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La racha de un satélite Starlink aparece en esta imagen de la galaxia de Andrómeda, tomada por Zwicky Transient Facility, o ZTF, durante el crepúsculo del 19 de mayo de 2021.

Caltech/ZTF

Esta semana, SpaceX está programado para lanza su satélite Starlink número 2000 en tres años. Si bien no todos esos enrutadores voladores todavía están en órbita, los investigadores dicen que el impacto de la constelación en crecimiento en ciertas observaciones astronómicas es claro.

“En 2019, el 0,5 por ciento de las imágenes del crepúsculo se vieron afectadas, y ahora casi el 20 por ciento se ven afectadas”, dijo en un comunicado Przemek Mróz, ex investigador de Caltech que ahora está en la Universidad de Varsovia en Polonia. Sin embargo, es importante tener en cuenta que la nueva investigación sobre las imágenes se basó en observaciones de un solo instrumento entre muchos en todo el mundo y en el espacio, la Instalación Transitoria Zwicky en el Observatorio Palomar cerca de San Diego.

Los satélites del tamaño de una mesa aparecen como rayas en línea recta a través de una imagen del cielo nocturno cuando las exposiciones del ZTF captan un Starlink que se mueve a lo largo de su trayectoria orbital. Las pistas tienden a aparecer más en las observaciones tomadas cerca del amanecer y el anochecer porque es cuando los satélites están en sus niveles más altos de reflectividad debido a la geometría de la Tierra y el sol en esos momentos.

“No esperamos que los satélites Starlink afecten las imágenes que no son del crepúsculo, pero si la constelación de satélites de otras compañías entra en órbitas más altas, esto podría causar problemas para las observaciones que no son del crepúsculo”, dijo Mróz.

Mróz es el autor principal de un estudio publicado el lunes en The Astrophysical Journal Letters que analizó imágenes de ZTF. El instrumento está diseñado para escanear todo el cielo nocturno cada dos días, en busca de objetos cósmicos que cambien de alguna manera con el tiempo, como supernovas o incluso asteroides cercanos a la Tierra.

El equipo descubrió que a medida que la huella de Starlink en la órbita terrestre baja creció a partir de 2019, la cantidad de rayas vistas en las imágenes durante un período de 10 días aumentó a más de 200 a mediados de 2021.

El estudio parecería confirmar los temores de numerosos astrónomos después de que los famosos “trenes” de Starlink comenzaran a aparecer en el cielo nocturno casi inmediatamente después del lanzamiento del primer lote de satélites en 2019. Pero el coautor del estudio, Tom Prince, profesor emérito de física en Caltech, señala que una pista de Starlink impacta menos de una décima parte de un porcentaje de los píxeles por imagen.

“Existe una pequeña posibilidad de que pasemos por alto un asteroide u otro evento oculto detrás de una racha de satélites, pero en comparación con el impacto del clima, como un cielo nublado, estos son efectos bastante pequeños para ZTF”.


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Prince es optimista, el software podría ayudar a mitigar los problemas a través de la coordinación entre los astrónomos y SpaceX, algo que Elon Musk y la compañía también han sugerido. El software también podría reducir o enmascarar el impacto de las rayas en las imágenes después del hecho.

SpaceX no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios, pero la compañía tomó medidas para reducir la reflectividad de los satélites al equipar cada uno con un “visor” para reducir el brillo.

El estudio también analizó la efectividad de los visores y descubrió que reducían significativamente el brillo, aunque apenas estaban por debajo de los estándares para las constelaciones de satélites descritos por la comunidad astronómica en 2020.

Sin embargo, se espera que los próximos estudios del cielo de próxima generación, como el Observatorio Vera C. Rubin en Chile, se vean más afectados, y SpaceX ha señalado que puede hacer crecer su constelación Starlink hasta 20 veces su tamaño actual o más.

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