📰 En Senegal, un regreso al arroz de cosecha propia

📰 En Senegal, un regreso al arroz de cosecha propia

Íbamos camino al Centro Sahel, un puesto de avanzada de AfricaRice, la organización de investigación panafricana que comenzó a operar en 1971 para ayudar a satisfacer el creciente consumo de arroz en África Occidental, con énfasis en el aumento de la autosuficiencia. Ahora tiene 28 países miembros en todo el continente, incluido Madagascar, que participan en intercambios de investigación y cuyos agricultores son capacitados por expertos de AfricaRice. Baboucarr Manneh, criador de arroz de regadío y representante regional del centro, supervisa las actividades en siete países de la región del Sahel: Guinea-Bissau, Gambia, Senegal, Mauritania, Malí, Burkina Faso y Níger. Nacido en Gambia, creció comiendo arroz tanto local como importado, y recuerda una canción de Mandingo que advirtió a los niños que no comieran iteraciones del grano importado, para que no encontraran gorgojos. Mi visita fue justo antes de la temporada de siembra, que generalmente comienza en mayo o junio y lleva a las cosechas en octubre o noviembre. Los técnicos de Manneh estaban ocupados empacando semillas de nuevas variedades de arroz para enviarlas a los países miembros, particularmente a Malí, donde pronto comenzaría la temporada de lluvias.

En los confines más frescos de su oficina, Manneh me explicó cómo el arroz llega a nuestros platos: El arroz es una hierba y la parte que consumimos crece al final de la brizna o tallo. A medida que madura, los tallos comienzan a caer y cambiar de verde a amarillo. Luego, los tallos se cortan y se envían a través de una trilladora para separar el grano de lo que ahora es esencialmente heno. Los granos se secan y luego se retiran de la cáscara. En los viejos tiempos en Senegal, esto se hacía a mano con un mortero, pero ahora se hace más comúnmente con una máquina. En este punto, el arroz es comestible pero aún tiene su salvado, la capa externa que distingue entre el arroz integral y el blanco. Luego, una fresadora quita el salvado y una pulidora suaviza el arroz ahora blanco.

Hay dos tipos diferentes de especies de arroz domesticadas en el mundo, me dijo Manneh: Oryza sativa, o arroz asiático, y Oryza glaberimma, arroz africano. Oryza sativa es, con mucho, la más popular y famosa de las dos; sus variaciones, desde el basmati de grano largo hasta el arborio de grano corto, se han enviado, cultivado, diversificado y cocinado en todo el mundo durante siglos. El arroz asiático fue introducido en el continente africano por los portugueses en el siglo XVI, pero el arroz africano se había cultivado mucho antes: probablemente hace 3.000 años en el área del delta interior del Níger en el norte de Malí. Nunca se extinguió, pero a principios del siglo XX, era más probable que los agricultores optaran por variedades asiáticas de mayor rendimiento. Manneh atribuye la popularidad del arroz asiático sobre el arroz africano, desde la perspectiva del cultivador, a los siglos de dinero, experimentación y atención invertidos en su desarrollo. “Es como un deporte”, dijo. “Pones mucho dinero en los deportes, te das cuenta de que tienes muchos talentos que están por llegar”. El objetivo de su laboratorio, y de otros similares, es superar los siglos perdidos de desarrollo del arroz africano a través del mejoramiento, lo que da como resultado variedades que los agricultores locales querrían plantar y los consumidores locales querrían comprar.

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