamente para educar al público sobre la abundante vida marina en el área.

Una ostra muy especial, llamada Big, vive debajo del muelle. Con 8,6 pulgadas y 1,9 libras, se creía que era la ostra más grande encontrada en el puerto de Nueva York en un siglo cuando se descubrió en 2018. Big ha crecido solo un poco desde entonces, pero le está yendo bien, dijeron los miembros del personal de River Project después midiéndolo y examinándolo durante una gira reciente.

Un desafío para los educadores del River Project es llevar a casa a los visitantes que aprenden sobre las ostras que no son seguras para comer. La ciudad aún libera aguas residuales sin tratar en los cursos de agua durante los períodos de fuertes lluvias, lo que introduce bacterias peligrosas.

Y eso se suma al legado de contaminantes industriales que se liberaron de manera continua hasta la década de 1970, incluidos los PCB, desde las fábricas río arriba. Las ostras son filtros increíblemente productivos: un adulto puede filtrar hasta 50 galones por día, pero no pueden filtrar metales pesados ​​y PCB.

“Aún queda mucho camino por recorrer para poder comer las ostras”, dijo Roble.

Pero dijo que los artilugios submarinos, que se pueden levantar fácilmente para mostrárselos a los visitantes, ayudan a las personas a comprender el mundo debajo de la superficie del agua y a sentirse comprometidos en protegerlo.

“Queremos que la comunidad participe realmente”, dijo.

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