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Phil Niekro, el lanzador del Salón de la Fama que confundió a los bateadores con sus nudillos durante 24 temporadas, ganando 318 juegos, en su mayoría con equipos mediocres de los Bravos de Atlanta, antes de retirarse a la edad de 48 años, murió el sábado. Tenía 81 años.

Su muerte, luego de una lucha contra el cáncer, fue anunciada por los Bravos. Vivía en Flowery Branch, Georgia, a unas 45 millas al noreste de Atlanta, pero los Braves no dijeron dónde murió.

Niekro se unió a su hermano menor, Joe, quien también lanzó nudillos y lanzó en las mayores durante 21 temporadas, para registrar 539 victorias en su carrera, un récord para dos hermanos. La marca anterior, 529, la tenían Gaylord Perry, también miembro del Salón de la Fama, y ​​su hermano Jim.

Un diestro, como su hermano, Phil Niekro (que se pronuncia NEEK-row) lanzó un total de 5.404 entradas, lo que lo colocó en el cuarto lugar de la lista de la carrera de Grandes Ligas, sin sufrir un dolor en el brazo, lo que le permitió aguantar en las Grandes Ligas. Béisbol mucho más tiempo que la mayoría de los otros jugadores.

Empató con Andy Messersmith en la Liga Nacional con la mayor cantidad de victorias en 1974, cuando tenía 20-13, y empató con Joe con la mayor cantidad de victorias en 1979, cuando tuvo marca de 21-20 (también perdió la mayor cantidad de juegos en la liga). Joe tuvo marca de 21-11 esa temporada con los Astros de Houston.

Phil, quien se retiró después de la temporada de 1987, fue incluido en el Salón de la Fama del Béisbol en 1997. Pero a pesar de todos sus logros, nunca llegó a una Serie Mundial, sus equipos de los Bravos alcanzaron solo la Serie de Campeonato de la Liga Nacional dos veces, perdiendo a ambos. veces. Phil lanzó para cuatro equipos y Joe para siete. Fueron compañeros de equipo con los Bravos en 1973 y 1974 y brevemente con los Yankees en 1985.

Las bolas de los nudillos de Phil en realidad fueron lanzadas con dos uñas, que permitió que crecieran anormalmente largas. Los presionó en las costuras de la pelota de béisbol, mantuvo su muñeca rígida y esencialmente empujó la pelota hacia adelante.

La idea era entregar los lanzamientos sin efecto, permitiendo que las corrientes de aire los hicieran romper hacia arriba o hacia abajo, dentro o fuera, en el último momento, manteniendo a los bateadores fuera de balance pero a menudo molestando a sus receptores también.

Bob Uecker, quien fue elegido para Niekro en 1967, cuando Niekro estaba emergiendo como un lanzador líder, le dijo a Sports Illustrated en 1969 cómo era eso, basándose en la personalidad irónica que luego utilizaría como locutor de béisbol.

“En esos días, Phil tenía menos control”, dijo Uecker. “A veces, antes de que él lo soltara, sabía que se me iba a pasar. Empezaba a correr y lo jugaba fuera de la pared. Al menos llegué a conocer a mucha gente en los palcos “.

El propio Niekro no era de los que explicaban su juego de nudillos, y le dijo a Sports Illustrated en 1994: “Nadie me ha dado nunca una explicación buena y definitiva de por qué la pelota hace lo que hace. Lo que me hace sentir algo culpable es que con cada dos lanzamientos, intentas hacer que la bola haga algo, hacer que gire para que se curve, se hunda o navegue. Todo lo que trato de hacer es hacer que la pelota no haga nada “.

Philip Henry Niekro nació el 1 de abril de 1939 en Blaine, Ohio, a pocos kilómetros de la casa de su familia en Lansing. Tenía tres hijos de Joseph Niekro, un minero de carbón, y Henrietta (Klinkoski) Niekro.

Niekro, de último año, que lanzó una bola de nudillos en el béisbol de campo de arena, le enseñó el lanzamiento a Phil cuando tenía aproximadamente 11 años. (Joe, cinco años menor que Phil, era demasiado joven para intentarlo en ese entonces). Phil lanzó su bola de nudillos y jugó baloncesto en la escuela secundaria y fue contratado por la organización de los Bravos de Milwaukee en un campo de prueba en julio de 1958 por un bono de $ 500 $ 4,500 en dinero de hoy).

Hizo su debut en las Grandes Ligas con los Bravos en 1964 y lanzó casi exclusivamente como relevista hasta 1967, la segunda temporada de la franquicia en Atlanta, cuando hizo 20 aperturas y lideró la Liga Nacional en promedio de carreras limpias, con 1.87, con marca de 11-9.

Niekro fue cuatro veces All-Star con los Bravos, quienes lo dejaron en libertad después de la temporada de 1983. Ganó 16 juegos para los Yankees tanto en 1984, cuando volvió a ser All-Star, como en 1985, antes de ser liberado también por ellos.

Más tarde lanzó para los Indios de Cleveland y los Azulejos de Toronto antes de que los Bravos lo trajeran como titular para su último partido en casa de la temporada de 1987. Lanzó en la cuarta entrada de una derrota ante los Gigantes de San Francisco en su última aparición en las Grandes Ligas.

Niekro tenía un récord de carrera de 318-274 con un promedio de carreras limpias de 3.35, ponchó a 262 bateadores líderes en la liga en 1977 y lideró la Liga Nacional en juegos completos y entradas lanzadas cuatro veces. Lanzó un juego sin hits contra los Padres de San Diego en 1973 y tuvo un porcentaje de victorias líder en la liga de .810 en 1982, cuando tenía 17-4. Recibió un premio Guante de Oro por su fildeo cinco veces.

Joe Niekro, quien lanzó durante 11 de sus 22 temporadas con los Astros, tuvo una marca de por vida de 221-204.

Después de su carrera de pitcheo, Niekro fue el gerente y gerente general de Colorado Silver Bullets, un equipo de béisbol femenino arrasador que jugaba contra clubes masculinos, y dirigió a los Bravos en las menores.

Sus sobrevivientes incluyen a su esposa, Nancy; sus hijos John, Philip y Michael; y dos nietos. Joe Niekro murió de un aneurisma cerebral en 2006 a los 61 años.

Niekro registró la victoria número 300 de su carrera lanzando para los Yankees contra los Azulejos en el último día de la temporada regular de 1985, deteniéndolos 8-0.

Lanzó bolas rápidas, curvas, disparatadas e incluso lanzamientos “fallidos”, ni una sola bola de nudillos, hasta que Tony Fernández había doblado con dos outs en la novena entrada.

“Siempre quise lanzar un juego completo sin lanzar bolas de nudillos porque la gente pensaba que no podía sacar a la gente sin lanzarla”, dijo Niekro a The New York Times después de ese juego, que terminó ponchando a Jeff Burroughs con tres nudillos.

Como dijo, “pensé que no había otra forma de terminar el juego que usar el campo que me llevó allí”.

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