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El voluntario James Leidner y el saco de dormir en forma de cápsula utilizado en el estudio.

UT Southwestern Medical Center

Desde los primeros vuelos espaciales, los astronautas han experimentado problemas persistentes de visión en viajes a la órbita y estadías prolongadas en la Estación Espacial Internacional. Los problemas oculares, conocidos como SANS, o síndrome neuroocular asociado a los vuelos espaciales, se han relacionado con la hinchazón en el cerebro causada por la falta de gravedad.

La falta de gravedad en el espacio cambia la forma en que los fluidos se mueven por el cuerpo y puede hacer que floten hacia la cabeza. Esto ejerce presión sobre los globos oculares, aplanándolos y provocando que el nervio óptico se hinche. La microgravedad literalmente cambia la forma de los globos oculares y eso es malo.

“Este es quizás uno de los problemas médicos más críticos para la misión que se ha descubierto en la última década para el programa espacial”, dijo en un comunicado de prensa Benjamin Levine, cardiólogo de la Universidad de Texas Southwestern que trabaja con la NASA para abordar los riesgos para la salud de los astronautas. .

Levine ayudó a dirigir un nuevo estudio, publicado en la revista JAMA Opthalmology el 9 de diciembre, que examina cómo un saco de dormir especial de alta tecnología podría ayudar a prevenir la SANS en los astronautas. Diez sujetos, cinco hombres y cinco mujeres, fueron reclutados para probar el saco en la Tierra, subiéndose a la cama y acostados durante tres días.

Luego realizarían otros tres días de estar acostados, pero esta vez con el saco de dormir especializado adjunto de la cintura para abajo. El saco es esencialmente una bolsa de succión que utiliza una técnica conocida como “presión negativa de la parte inferior del cuerpo” para evitar que los fluidos corporales se acumulen en la región alrededor del cerebro y los ojos.

Después de tres días sin el saco, los investigadores notaron algunos cambios en la forma del globo ocular aquí en la Tierra. Por lo general, ponerse de pie ayudaría a aliviar algo de esa presión debido a la gravedad, pero los pacientes estaban confinados a 72 horas de estasis horizontal y no podían encontrar ese alivio.

Pero pasar solo ocho horas en el futurista (y engorroso) saco de dormir cada noche parecía evitar que ocurrieran los cambios en los ojos. ¡Éxito!

Si bien muchos de los problemas asociados con SANS parecen resolverse una vez que los astronautas regresan a la Tierra, abordar el problema en el espacio es fundamental para misiones espaciales más largas y futuras. Llegar a Marte y regresar, por ejemplo, requiere mucho más tiempo que la estadía típica de seis meses en la estación espacial.

“No sabemos qué tan graves podrían ser los efectos en un vuelo más largo, como una operación en Marte de dos años”, dijo Levine.

Con esas misiones tripuladas a Marte en el horizonte (es un horizonte de dos décadas, pero eso es bastante corto en el espacio-tiempo), resolver el problema de SANS permitirá a los astronautas viajar sin preocupaciones.

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