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A principios de diciembre de 1990, KC Jones se sentó en una suite de hotel con vista a New Jersey Meadowlands antes de un partido con los Nets, tratando de explicar por qué un entrenador que ganó el 75 por ciento de sus partidos y dos títulos de la NBA con Boston, y que llegó a cuatro finales de liga. a lo largo de cinco temporadas, había sido empujado escaleras arriba a una posición de oficina sin dientes antes de finalmente dejar a sus amados Celtics para entrenar en Seattle.

Su nuevo equipo, cuya lista incluía a los muy jóvenes Gary Payton y Shawn Kemp, había perdido la noche anterior por 33 puntos ante Larry Bird y los Celtics, con ocho Celtics anotando en cifras dobles. En el banco, Jones señaló el movimiento superior del balón de los oponentes, esperando que sus jugadores pudieran aprender algo de la paliza.

“Vean eso, no hay NEGATIVO”, recordó haberles dicho a los aspirantes a Seattle, quienes pueden haber apreciado o no que el enfoque desinteresado y sin pretensiones de Jones hacia el juego seguía siendo una parte tan importante de los Celtics como su piso de parquet.

Los momentos de enseñanza, los obvios o sutiles, no debían desperdiciarse. En un momento durante la entrevista en el hotel con dos reporteros, Jones se excusó para marcar otra habitación. “Quintin, ¿a qué hora es el autobús esta noche?” preguntó. Después de una pausa, Jones respondió: “Está bien, nos vemos allí”.

Los dos reporteros se miraron confundidos. ¿Qué tipo de entrenador necesitaba llamar a Quintin Dailey, un jugador conocido por, digamos, malos hábitos de conformidad para preguntarle cuándo saldría el autobús hacia la arena? Entonces los golpeó: este era el clásico KC, verificando con tacto a Dailey, deliberadamente discreto.

Jones regresó a su asiento y dijo: “¿Dónde estábamos?”

Resultó que se estaba acercando al final de una historia de amor de décadas con el juego que mejor se definía en las celebraciones del campeonato.

Con Bill Russell, ganó dos títulos de la NCAA en la Universidad de San Francisco y una medalla de oro olímpica. Con Russell en Boston, como base especializado en defensa, ganó ocho títulos de la NBA. Como entrenador asistente de su ex compañero de equipo de los Celtics Bill Sharman en Los Ángeles, roció el polvo del campeonato sobre los Lakers en 1971-72. Ganó otro anillo en 1980-81 como asistente de Bill Fitch en Boston y dos más como entrenador en jefe durante los mejores años de la era Bird.

Es triste decirlo, hasta el día en que murió a los 88 años, en la Navidad de la semana pasada, Jones nunca recibió el crédito que se merecía.

O dicho de esta manera: en un deporte que define a sus campeones por las superestrellas que los impulsan, Jones nunca tuvo las habilidades de autopromoción o el deseo impulsado por el ego para abrirse camino en un pedestal. Nunca superó el estereotipo de los medios de comunicación de él como un pastor híbrido / portavoz del genio colectivo que enviaba a la pista cada noche.

Considere que en los cinco años que Jones entrenó a los Celtics a un porcentaje de victorias más alto, la temporada regular y playoffs, que Red Auerbach, Russell, Fitch o cualquier otra persona, Jones nunca fue elegido entrenador del año. Su equipo de 1985-86 ganó 67 partidos y se fue de 40-1 en casa, eso no fue lo suficientemente bueno.

“La gente lo veía como un tipo agradable y tranquilo”, dijo Danny Ainge después de que Jones dejó los Celtics. “Pero es tan intenso, tan competitivo”.

No era como si Jones no hubiera jugado una mano ganadora como entrenador antes de reemplazar a Fitch en la banca de los Celtics en 1983-84 (y rápidamente derrotar a los Lakers de Pat Riley en la final): en 1974-75, dirigió a Washington a 60- 22 récord, una mejora de 13 juegos con respecto a la temporada anterior, venció a los Celtics en los playoffs y llegó a la final. Perdió el voto de entrenador del año ante Phil Johnson y sus 44 victorias en Kansas City.

Por supuesto, el encasillamiento racial era parte de esto. Solo un entrenador en jefe negro ganó el premio al Entrenador del Año en sus primeros 28 años, ninguno en la década de 1980. En aquellos días, la NBA era solo un poco mejor en desarrollar y honrar el talento de los entrenadores negros que otros deportes profesionales. El camino más confiable para un hombre negro hacia el banquillo era, en general, ser una estrella de marca en su mercado de juego: un Russell en Boston, un Willis Reed en Nueva York, un Lenny Wilkens en Seattle.

Jones ciertamente no fue un cabeza de cartel como jugador: un tirador poco confiable que promedió 7.4 puntos y 4.3 asistencias por juego durante nueve años. Sin embargo, era un leal a los Celtics y eso le consiguió el trabajo, en parte porque Fitch a veces se oponía a la mano dura de Auerbach en la oficina principal. Jones fue contratado con tanta fanfarria que se enteró de la cita por una asistente de vuelo. Auerbach lo confirmó más tarde y le dijo: “Ven mañana, y no traigas a un agente”.

Eso convirtió a Jones en algo que sentó un precedente, porque así fue como la red sirvió a tantos jugadores oficiales blancos, incluso a Riley, quien, como Jones, recibió un equipo que ya había ganado un título (bajo Paul Westhead). Y aunque Riley no ganó como entrenador del año hasta la temporada 1989-90, la última en Los Ángeles, convirtió su excelente trabajo con los Lakers en libros de motivación más vendidos y lucrativos honorarios por conferencias en banquetes.

En poco tiempo, fue rara la afirmación de que todo lo que Riley tenía que hacer era entregar el balón a Magic Johnson, disfrutar de la vista desde el banco, como fue el caso de Jones y Bird en Boston.

Jones sin duda se vio oscurecido por el ascenso del entrenador de celebridades, a nivel profesional y universitario. Por hombres que habían pulido los monólogos nocturnos y celebrado sistemas. Si ganaban, eran aclamados como brillantes. Si perdían, los jugadores no encajaban en el sistema. Algunos ancianos sabios consideraron que esto era una tontería egoísta. Red Holzman fue uno de ellos. Mientras Hubie Brown sermoneaba al mundo con un megáfono (en su camino hacia un récord de carrera por debajo de .500) como reemplazo de Holzman con los Knicks, Holzman admiraba en silencio el trabajo de Jones en Boston.

Los equipos de Jones, diría, jugaron un hermoso balón situacional, explotando las debilidades de sus oponentes. Sus jugadores no eran rápidos, pero corrían contraataques posicionales perfectos. Al igual que Holzman con el campeonato de los Knicks a principios de la década de 1970, Jones fue bueno con ellos obteniendo todo el crédito. Era un hombre de la compañía que aceptó, sin rencor público, el plan de la oficina principal para reemplazarlo con Jimmy Rodgers, un asistente de los Celtics desde hace mucho tiempo.

La última temporada de Jones en Boston, cuando las lesiones y la edad estaban pasando factura, produjo 57 victorias y una derrota en las finales de conferencia ante los emergentes Detroit Pistons. Fue su primer fracaso allí para llegar a la final. Dejando que los reporteros llegaran a sus propias conclusiones en ese hotel de Nueva Jersey, dijo simplemente: “Y aquí vino Tiburón”.

Bajo Rodgers, los Celtics no lograron salir de la primera ronda durante los siguientes dos años. Pero los tiburones también dejan cicatrices en la reputación. Aunque Jones llegó a los playoffs en su única temporada completa en Seattle, fue despedido a principios de 1992 con un récord de 18-18, ya que la gerencia contrató a George Karl como su maestro preferido para Payton y Kemp.

Saque sus propias conclusiones sobre eso.

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