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En esta ilustración, una manada de lobos terribles se alimenta de un bisonte, mientras que un par de lobos grises se acercan con la esperanza de buscar comida.

Mauricio Antón

El autor de Game of Thrones, George RR Martin, no inventó los lobos terribles, las mascotas que se les dieron a los hijos de la familia Stark (incluso Jon Snow) en el libro y la serie de televisión. Son una especie canina real, pero ahora extinta, que vivió desde hace 125.000 años hasta hace unos 9.500 años. Un nuevo estudio, publicado el miércoles en la revista Nature, revela más sobre por qué ya no existen: los lobos temibles no podrían formar pequeñas camadas de lobos terribles con los lobos grises de hoy, incluso si quisieran.

“A pesar de las similitudes anatómicas entre los lobos grises y los lobos terribles, lo que sugiere que tal vez podrían estar relacionados de la misma manera que los humanos modernos y los neandertales, nuestros resultados genéticos muestran que estas dos especies de lobos se parecen mucho más a primos lejanos, como los humanos y los chimpancés. “, dijo el coautor principal del estudio, Kieren Mitchell, de la Universidad de Adelaide en Australia.

Los lobos grises pueden y se cruzan con otros animales similares, incluidos los lobos africanos, perros, coyotes y chacales, pero los lobos terribles eran demasiado diferentes genéticamente para aparearse con los otros grupos. Según el estudio, los lobos terribles se separaron de estos linajes de lobos hace casi 6 millones de años y eran solo un pariente lejano de los lobos de hoy.

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En una escena de Game of Thrones de HBO, Tormund Giantsbane y el terrible lobo de Jon Snow, Ghost, ven a Jon alejarse.

Helen Sloan / HBO

“Si bien los humanos antiguos y los neandertales parecen haberse cruzado, al igual que los lobos grises y los coyotes modernos, nuestros datos genéticos no proporcionaron evidencia de que los lobos terribles se cruzaran con cualquier especie canina viviente”, dijo Mitchell. “Todos nuestros datos apuntan a que el lobo terrible es el último miembro superviviente de un antiguo linaje distinto de todos los caninos vivos”.

La investigación fue dirigida por la Universidad de Durham en el Reino Unido, con la ayuda de científicos de la Universidad de Oxford, la Universidad Ludwig Maximilian de Alemania, la Universidad de Adelaide y UCLA. El equipo secuenció el ADN antiguo de cinco subfósiles de lobo terrible de Wyoming, Idaho, Ohio y Tennessee, que datan de hace más de 50.000 años.

El estudio fue la primera vez que se tomó ADN antiguo de lobos terribles y sugirió que la especie evolucionó únicamente en América del Norte durante millones de años, no migrando como lo hacen otras especies entre América del Norte y Eurasia. Debido a que los lobos no podían cruzarse con otras especies, los investigadores postulan que algunos de los rasgos genéticos que mantuvieron vivas a esas especies no fueron entregados a los caninos antiguos.

Más de 4.000 lobos terribles han sido excavados en La Brea Tar Pits en Los Ángeles, señala el estudio, pero los científicos no saben mucho sobre las razones por las que desaparecieron. Los lobos grises, que también se encuentran en los pozos, todavía existen hoy.

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