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Mike Johnson acababa de entrar en su tercera temporada con los Toronto Maple Leafs en el otoño de 1998 cuando su equipo se convirtió en el beneficiario de una transformación masiva.

Después de terminar último en la División Central en temporadas consecutivas, los Maple Leafs agregaron a Pat Quinn, un eventual miembro del Salón de la Fama, como entrenador. También firmaron al portero agente libre Curtis Joseph. Para colmo, pasaron de la Conferencia Oeste a la Conferencia Este.

Antes de la mudanza, los Maple Leafs y los Detroit Red Wings eran los únicos dos equipos de la Conferencia Oeste con base en la zona horaria del Este. Con la expansión de la liga en cuatro equipos de 1998 a 2000, Ken Dryden, el presidente de los Maple Leafs en ese momento, vio una oportunidad de realineamiento. La medida resultó en menos viajes al oeste y tiempos de recuperación más rápidos.

También significaba llegar a casa a una hora decente después de los partidos como visitante.

“Cuando estás en el Oeste, llegas a casa a las dos, tres, cuatro de la mañana”, dijo Johnson. “En el Este, jugarías en Montreal y te irías después del partido, estarías en casa en tu apartamento a las 12:30 am. Y si tuvieras un día libre al día siguiente, sería un día libre completo. Definitivamente sentiste la diferencia con el tiempo “.

Para la temporada 2021 de la NHL, Toronto seguirá estando en la misma división que Montreal. Pero los ajustes causados ​​por la pandemia de coronavirus crearán una situación de viaje parecida al pasado. Con los viajes no esenciales restringidos entre Estados Unidos y Canadá, la liga realineó temporalmente sus divisiones para garantizar que sus equipos canadienses pudieran jugar en sus propios edificios cuando comience la temporada regular de 56 juegos el miércoles.

Así nació la nueva División Norte. Los siete clubes canadienses, desde los Vancouver Canucks hasta los Montreal Canadiens, a más de 2,800 millas de distancia, jugarán partidos únicamente entre sí. Las otras tres divisiones, Oeste, Central y Este, constan de ocho equipos cada una y también estarán limitadas a juegos entre ellos.

Los enfrentamientos de la División Norte incluirán batallas a campo traviesa como Ottawa y Edmonton, y Toronto y Calgary. A pesar de la evidente desventaja en los viajes que los equipos de Canadá sufrirán, el sentimiento detrás del concepto entre los que participarán ha sido positivo.

“Va a ser exagerado porque los medios canadienses, todos los sitios web, toda la charla, serán sobre los equipos canadienses”, dijo el entrenador de los Winnipeg Jets, Paul Maurice, a los periodistas en una videollamada el mes pasado. “Va a ser un poco de la vieja escuela, solo se trata de nosotros. Habrá una vibra increíble “.

Los equipos de la División Norte se enfrentarán entre sí de nueve a diez veces esta temporada. Para tener en cuenta la distancia y limitar los viajes, los equipos ingresarán a las ciudades y jugarán una serie de dos o tres juegos.

La programación estilo béisbol podría agregar intensidad a los juegos. Johnson recordó sus últimas tres temporadas, cuando la NHL experimentó con equipos que jugaran ocho partidos contra oponentes divisionales.

“Se mantendrá porque no tendrás tiempo para olvidarte o relajarte si, por ejemplo, tu oponente atropelló a tu portero”, dijo Johnson. “Creo que ese tipo de emoción se trasladará de un partido a otro, lo cual no es algo malo”.

Si bien es temporal, esta realineación constituye el último capítulo de una liga con una historia de desequilibrios geográficos.

Desde que la NHL se expandió de sus seis equipos originales en 1967, los intereses comerciales fueron priorizados sobre la geografía. Cuando los Canucks ingresaron a la liga en 1970, jugaban en la División Este junto con los Rangers, los Boston Bruins y sus primos en expansión, los Buffalo Sabres. Posteriormente, los Chicago Blackhawks se trasladaron a la División Oeste. Los Canucks tuvieron temporadas perdedoras consistentes hasta que se mudaron a una división más cercana a sus contrapartes occidentales para la temporada 1974-75.

Los nombres geográficos fueron reemplazados por los apellidos de figuras prominentes del hockey. Esa era la única forma de justificar por qué los Canadiens y Los Angeles Kings, equipos que están separados por más de 2.850 millas, estuvieron juntos en la División Norris de 1974 a 1981.

La NHL no es la única liga con desplazamientos geográficos. De 1969 a 1993, los Bravos de Atlanta jugaron en la Liga Nacional Oeste. Los Dallas Cowboys juegan en la NFC Este con tres equipos del noreste de Estados Unidos.

A veces, los viajes sustanciales son solo el precio a pagar para jugar.

El Toronto Wolfpack, un equipo profesional en el sistema de la liga británica de rugby, comenzó a jugar en 2017 en la Liga 1, el nivel más bajo, y comenzó un curso en el que cada viaje por carretera era un asunto transatlántico.

“Creo que probablemente hemos pagado una prima para conseguir que un par de jugadores de la liga de rugby de alto nivel vengan a jugar para nosotros y para que los mejores jugadores británicos jueguen para nosotros”, dijo Bob Hunter, quien se desempeñó como presidente y director ejecutivo del club en 2019.

Además de los costos de contratación, el equipo invirtió en instalaciones de entrenamiento en Gran Bretaña para que los jugadores las usen durante estadías prolongadas en Europa. La inversión pareció dar sus frutos. El interés en el deporte estaba creciendo y el equipo fue ascendido al nivel superior del sistema, la Superliga, para principios de 2020.

Pero como en todos los deportes, la pandemia se afianzó y el club retiró su participación en 2020. Su apuesta por reingresar a la Superliga para 2021 fue negada.

La nueva División Norte se construyó por necesidad y, como en otras ligas deportivas profesionales, los equipos deberán ser flexibles si un brote golpea a un equipo en particular.

Una disposición adicional única permitirá que cada club de la NHL lleve un escuadrón de taxis de cuatro a seis jugadores (con al menos un portero), y los jugadores podrán participar en las prácticas y viajar con el club sin estar en la lista activa.

Tres de los siete clubes canadienses, los Canucks, los Calgary Flames y los Edmonton Oilers, tienen sus afiliados de la American Hockey League en los Estados Unidos, lo que hace que el escuadrón de taxis sea de mayor importancia para ellos porque sus jugadores estarían sujetos a reglas de cuarentena más estrictas cuando se les llame. arriba.

“Estamos haciendo todo lo posible para mantener seguros a nuestros jugadores porque afectará al equipo”, dijo el gerente general de Canucks, Jim Benning.

Una vez que la liga llegue a los últimos cuatro equipos en los playoffs, el equipo ganador de la División Este, formado por equipos en Nueva York, Nueva Jersey, Massachusetts, Pensilvania y Washington, DC, habrá acumulado menos millas que sus contrapartes.

Es entonces cuando la División Norte puede sentir más fatiga.

“Es un año realmente interesante, y ahora estás jugando contra equipos con más zonas horarias que cualquier otro grupo”, dijo el extremo de Maple Leafs, Zach Hyman. “Es una anomalía y esta temporada se sentirá como un sprint. Pero debería prepararse para algunas grandes rivalidades “.

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