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Un torrente de La crítica pública se dirigió a Kevin Warren a raíz de la decisión de suspender la temporada. Ya sea que esto representara a la mayoría de los fanáticos, o solo a los más ruidosos, Warren era un blanco fácil: un comisionado sin experiencia nuevo en el fútbol universitario que presidió el cierre de uno de los bastiones más visibles de la tradición del Medio Oeste. Ninguna temporada de fútbol significó la cancelación de juegos de rivalidad, como el Little Brown Jug (Michigan contra Minnesota) y el Old Oaken Bucket (Indiana contra Purdue), que se habían jugado durante un siglo o más.

En realidad, por supuesto, Warren no canceló nada, no tenía esa autoridad. Pero los presidentes mantuvieron la confidencialidad de los detalles de su voto, probablemente porque nadie quería estar registrado en contra del fútbol. Como resultado, persistió la especulación de que Warren tomó una decisión unilateral. Tampoco pasó desapercibido que su hijo, Powers Warren, jugó como receptor abierto en Mississippi State, una universidad de la Conferencia del Sureste que pronto comenzaría su temporada. “¿No es irónico”, dijo Clay Travis, personalidad de la radio de Fox Sports, “que el propio hijo del comisionado de los Diez Grandes tenga la oportunidad de decidir si jugar o no fútbol americano universitario, y que esa es una decisión que no lo es”, como dijo, entregado a los atletas de los Diez Grandes para que lo hicieran sobre sus deportes de otoño.

Haciéndose eco de los aficionados y columnistas estaban los entrenadores, jugadores y padres. En una conferencia de prensa en video el día después de que se anunció la decisión, Ryan Day, el entrenador en jefe de fútbol de Ohio State, luchó por contener su emoción. Al igual que con otros programas en todo el condado, Day y sus atletas habían dedicado largas horas a prepararse para una temporada en circunstancias difíciles, prestando estricta atención a un protocolo Covid-19 que incluía ducharse en sus habitaciones y evitar todo contacto social innecesario. De repente, esa temporada había sido barrida debajo de ellos. “No te despiertas a la mañana siguiente y todo está bien”, dijo Day. “No está bien. Es devastador “. Fields, el mariscal de campo de Ohio State, publicó una petición en línea solicitando el restablecimiento inmediato del calendario de la conferencia para 2020. Al día siguiente, tenía 250.000 firmas. Ocho jugadores de fútbol de Nebraska presentaron una demanda contra los Diez Grandes, criticando el proceso por el cual se pospuso la temporada como “defectuoso y ambiguo”. Un grupo que se hace llamar Big 10 Parents United publicó una carta abierta dirigida a Warren en la que expresaba “una total falta de confianza” en su liderazgo. La respuesta de Warren a las críticas enfatizó que los presidentes de la conferencia habían votado y que el resultado fue “abrumadoramente a favor de posponer los deportes de otoño”. La votación, insistió, no sería revisada.

El último día de agosto, Timothy Pataki, asistente del presidente Trump, llamó a Warren a su teléfono celular. El presidente quería hablar con él a la mañana siguiente, le dijo Pataki. No cabía duda de lo que quería decir. “Es una vergüenza que Big Ten no esté jugando al fútbol”, tuiteó Trump dos días antes. “Déjalos JUGAR”. Después de la llamada de Pataki, Warren se preparó para su conversación con el presidente. “Mantén la mente abierta”, dijo su esposa, Greta.

La motivación de Trump fue fácil de descifrar. Había muchas posibilidades de que las próximas elecciones se decidieran en el corazón de los Diez Grandes; Wisconsin, Michigan, Pennsylvania y Ohio, cada uno de los cuales tenía al menos un miembro de la conferencia, se consideraron estados indecisos. Si Trump pudiera persuadir a los Diez Grandes para que jugaran una temporada de fútbol, ​​o incluso Aparecer de haberlo hecho, sus perspectivas electorales probablemente se beneficiarían. No había dicho una palabra sobre el Pac-12, que también había decidido posponer su temporada. Pero California, Oregon y Washington, donde se centra esa conferencia, son completamente azules.

La mañana del 1 de septiembre, cuando el número de casos confirmados de coronavirus en Estados Unidos superó los seis millones, la Casa Blanca llamó a Warren y puso a Trump en la línea. La conversación duró 15 minutos. Trump se ofreció a dar toda la ayuda que pudiera para resucitar la temporada de los Diez Grandes. Warren respondió que estaría en contacto si necesitaba algo. “¡En la línea de una yarda!” Trump tuiteó más tarde esa mañana.

No estaban tan cerca. Pero a pesar de la insistencia de Warren en que la decisión era definitiva, la posición de la conferencia había comenzado a cambiar. En los días posteriores a la votación que detuvo la temporada, Warren creó un Grupo de Trabajo de Regreso a la Competencia, que incluía subcomités dedicados a temas médicos, programación y televisión. Eso puso a presidentes como Samuel Stanley de Michigan State, un especialista en enfermedades infecciosas, en las mismas llamadas con directores deportivos y médicos. (En retrospectiva, Warren admite que esto fue probablemente algo que debería haber hecho meses antes). El grupo de trabajo estaba destinado a ayudar a llevar la conferencia hacia la decisión de jugar la temporada de fútbol 2020 eventualmente, tal vez a partir de enero o en la primavera. cuando se disputarían los campeonatos de la mayoría de los otros deportes interuniversitarios, los organizados por la NCAA.

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