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Esta panorámica muy amplia de varios fotogramas se tomó en octubre de 2014 en el Monumento Nacional Cañón de Chelly en el noreste de Arizona. La luz zodiacal está a la izquierda, con la Vía Láctea del norte a la derecha.

Z. Levay

Si bien podríamos pensar en el espacio como un vasto mar de oscuridad, todo lo que tenemos que hacer es mirar hacia arriba en la noche para ver que está marcado por innumerables estrellas, galaxias e incluso algunas planetas visibles a simple vista.

Los científicos utilizaron recientemente datos de la misión New Horizons de la NASA más allá de Plutón para medir cuán oscuro es realmente el fondo cósmico. Lo que encontraron tiene implicaciones para lo que pensamos que sabíamos sobre la composición del universo entero.

En resumen, el espacio es tan oscuro que no puede haber tantas galaxias por ahí añadiendo su tenue resplandor al telón de fondo como los astrónomos habían estimado previamente.

“Es un número importante que conocer, ¿cuántas galaxias hay?” Marc Postman, del Instituto de Ciencias del Telescopio Espacial, dijo en un comunicado el martes. “Simplemente no vemos la luz de 2 billones de galaxias”.

Esa fue la estimación anterior derivada de las observaciones del Telescopio Espacial Hubble, pero un nuevo estudio que se publicará en el Astrophysical Journal y en coautoría con Postman sugiere que el número total de galaxias en el universo probablemente sea de cientos de miles de millones en lugar de billones.

Curiosamente, esto se acerca más a una cifra incluso anterior que suponía que había alrededor de 200 mil millones de galaxias. Eso se basó en datos de Hubble de la década de 1990.

La ubicación de New Horizons cerca del borde del sistema solar le da un cielo ambiental 10 veces más oscuro que donde se encuentra el Hubble.

“Este tipo de mediciones son extremadamente difíciles. Mucha gente ha intentado hacer esto durante mucho tiempo”, dijo el coautor del estudio Tod Lauer, del Laboratorio Nacional de Investigación de Astronomía Óptica Infrarroja. “New Horizons nos proporcionó un punto de vista para medir el fondo óptico cósmico mejor de lo que nadie ha podido hacerlo”.

Los resultados del equipo se presentarán el miércoles en una reunión de la Sociedad Astronómica Estadounidense.

El proximo Telescopio espacial James Webb, que actualmente se lanzará en Halloween, podría ayudar a proporcionar más información sobre exactamente cuántas y qué tipo de galaxias proporcionan el tenue brillo de fondo que evita que el universo se vuelva totalmente negro.

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