Misterioso evento de extinción casi acabó con todos los tiburones en la Tierra hace 19 millones de años

Misterioso evento de extinción casi acabó con todos los tiburones en la Tierra hace 19 millones de años

Un evento de extinción previamente desconocido provocó el colapso de las poblaciones de tiburones hace 19 millones de años.

Getty

Cuando las temperaturas de la Tierra se dispararon y los niveles de oxígeno en el océano se desplomaron hace unos 252 millones de años, la mayor parte de la vida en el planeta estaba condenada. Algunas estimaciones sugieren que el evento de extinción, una extinción masiva conocida como la Gran Muerte, mató hasta el 70% de todas las especies terrestres, pero los animales marinos sintieron el impacto aún mayor. Hasta el 96% de todas las especies de los océanos del mundo perecieron.

Pero no tiburones. Los esbeltos merodeadores de las profundidades perseveraron. “Son los supervivientes definitivos”, dice Elizabeth Sibert, paleobióloga y oceanógrafa de la Universidad de Yale. El próximo evento de extinción, al final del período Triásico, no pudo matarlos ni tampoco el asteroide que terminó con el reinado de los dinosaurios hace unos 66 millones de años.

La longevidad de los tiburones es legendaria, pero es posible que se hayan acercado mucho más a la extinción de lo que creíamos, según un nuevo estudio, publicado en la revista Science el jueves. La investigación, dirigida por Sibert, muestra que un evento de extinción previamente desconocido empujó a los tiburones al borde hace 19 millones de años, dejando solo uno de cada 10 tiburones en el océano abierto con vida.

“Algo sucedió que noqueó al 90% de ellos de la noche a la mañana”, dice Sibert. Que alguna cosa Sigue siendo incierto, pero definitivamente fue devastador. El asteroide que acabó con los dinosaurios resultó en la extinción de solo del 30 al 35% de todas las especies de tiburones; este evento fue dos o tres veces peor.

¿Cómo Sibert y su coautora Leah Rubin, estudiante de doctorado en la Facultad de Ciencias Ambientales y Silvicultura de la Universidad Estatal de Nueva York, tropezaron con esta enigmática muerte marina? Fue un poco sorprendente, involucrando un trabajo de detective de aguas profundas y una montaña de microfósiles.

Tesoro enterrado

Cuando un animal marino muere, sus restos descienden al abismo, descomponiéndose de criatura completa a partes constituyentes. Pequeños trozos de los caídos, como las escamas presentes en un tiburón (dentículos) y los dientes de los peces, caen sobre el fondo del océano y, con el tiempo, se acumulan en el sedimento.

“El fondo del océano es básicamente un cementerio para toda la vida que vive en cualquier parte de la columna de agua”, dice Sibert.

Cada dentículo o diente es como una pequeña lápida. A medida que se incrustan en el sedimento, dejan un registro fosilizado de vida. Estos fósiles se conocen como “ictiolitos”. Y los dentículos tampoco quedan subsumidos por el sedimento cuando muere un tiburón. “Se mudan los dentículos durante toda su vida”, señala Rubin. “Eso los convierte en un fósil realmente abundante”.

La extracción de un núcleo cilíndrico de sedimento permite a los científicos analizar los tipos de ictiolitos incrustados en su interior, lo que les da una buena representación de cómo se veía el ecosistema oceánico a lo largo del tiempo profundo. Cuanto más profundo excaves, más atrás en el tiempo podrás viajar.

Los núcleos de sedimentos utilizados en el estudio provienen de dos lugares en el Océano Pacífico, uno al norte y otro al sur, y cubren una escala de tiempo de 40 millones de años. Fueron recolectados desde aproximadamente 3.5 millas debajo de la superficie por la Resolución JOIDES, un barco de investigación que puede perforar el lecho marino.

sibert1hr

Una amplia gama de dentículos descubiertos a partir de sedimentos de aguas profundas.

Leah Rubin

Sin embargo, no es fácil analizar los ictiolitos dentro de cada muestra de núcleo. Los fragmentos son increíblemente pequeños, a veces más pequeños que la mitad del ancho de un cabello humano y vienen en una vertiginosa y hermosa variedad de formas y tamaños.

Sibert tamizaría sedimentos secos bajo un microscopio y separaría los dentículos para este proyecto, una tarea en la que se volvió buena después de recoger casi 200.000 de la tierra del océano en sus estudios. Después de aislar los dentículos, fue trabajo de Rubin ayudar a identificar y describir sus características, para diferenciarlos entre sí.

Los dentículos brillan bajo la luz, irradian azules, verdes apagados y naranjas, y se les da nombres tan descriptivos como “Two Big Lobes” (para un dentículo que contiene, bueno, dos lóbulos grandes) a los más fantasiosos “Whale Blow” y “Wrinkly Kite”. . ” Puedes ver una selección de ellos en la imagen de la derecha.

Los dentículos cuentan la historia. Hay casi 1300 en el estudio, con 85 formas geométricas distintas. La mayoría de ellos descritos por Sibert y Rubin son anteriores a hace 19 millones de años, con solo unas pocas docenas encontradas en los núcleos de sedimentos después de ese tiempo. Los dentículos desaparecen … entonces, ¿qué pasó con los tiburones?

Extinción X

Los dentículos muestran una disminución en el número y la diversidad de tiburones hace unos 19 millones de años, pero no hay una causa obvia detrás del evento. “Realmente, realmente es un misterio en este momento, no sabemos qué sucedió”, dice Sibert.

La clave para resolver el misterio será comprender el período de tiempo que los tiburones parecieron casi desaparecer. Es conocido como el “Mioceno” y Sibert lo describe como un “período de transición” para la Tierra. Aproximadamente 15 millones de años antes del misterioso evento de extinción de los tiburones, la Tierra se estaba convirtiendo lentamente en un planeta de “casa de hielo” y una capa de hielo permanente estaba creciendo sobre la Antártida. Aun así, el planeta seguía siendo mucho más cálido de lo que es hoy.

“Si te mostrara un mapa”, dice Sibert, “reconocerías todo, pero en general se vería un poco fuera de lugar”.

Los océanos de la época no eran tan diferentes a los océanos de hoy, aunque no encontrarás cosas como atún, pez espada o aves marinas. Las ballenas y los delfines también estaban por evolucionar. Desafortunadamente, no hay muchos registros de alta calidad de este tiempo en la historia de la Tierra; los científicos simplemente no han pasado mucho tiempo observándolo y también parece estar mal conservado en los sedimentos de aguas profundas recolectados por programas de perforación.

Entonces, no hay mucha evidencia para atrapar al asesino de tiburones, por así decirlo, pero hay vías para investigar. Descubrir la Extinción X en este período sin complicaciones de la historia de la Tierra es solo la punta del iceberg.

“Este documento definitivamente ofrece muchas más preguntas que respuestas”, dice Rubin.

¿Podría haber habido una fuerza impulsora ambiental que provocó el declive del tiburón? Es difícil de decir. Los niveles de carbono y oxígeno no muestran aberraciones inusuales, pero los científicos podrían usar muchos más datos en este momento. ¿Ocurrió esto en todos los océanos del mundo y en otras especies marinas? Sibert cree que este fue un evento global, pero necesitamos más registros.

¿Y otros cuerpos de agua? Los lagos y los sedimentos costeros pueden mostrar nuevamente un fenómeno diferente. ¿Cómo les fue a los animales terrestres durante este tiempo? ¿Hay otros sustitutos químicos que puedan decirnos cómo era el medio ambiente para ellos?

Sibert incluso sugiere que un patógeno, como un virus, podría ser responsable de la disminución de los números, aunque sería mucho más difícil demostrar que este es el caso.

Para Sibert, destaca la extinción. Dado que los tiburones han existido durante 400 millones de años o más, sobreviviendo a múltiples eventos de extinción masiva, ella cree que algo realmente significativo debe haber sucedido y los tiburones pueden ser una puerta para comprender cambios más grandes en el sistema de la Tierra durante el Mioceno temprano. “Hay más datos esperando ser encontrados”, dice Rubin.

Uno de los aspectos más preocupantes es que las poblaciones nunca tuvieron la oportunidad de recuperarse de este evento. Encontrar esta historia en el registro fósil resalta la fragilidad del medio marino y lo difícil que puede ser para las especies recuperarse cuando están al borde de la extinción.

“La biología está tratando de decirnos algo, y creo que debemos escuchar”, dice Sibert.

Para más noticias diarias, visite Spanishnews.us

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *