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A principios de marzo, estaba caminando por el lugar más mágico de la tierra, el Magic Kingdom de Disney World en Orlando, Florida, preguntando a los invitados por qué se sentían cómodos estando en un parque temático con miles de extraños y niños con dedos pegajosos como un virus que nosotros luego se creía que se transmitía a través del tacto y se extendía por todo el mundo.

Abuelos, padres e hijos hablaron sobre lo que los trajo al parque: muchos tenían planeado el viaje durante mucho tiempo; la mayoría había ahorrado y no quería perder la oportunidad de visitar. Una madre me lo dijo directamente: “Si me voy a enfermar y morir, lo mejor es que lo haga en Disney World”.

La gente sigue preguntándome cómo es ser un escritor de viajes que no puede viajar en este momento. Mi respuesta es que soñar despierto sobre viajes pasados ​​y futuros, vivir a través de fotos antiguas y recorridos virtuales de lugares lejanos, es lo que me mantiene en movimiento.

Ya sea que el destino esté cerca o lejos, Florida o Marruecos, viajamos por las mismas razones: queremos conectarnos con otros, conocer nuevos lugares y ver cosas que no hemos visto antes. Eso no cambiará después de la pandemia, pero algunas cosas sí.

Pruebas, pasaportes de salud, robots de limpieza, divisores de plexiglás: lo más probable es que todos sean parte de la experiencia. Pero viajar cambiará de manera más profunda. Muchos de nosotros hemos estado reflexionando sobre la ironía de que viajamos para ver y experimentar cosas nuevas, pero a menudo terminamos exactamente donde todos los demás habían ido, tomándonos exactamente las mismas selfies: en Venecia, en Machu Picchu, a través del vapor de los spas islandeses.

Cuando hablo con la gente ahora sobre sus planes de viaje de fantasía, rara vez mencionan lugares famosos como estos; están más enfocados en experiencias significativas y en ver amigos y seres queridos.

Cuando la industria del turismo cerró, sucedió rápidamente. El 11 de marzo, Tom Hanks y Rita Wilson dijeron que tenían el coronavirus. El mismo día, la NBA suspendió su temporada después de que se descubrió que un jugador de Utah Jazz dio positivo.

Al día siguiente, como dicen muchos agentes de viajes, llegaron las cancelaciones. De repente, los estadounidenses estaban aterrorizados. Los vuelos estaban en tierra y los cruceros navegaban sin rumbo fijo sin ningún país dispuesto a permitirles atracar. Los países instituyeron restricciones de viaje y cuarentena que cambian rápidamente y provocan caos. Los estadounidenses varados en el extranjero describieron sentirse abandonados por su gobierno.

Esta sensación de tener que resolver las cosas por sí sola impregnaba el sector de viajes y turismo, como sucedió en todas partes. Las aerolíneas dijeron que los pasajeros tenían que usar máscaras, pero si la gente no escuchaba, los asistentes de vuelo tenían que valerse por sí mismos.

“El mayor problema es que no tenemos una respuesta coordinada del gobierno federal”, me dijo Sara Nelson, presidenta del sindicato Association of Flight Attendants, durante el verano.

Toda la industria de viajes se ha visto devastada por la pandemia. Casi el 40 por ciento de todos los trabajos de viajes, 3,5 millones de puestos, desaparecieron entre marzo y noviembre. Seis meses después de la pandemia, la Asociación Estadounidense de Hoteles y Alojamiento descubrió que la mayoría de los hoteles en todo el país estaban luchando por mantener sus puertas abiertas y no podían volver a contratar a todo su personal debido a la caída histórica en la demanda de viajes.

Además de los medios de vida, la industria ha perdido algo menos tangible pero aún fundamental: la capacidad de dar la mano, abrazar y ver sonrisas. Los empleados de hostelería son posiblemente las personas más amables que existen, y el hecho de que no puedan compartir eso ha sido la fuente de su propio tipo de devastación.

Durante el verano, los estadounidenses tenían miedo de subirse a aviones o dormir en camas de hotel hechas por extraños y, sin embargo, mientras buscaban el control, comenzaron a ansiar aventuras. Muchos se fueron de viaje por carretera. Las personas que viajan por carretera por primera vez alquilaron vehículos recreativos, probaron la “vida en las furgonetas” y disfrutaron del aire libre.

Otros extrañaron tanto viajar que reservaron cruceros y vuelos a ninguna parte. “Algunas personas solo quieren arrastrar sus maletas por el aeropuerto e ir a facturarlas”, me dijo en septiembre Loveleen Arun, una agente de viajes con sede en Bangalore que organiza viajes de lujo principalmente para viajeros indios.

Ahora, muchos están reservando viajes para la segunda mitad de 2021, anticipándose a que las cosas sean algo normal para entonces. Decenas de personas me han hablado de los primeros viajes que harán cuando haya una vacuna disponible.

Dinishia Wolford, una empleada de casino y escritora que fue despedida este año, dice que tan pronto como pueda, ella y su prima se dirigirán a Nintendo World en Japón para celebrar su trigésimo cumpleaños. Ella, por supuesto, se vestirá como la princesa Peach. Lindsey Unger, especialista en marketing de Seattle, me dijo que irá a Egipto a visitar a su mejor amiga, a quien no ha visto en dos años.

En cuanto a mí, mi primer viaje después de la pandemia será a Nueva Zelanda o Zambia para visitar a mi familia, ambos viajes que esperaba hacer este año. No puedo esperar para deslizarme en mi asiento junto a la ventana en el avión, humectar mi cara dramáticamente y usar un rodillo de jade. Saborearé mi stroopwafel, verteré la ginebra de su pequeña botella en una taza de tónica y veré una película en la pequeña pantalla frente a mí. Definitivamente no me conectaré al Wi-Fi.

A medida que la industria se prepara para su regreso, presenta a las personas la oportunidad de viajar de manera diferente. Espere que algunas de las tendencias que hemos visto este año continúen, como los viajes por carretera y los viajes nacionales a los que se puede llegar en vuelos directos para evitar escalas, dijo Misty Belles, directora general de relaciones públicas globales de Virtuoso, una red de viajes de lujo. Y espere que los #vanlife TikToks sigan llegando.

“Piense en menos vuelos y menos movimiento, explorando un área en lugar de muchas y accediendo a lugares conduciendo y en bicicleta en lugar de los modos de transporte más típicos”, dijo Belles.

Los expertos también esperan que las empresas cambien la forma en que tratan a los viajeros. Los arreglos de reserva más flexibles, con menos cambios y tarifas de cancelación, serán populares. La gente se ha acostumbrado más a la incertidumbre. La pandemia nos ha enseñado que todo puede suceder; no queremos estar encerrados.

Las empresas del sector hotelero también tienen la oportunidad de tratar mejor a los empleados, algo en lo que los viajeros pueden ayudar si deciden gastar su dinero en empresas que priorizan el bienestar y la formación de los empleados, D. Taylor, presidente internacional de Unite Here, el hotel y sindicato de trabajadores de restaurantes, dijo este año.

Y las empresas pueden cumplir las promesas que hicieron en ráfagas de declaraciones este verano en apoyo de la diversidad y la igualdad racial. Los viajeros negros estadounidenses por placer gastaron 109.400 millones de dólares en viajes en 2019, pero muchos todavía dicen que no son tratados tan bien o valorados tanto como los viajeros blancos.

Quizás la lección más importante es que en lugar de esperar 20 años para emprender ese gran viaje, hágalo tan pronto como pueda. ¿Por qué esperar al mañana cuando mañana podría ser el comienzo de una pandemia?

“Todas las personas que han estado viendo a otros viajar desde el margen y siguen diciendo que viajarán el próximo año o el próximo año o el próximo año estarán ansiosas por viajar” una vez que sea seguro hacerlo nuevamente, dijo Dianelle Rivers-Mitchell, la fundadora de Black Girls Travel Too, una compañía de viajes en grupo para mujeres negras. La gente “ahora entiende que nada está garantizado”, continuó. “Si quieres ver un lugar, hazlo”.

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