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OLYMPIC VALLEY, California – Recientemente, un grupo de esquiadores descendió en zigzag por las pistas de la estación de esquí de Squaw Valley. Parejas y familias deambulaban por el pueblo del resort, que estaba decorado con luces navideñas doradas y cubierto de nieve.

Parecía el comienzo de una temporada feliz. Pero una inspección más cercana reveló que era todo lo contrario.

Los patios de los restaurantes estaban casi vacíos mientras los trabajadores enmascarados pasaban con rociadores desinfectantes de color verde lima atados a la espalda, parte del millón de dólares que Squaw Valley ha gastado en desinfectar equipos y otras medidas de seguridad. En los remontes, grupos dispersos esperaban en filas socialmente distantes. El complejo se sentía “tan muerto”, dijo una esquiadora, Sabrina Nottingham, en parte porque estaba limitando la venta de boletos a menos del 50 por ciento de la norma.

Squaw Valley, un destino destacado para los entusiastas de los deportes de invierno, es una de las muchas estaciones de esquí de todo el país que se preparan para una temporada muy impredecible. Obligados a repensar cómo operar en la pandemia de coronavirus y con las vacunas aún en desarrollo, los centros turísticos han realizado una gran cantidad de cambios en lugares como Aspen, Colorado; Park City, Utah; Taos Ski Valley, Nuevo México; y Killington, Vt. Muchos establecen restricciones para los visitantes y requieren reserva de boletos; Nuevo México tiene complejos turísticos limitados al 25 por ciento de su capacidad.

Los centros turísticos también están minimizando las interacciones en persona al instalar quioscos para recoger boletos, agregar espacio entre las personas en la fila para los remontes y las góndolas, requerir máscaras, limitar la cantidad de personas en un elevador a la vez y, en algunos lugares, cerrar el comedor interior .

Si bien la pandemia ha asestado un duro golpe a toda la industria de viajes, las estaciones de esquí pueden sentir un impacto desproporcionado este invierno debido a su corta ventana de negocios. La industria del esquí ya sufrió un golpe en la primavera cuando la pandemia golpeó y muchos centros turísticos tuvieron que cerrar temprano, lo que provocó pérdidas de $ 2 mil millones y despidos o licencias de miles de empleados, según la Asociación Nacional de Áreas de Esquí, un grupo comercial. La industria registró su menor número de visitas, 51 millones, desde la temporada 2011-12, dijo la asociación.

Ahora, centros turísticos como Squaw Valley están estableciendo bajas expectativas para la nueva temporada de esquí.

“No creo que nadie en el negocio esté buscando que este sea el mejor año de su historia”, dijo Ron Cohen, presidente de Squaw Valley y la vecina Alpine Meadows, que despidió a 2.000 trabajadores temporales en la primavera. “Queremos preservar nuestros negocios para que cuando Covid termine, tengamos la oportunidad de no haber sufrido tanto daño que tal vez no podamos dar marcha atrás”.

Mike Pierce, portavoz de Mount Rose Ski Tahoe, un resort en el oeste de Nevada, dijo que la mentalidad era “simplemente mantener el status quo y sobrevivir”. Se negó a proporcionar información financiera, pero dijo que “si alcanzamos el punto de equilibrio, eso casi se considera un éxito”.

Incluso antes de la pandemia, la industria del esquí estaba trabajando para generar interés en el deporte. El número de esquiadores se ha estancado en la última década, según la Asociación Nacional de Áreas de Esquí. Adrienne Isaac, portavoz del grupo comercial, dijo que los complejos turísticos han tratado de hacer que el esquí y el snowboard sean más accesibles para los recién llegados, pero han lidiado con la percepción de que atienden principalmente a los ricos y blancos. El cambio climático también continúa afectando las nevadas, dijo, lo que puede provocar temporadas más cortas.

El desempeño de las estaciones de esquí este invierno tendrá un efecto dominó en los ingresos fiscales de las economías estatales. En Nuevo México, la temporada de esquí truncada el invierno pasado y esta primavera generó $ 41 millones en impuestos, pero George Brooks, el director ejecutivo de la asociación de esquí del estado, dijo que no esperaba más del 40 por ciento de esa cifra en los próximos meses.

Vail Resorts, la compañía de esquí más grande del mundo con 37 estaciones en todo el mundo, incluidas 34 en los Estados Unidos, informó en una llamada de ganancias el 10 de diciembre que perdió $ 153 millones de agosto a octubre, más que la pérdida de $ 106.5 millones en el mismo período hace un año. Rob Katz, director ejecutivo de Vail Resorts, dijo que las ventas de pases de temporada aumentaron alrededor del 20 por ciento, pero esperaba menos visitantes y menos ingresos este invierno que en temporadas anteriores.

Para los centros turísticos más pequeños, el dolor puede no ser tan severo. El Diamond Peak Ski Resort en Incline Village, Nevada, dijo que salió alrededor de $ 1 millón por delante de las proyecciones después del cierre de primavera. Mike Bandelin, gerente general del complejo, dijo que los complejos más pequeños a menudo operan con pérdidas en las últimas semanas de la temporada, por lo que cerrar temprano en realidad ahorra dinero.

Muchos centros turísticos dijeron que aún esperaban que aparecieran algunos esquiadores acérrimos y perros de caza este invierno, junto con los lugareños y los que se han mudado a segundas residencias cercanas. En el Winter Park Resort al oeste de Denver, una aglomeración de esquiadores ansiosos el primer fin de semana de este mes causó aglomeraciones en las líneas de los remontes. El complejo rápidamente promulgó medidas para permitir un mayor espacio, dijo Jen Miller, una portavoz.

Pero los visitantes que no vendrán, dijeron los centros turísticos y otros expertos en esquí, probablemente sean esquiadores casuales y aquellos que viajan desde largas distancias.

“Vamos a perder a la mamá y al papá que quieren criar a sus hijos”, dijo Brooks.

En Colorado, Aspen Skiing Company, que opera cuatro áreas de esquí, ha tenido un negocio estable desde que reabrió el 25 de noviembre, pero se perderá el 20 por ciento de sus visitantes anuales que provienen de otros países, dijo un portavoz, Jeff Hanle. . Dijo que Aspen también podría ver menos viajeros fuera del estado, especialmente si viven en lugares donde tienen que aislarse a su regreso.

“Tienes que ser un esquiador bastante dedicado para decir, ‘Voy a ir a esquiar, y sé que cuando vuelva a casa, tengo que ponerme en cuarentena’”, dijo.

Incluso si los complejos turísticos pasan el invierno, las empresas más pequeñas que dependen de los esquiadores que vienen a la ciudad, como restaurantes, hoteles y tiendas minoristas, podrían no tener tanta suerte.

En el Stratton Mountain Resort en Stratton, Vermont, un pub irlandés llamado Mulligan’s ha despedido a la mitad de su personal. Dado que los visitantes de Vermont, que recibe el 80 por ciento de su tráfico de esquí de otros estados, deben estar en cuarentena durante una o dos semanas antes de poder ir a cualquier parte, el propietario de Mulligan’s, Tom Rose, dijo que esperaba perder hasta el 60 por ciento de sus rebajas normales de invierno.

“Sobrevivimos al huracán Irene. Nuestras ventas se hundieron mucho después del 11 de septiembre. Hemos superado la Gran Recesión ”, dijo Rose. Pero “esta pandemia es, con mucho, la peor”.

Hay algunos puntos brillantes. El esquí de travesía o el esquí de travesía, que a menudo implica escalar cadenas montañosas nevadas y aisladas, está en auge. Las ventas de equipos de travesía aumentaron un 76 por ciento de agosto a octubre en comparación con la misma época del año pasado, según NPD Group.

“El entorno de Covid que favorece las actividades recreativas al aire libre y socialmente distantes, junto con las restricciones vigentes en las estaciones de esquí, ha acelerado el interés en el esquí de travesía esta temporada”, dijo Eric Henderson, portavoz de Snowsports Industries America, un grupo comercial.

Aquellos que tienen hicieron los viajes a los complejos turísticos dijeron que estaban contentos de haber hecho el esfuerzo. Recientemente, en Squaw Valley, la Sra. Nottingham, de 21 años, que estaba de visita con otros estudiantes de la Universidad Estatal de California, San Luis Obispo, dijo que aunque el complejo estaba tranquilo, la experiencia “se sentía más segura que ir a una tienda de comestibles porque todos están cubierto de todos modos “.

Squaw Valley, que abrió sus puertas en 1949 y fue sede de los Juegos Olímpicos de Invierno de 1960, ha experimentado cambios significativos en los últimos años. En 2010, fue comprada por un grupo de capital privado llamado KSL Capital Partners y se fusionó con la vecina Alpine Meadows al año siguiente. Combinados, los dos complejos se extienden por 6,000 acres, la mayor cantidad en el área de Lake Tahoe, y tienen 42 ascensores y más de 270 senderos.

En agosto, Squaw Valley dijo que cambiaría su nombre para el 2021, porque “squaw” se considera un término racista y sexista para las mujeres nativas americanas.

Pero nada de lo que ha pasado el complejo ha rivalizado con el caos de la pandemia, dijo Cohen. Si bien se negó a revelar las finanzas de Squaw y Alpine, describió las pérdidas en la primavera como “devastadoras” y dijo que los centros turísticos estaban “operando con márgenes de beneficio más bajos” este invierno, con ventas más débiles.

La interrupción se hizo doblemente evidente este mes cuando entró en vigencia una nueva orden de quedarse en casa en el área, lo que obligó a los complejos turísticos a cancelar las estadías en hoteles y agregó otra arruga para los visitantes potenciales.

Para las estaciones de esquí, el mantra en este momento es “mantenerse con vida y sobrevivir”, dijo Cohen.

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