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A pesar de sus mejores esfuerzos, Randall Cunningham simplemente no puede retirarse del fútbol. Un ex mariscal de campo de los Philadelphia Eagles y Minnesota Vikings, intentó alejarse del juego dos veces, incursionando en una variedad de actividades para llenar el vacío.

“Ir a jugar al golf y al cine, a conciertos o peleas de box”, dijo Cunningham. “Se volvió aburrido”.

Después de su segundo retiro de la NFL, en 2002, Cunningham se estableció en Las Vegas de forma permanente y se convirtió en pastor ordenado dos años después. Con su esposa, Felicity, la pareja comenzó su propia iglesia, Remnant Ministries, donde Cunningham ofrece tres servicios todos los domingos a una pequeña audiencia en vivo y, estimó, alrededor de 4,000 espectadores en línea. Mientras tanto, también ha entrenado a sus dos hijos: Vashti y Randall II son aspirantes al equipo olímpico en atletismo.

Pero el verano pasado, cuando los Raiders también se establecieron en la ciudad de Oakland, California, el fútbol volvió a llamar a la puerta. El entrenador en jefe del equipo, Jon Gruden, tuvo una idea sobre cómo atraer a Cunningham de regreso, como capellán de los Raiders. “Ese tipo me calienta el corazón”, dijo Gruden. “Él es especial. Tiene una gran manera de difundir la palabra del Señor, es un gran recurso y un gran amigo para todos nosotros ”.

Gruden, quien fue el coordinador ofensivo de Filadelfia en la última temporada de Cunningham allí, dijo: “Reunirse con él en este momento de la vida es realmente genial”.

Ningún otro equipo de la NFL tiene como asesor espiritual a un ex jugador superestrella, pero ambos insisten en que Cunningham, famoso por ser un progenitor del papel de mariscal de campo de doble amenaza del juego moderno, mantiene un enfoque singular en su nuevo papel. “Los entreno en los aspectos espirituales de la vida, y eso es todo”, dijo Cunningham.

La realidad de la primera temporada de Cunningham como capellán de los Raiders ha sido muy diferente de la camaradería en el vestuario y el pastoreo práctico que se ha hecho imposible esta temporada debido al protocolo Covid-19 de la NFL.

“No he tenido la oportunidad de darle una palmada a Zay Jones, chocar los cinco, o abrazar a Alec Ingold, o darle un puñetazo a Darren Waller”, dijo Cunningham. En cambio, Cunningham se mantiene en contacto a través de llamadas telefónicas y mensajes de texto. Presenta un estudio bíblico a las 7 pm en una videollamada la noche anterior a los juegos donde, a veces, el fútbol se filtra en el mensaje.

La noche antes del segundo juego de la temporada, cuando los New Orleans Saints visitaron, Cunningham se centró en la historia original de los desvalidos: la batalla de David con Goliat. “Dije, ‘Hombre, aquí viene Goliat, el gran campeón de Gath, todos los elogios y todas las victorias’”, recordó Cunningham. “Drew Brees es el hombre, también lo es el entrenador, pero tienes que derribar a Goliat”.

Mientras hablaba con los jugadores de los Raiders en la videollamada esa noche, Cunningham estaba tan concentrado en la historia del joven David que noqueó al gigante con una honda, que siguió llamando accidentalmente a Derek Carr, el mariscal de campo titular del equipo, David (el nombre de su hermano mayor, que es un mariscal de campo retirado de la NFL).

Al día siguiente, Derek Carr jugó como el David bíblico, lanzando tres pases de touchdown y llevando a los Raiders a una victoria 34-24 en su primer juego en casa en Las Vegas. “Sentí que los había afectado de una manera que les dio un poco de confianza”, dijo Cunningham. “No una falsa confianza, sino para darles verdadera confianza para salir y ser quienes son”.

Carr habló con Cunningham por teléfono en su viaje a casa desde el estadio después de sufrir una grave lesión en la ingle en una derrota ante Los Angeles Chargers este mes. El abridor de los Raiders dejó el juego imprescindible del jueves por la noche en el primer cuarto y vio a su equipo perder en el tiempo extra desde la línea de banda, sus esperanzas de playoffs casi completamente frustradas. Juntos, oraron por la curación.

Los Raiders no pusieron a ningún jugador disponible para comentar, pero el agente de Carr, Timothy Younger, dijo en un correo electrónico a The New York Times que Carr y Cunningham tienen “una relación extremadamente cercana, y Derek reconoce su propio crecimiento este año debido en gran parte en ayuda de Randall “.

En un mensaje de texto a través de su agente, el receptor de los Raiders, Nelson Agholor, dijo: “Randall es increíble. Con la misma pasión con la que jugaba, predica ”.

En sus días como jugador, a Cunningham le encantaba ser una estrella y redefinir lo que significaba jugar como mariscal de campo con cada carrera loca. En la temporada de 1990, Cunningham lanzó para 3,466 yardas y 30 touchdowns, y también corrió para 942 yardas y cinco touchdowns.

Conducía un Porsche, se juntaba con celebridades y se vestía con atuendos atrevidos que su compañero de equipo en los Eagles, Keith Byars, comparaba con el estilo de Michael Jackson.

Cunningham fue noticia con regularidad en Filadelfia por citas que podrían parecer egoístas y poner en duda su capacidad de liderazgo. Después de eludir una captura de Bruce Smith y lanzar un improbable pase de touchdown de 95 yardas en un esfuerzo perdedor contra los Buffalo Bills en 1990, Cunningham dijo: “A veces me sorprendo a mí mismo”.

Byars dijo que a menudo tenía que actuar como mediador entre su mariscal de campo y los miembros de la defensa que estaban en desacuerdo con los comentarios de Cunningham. “Cuando Randall llegó por primera vez a la liga, estaba en un capullo y esperando expandir quién era”, dijo Byars. “No puedes ayudar a los demás hasta que te ayudes a ti mismo y te conozcas a ti mismo. Y eso es por lo que Randall estaba pasando al principio de su carrera futbolística, aún sabiendo quién era “.

Cunningham creció en Santa Bárbara, California, yendo a la iglesia los domingos, pero no fue hasta que salió de su retiro por primera vez en 1997, después de pasar un año fuera del juego luego de 11 temporadas en Filadelfia, que él tomó en serio su fe.

Había pasado el tiempo libre dirigiendo una empresa de suministros de construcción y sirviendo como analista de transmisiones de televisión. Pero durante unas vacaciones en Hawái con su familia, Cunningham se dio cuenta de que no estaba hecho para una vida de ocio.

“Fue hermoso, pero llegó un momento en el que pensé, ‘Wow, ¿así es la vida?’”, Dijo. “¿Solo bebiendo té helado, comiendo bien y haciendo ejercicio todos los días?”

Cunningham regresó a la liga con Minnesota en 1997 y se involucró con el ministerio del equipo de los Vikings. Dijo que comenzó a orar entre jugadas y durante los descansos comerciales: “Señor, estoy a punto de lanzarle esta pelota a Randy Moss. Por favor, déjelo atraparlo para un touchdown “.

Después de la temporada 2001, su última como jugador, Cunningham regresó a Las Vegas y continuó dirigiendo un estudio bíblico que había comenzado allí unos años antes.

“Es uno de los hijos favoritos aquí en Las Vegas”, dijo Gruden sobre Cunningham, quien estableció récords de pases que aún se mantienen durante su carrera universitaria hace 40 años en la Universidad de Nevada, Las Vegas. No pasó mucho tiempo para que su ministerio despegara.

“Lo siguiente que sabes es que teníamos 90 personas en el estudio bíblico”, recordó Cunningham, “y mi pastor dijo: ‘Esto no es un estudio bíblico, es una iglesia’”.

Cunningham dice que no quiere meterse en el coaching ni en ningún puesto de oficina, pero confiesa que tiene mayores ambiciones para su trabajo como capellán de equipo.

Un intento fallido de gol de campo impidió que Cunningham llegara a un Super Bowl con los Vikings en la temporada 1998, el mejor año de su carrera. Ganó solo dos de los siete juegos de playoffs con los Eagles, y nunca pasó de la ronda divisional. Los Raiders están oficialmente fuera de la contienda de postemporada este año, pero ahora que está de regreso en la NFL, Cunningham tiene el ojo puesto en ese escurridizo Trofeo Lombardi.

“Quiero predicarme a mí mismo en un ring de Super Bowl”, dijo.

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