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LONDRES – A medida que nación tras nación se apresuraban esta semana para cerrar sus fronteras con Gran Bretaña, las medidas trajeron recuerdos de la forma en que el mundo reaccionó después de que el coronavirus surgió por primera vez en la primavera. La mayoría de esas prohibiciones iniciales de viaje llegaron demasiado tarde, implementadas después de que el virus ya se había sembrado en comunidades de todo el mundo.

Esta vez, con los países que intentan detener la propagación de una nueva variante de coronavirus, posiblemente más contagiosa, identificada por Gran Bretaña, también puede ser demasiado tarde. No se sabe cuán ampliamente está circulando la variante, dicen los expertos, y las prohibiciones amenazan con causar más dificultades económicas y emocionales a medida que el número de víctimas del virus continúa aumentando.

“Es una idiotez”, fue la evaluación contundente del Dr. Peter Kremsner, director del Hospital Universitario de Tubinga en Alemania. “Si este mutante solo estuviera en la isla, solo entonces tiene sentido cerrar las fronteras a Inglaterra, Escocia y Gales. Pero si se ha extendido, tendremos que combatir al nuevo mutante en todas partes “.

Señaló que la comprensión científica de la mutación era limitada y que sus peligros no estaban claros, y describió como ingenua la noción de que la variante no se estaba extendiendo ampliamente fuera de Gran Bretaña.

Además, Gran Bretaña tiene algunos de los esfuerzos de vigilancia genómica más sofisticados del mundo, lo que permitió a los científicos descubrir la variante cuando podría haber pasado desapercibida en otros lugares, dijeron los expertos.

El Dr. Hans Kluge, director regional de la Organización Mundial de la Salud para Europa, dijo que los estados miembros intentarían llegar a un enfoque coherente para cualquier amenaza planteada por la variante. Por el momento, escribió en Twitter, “Es prudente limitar los viajes para contener la propagación hasta que tengamos mejor información”.

Pero señaló, “nadie está a salvo hasta que todos estén a salvo”.

Con crecientes llamamientos para que Estados Unidos se una a las docenas de naciones que imponen prohibiciones a los viajes desde Gran Bretaña, el Dr. Anthony Fauci, el principal experto en enfermedades infecciosas de Estados Unidos, instó a la precaución y dijo que era muy probable que la variante ya estuviera allí.

“No creo que ese tipo de enfoque draconiano sea necesario”, dijo en “PBS NewsHour” el lunes por la noche. “Creo que deberíamos considerar seriamente la posibilidad de exigir pruebas a las personas antes de que vengan del Reino Unido”.

El gobernador Andrew M. Cuomo de Nueva York dijo que British Airways, Delta Air Lines y Virgin Atlantic habían acordado exigir un resultado negativo de la prueba del coronavirus de los pasajeros que abordan vuelos desde Gran Bretaña a Nueva York. En ausencia de una acción federal, otros líderes estatales y locales pidieron medidas similares antes de los días pico de viajes de vacaciones.

Muchos países ya requieren una prueba de coronavirus negativa para ingresar, pero cortar todos los viajes entre naciones es una propuesta más complicada.

La Comisión Europea, el poder ejecutivo de la Unión Europea, instó a los miembros del bloque a levantar las prohibiciones generales sobre Gran Bretaña para que se puedan realizar viajes esenciales. Pero por el momento, las naciones parecen preferir establecer sus propias reglas.

A última hora del martes, Francia retrocedió en un cierre de la frontera que anunció el domingo que había dejado varados a más de mil camioneros. Ahora, dice, grupos selectos de personas pueden cruzar la frontera si se les hizo la prueba del virus recientemente.

La situación está convulsionando a una industria de viajes ya golpeada por la pandemia, obligando a millones a cambiar sus planes de vacaciones e inyectando una nueva dosis de ansiedad al final de un año sombrío.

Al mismo tiempo, una variante separada del virus está causando preocupación a medida que se propaga en Sudáfrica. Al menos cinco naciones (Alemania, Israel, Arabia Saudita, Suiza y Turquía) han prohibido a los viajeros que vengan de Sudáfrica.

Suecia bloqueó los viajes desde Dinamarca después de que se informara que allí se había detectado la variante británica. Y Arabia Saudita fue aún más lejos, suspendiendo todos los viajes aéreos internacionales al reino durante al menos una semana.

La variante de Sudáfrica se convirtió en objeto de una intensa investigación científica después de que los médicos descubrieron que las personas infectadas con ella tienen una carga viral elevada, una concentración más alta del virus en el tracto respiratorio superior. En muchas enfermedades virales, esto se asocia con síntomas más graves.

Debido a que no se sabe cuán ampliamente se están extendiendo las dos variantes, es imposible evaluar qué efectos tendrán los intentos de aislar a Gran Bretaña y Sudáfrica sobre su contención.

Con sus sofisticados esfuerzos de vigilancia genómica, Gran Bretaña ha secuenciado alrededor de 150.000 genomas de coronavirus en un esfuerzo por identificar mutaciones. Eso es aproximadamente la mitad de los datos genómicos del mundo sobre el virus, dijo Sharon Peacock, directora del Consorcio Covid-19 Genomics UK y profesora de microbiología en la Universidad de Cambridge.

“Si va a encontrar algo en cualquier lugar, probablemente lo encontrará aquí primero”, dijo el profesor Peacock. “Si esto ocurre en lugares que no tienen secuenciación, no lo vas a encontrar en absoluto”, agregó, a menos que hayan realizado otras pruebas que hayan resultado útiles para identificar la variante.

En Gales, un país de tres millones de personas, los genetistas han secuenciado más genomas de coronavirus en la última semana de los que los científicos han examinado durante toda la pandemia en Francia, un país de 67 millones, dijo Thomas Connor, profesor que se especializa en la variación de patógenos en Cardiff. Universidad.

“Es probable que aparezcan variantes similares en todo el mundo”, dijo. “Y hay variantes que es probable que aparezcan en otros lugares que se están extendiendo localmente y que serían completamente ignoradas porque no hay una secuencia en el lugar”.

Los funcionarios británicos han dicho que el primer caso de la variante que ahora se está extendiendo ampliamente en el país se detectó en Kent, en el sureste de Inglaterra, el 20 de septiembre. Para noviembre, alrededor de una cuarta parte de los casos en Londres, un centro de comercio internacional, involucró al nueva variante. Solo unas semanas después, se estimó que la variante era responsable de casi dos tercios de los casos en el Gran Londres.

Eso significa que cuando el primer ministro Boris Johnson se dirigió a la nación el sábado por la noche para anunciar nuevas y severas medidas de bloqueo para millones de personas en Londres y sus alrededores, la variante se había estado extendiendo durante meses.

Funcionarios de Francia y Alemania reconocieron el martes que la variante ya podría estar circulando en sus países. El Centro Europeo para la Prevención y el Control de Enfermedades dijo que se habían detectado algunos casos con la nueva variante en Dinamarca, Islandia y los Países Bajos. Y los funcionarios de salud en Australia e Italia han informado casos en viajeros de Gran Bretaña.

Quienes apoyan las prohibiciones de viaje dijeron que podrían desempeñar un papel en mantener más bajos los casos de nuevas variantes.

“Los números importan”, Emma Hodcroft, investigadora de la Universidad de Berna en Suiza, escribió en Twitter. “Es probable que el número de personas con la nueva variante en Europa continental aún sea pequeño: con pruebas, rastreo, identificación y restricciones, podríamos evitar que transmitan el virus”.

Si la variante resulta ser significativamente más contagiosa que otras en circulación y se generaliza más, podría complicar los esfuerzos de vacunación a nivel mundial.

El Dr. Ugur Sahin, cofundador de BioNTech, que, con Pfizer, desarrolló la primera vacuna aprobada en Occidente para combatir el coronavirus, advirtió que pasarían dos semanas antes de que los resultados completos de los estudios de laboratorio permitieran una comprensión más completa de cómo las mutaciones podrían alterar la eficacia de la vacuna.

“Creemos que no hay razón para preocuparse hasta que obtengamos los datos”, dijo.

Si fuera necesaria una vacuna adaptada, podría estar lista en seis semanas, dijo el Dr. Sahin en una conferencia de prensa el martes. Pero requeriría una aprobación adicional de los reguladores, lo que podría aumentar el tiempo de espera, dijo.

También dijo que un virus más eficiente haría más difícil alcanzar los niveles de inmunidad necesarios para poner fin a la pandemia.

“Si el virus se vuelve más eficiente para infectar a las personas”, dijo, “podría necesitar una tasa de vacunación incluso más alta para garantizar que la vida normal pueda continuar sin interrupciones”.

Melissa Eddy contribuyó con reportajes desde Berlín y Benjamin Mueller desde Londres.

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