Incluso LeBron James no es eterno

Incluso LeBron James no es eterno

Su temporada no había terminado, al menos todavía no, cuando LeBron James tomó un asiento en el extremo más alejado del banco de Los Ángeles Lakers el martes por la noche en Phoenix. De vez en cuando se acercaba a un compañero de equipo o un asistente para poder acercarse para una conversación unilateral. Pero por lo demás parecía resignado a la realidad de la situación.

Los Lakers estaban siendo derrotados por los Suns en el Juego 6 de su serie de playoffs de primera ronda, y James, una fuerza tan indomable a lo largo de su carrera de 18 años, pero que ahora enfrenta un comienzo de verano, fue extrañamente impotente para detenerlo.

Quizás había esperanzas, en algún rincón distante de Lakerland, de que pudiera reunir más de su magia familiar para ayudar al equipo a evitar la eliminación dos días después en Los Ángeles. En cambio, los Lakers estaban destinados a más de lo mismo: más fuegos artificiales ofensivos de los Suns, más decepción, más preguntas sobre su futuro.

La sorpresa no fue tanto que los Suns, segundos cabeza de serie, ganaran la serie al mejor de siete, asegurando un viaje a las semifinales de la Conferencia Oeste con su victoria por 113-100 en el Juego 6 el jueves por la noche. Más bien, fue la forma en que lo hicieron: al ganar los dos últimos juegos de la serie contra los campeones defensores de la NBA de manera tan convincente.

Para los Lakers, fue una coda sombría para su breve reinado en la cima de la liga.

“Ha sido agotador”, dijo James, refiriéndose a los últimos 18 meses. “Mental, física, espiritual y emocionalmente agotadora”.

Desde cualquier punto de vista objetivo, los Lakers enfrentaron una serie de obstáculos. Su carrera hacia el campeonato de la temporada pasada se produjo en medio de una pandemia y se prolongó hasta octubre. La temporada 2020-21 comenzó unos dos meses después. A pesar del breve descanso, los Lakers tuvieron un buen comienzo, con marca de 21-6 antes de que las lesiones los frenaran. Eventualmente se deslizaron a los playoffs como sembrado No. 7, y solo después de jugar su camino.

“Creo que todo fue un desafío, jugar hasta octubre y comenzar la temporada tan rápido como lo hicimos”, dijo el entrenador Frank Vogel. “Iba a ser una batalla cuesta arriba”.

Hay un gran “y si”, por supuesto: ¿y si Anthony Davis, el ala-pívot All-Star de los Lakers, se hubiera mantenido saludable contra los Suns? Los Lakers tenían una ventaja de 2-1 en la serie cuando Davis se lastimó la ingle en el Juego 4. Sintiendo la debilidad, los Suns se abalanzaron sobre la serie. Davis estaba en ropa de calle para el Juego 5, que los Suns ganaron por 30 puntos, y luego pasó solo 5 minutos y 25 segundos en la cancha en el Juego 6 antes de irse con dolor, hecho por la noche y por la temporada.

Davis tiene un talento extraordinario y ayudó a impulsar el campeonato de los Lakers, pero nadie lo acusa de ser el jugador más fuerte de la liga. Propenso a las lesiones durante gran parte de su carrera, se perdió cerca de dos meses esta temporada por una distensión en la pantorrilla, y sus problemas en los playoffs le costaron a los Lakers en el peor momento.

“Teníamos las piezas”, dijo Davis. “Simplemente no podíamos mantenernos saludables. Mucho de eso depende de mí “.

James, de 36 años, tampoco fue inmune a las lesiones. Se torció el tobillo derecho en marzo y se perdió un total de 26 juegos antes de los playoffs. El jueves, trató de remolcar a los Lakers de un déficit de 29 puntos, ayudando a reducirlo a 10 en el último cuarto. Terminó con 29 puntos, 9 rebotes y 7 asistencias, pero reconoció que todavía le molestaba el tobillo. Dijo que estaba esperando una temporada baja completa.

“Me va a hacer maravillas”, dijo, indicando que no jugaría en los Juegos Olímpicos.

La estrella más brillante de la serie fue Devin Booker, de los Suns, quien, a los 24 años, llegó oficialmente como uno de los mejores jugadores de la liga. El jueves, anotó 47 puntos y disparó 8 de 10 desde más allá de la línea de 3 puntos. Cuando James hizo su primer viaje a los playoffs, con los Cleveland Cavaliers en 2006, Booker tenía 9 años. Después del partido del jueves, James autografió su camiseta y se lo dio.

“Me encanta todo lo relacionado con D-Book”, dijo James. “Continúa dando el salto”.

Mientras los Suns se preparan para los Denver Nuggets en la próxima ronda, los Lakers comenzarán el arduo trabajo de abordar hacia dónde se dirigen desde aquí.

Solo cinco jugadores, James, Davis, Kentavious Caldwell-Pope, Kyle Kuzma y Marc Gasol, están bajo contrato para la próxima temporada, y Montrezl Harrell tiene una opción de jugador. (En una peculiaridad contractual, los Lakers también le deben a Luol Deng, quien jugó por última vez para los Lakers en 2017, $ 5 millones) .Los grandes ganadores, sin embargo, son James, Davis y Caldwell-Pope, quienes, combinados, deben pagar casi $ 90 millones. – una suma que, debido a las restricciones del tope salarial, limitará la capacidad de los Lakers para hacer movimientos significativos en la agencia libre. Es poco probable que los Lakers se sometan a cambios de imagen extremos. Y podrían terminar pagando un alto impuesto al lujo si vuelven a contratar a algunos de sus propios agentes libres.

James dijo que tenía fe en Rob Pelinka, el gerente general del equipo.

“Tendré alguna opinión”, dijo James, “pero siempre me pide mi opinión”.

Nadie va a sentir lástima por los Lakers. Davis se abrió camino hasta Los Ángeles. James protagonizará una gran película este verano. Y los Lakers, con todas las ventajas inherentes como franquicia de gran mercado, lo ganaron todo el otoño pasado. Así que ahórrate las lágrimas.

Pero el camino parece un poco incierto para ellos, y para James en particular. Uno de los grandes competidores del juego, fue el sexto jugador más viejo de la liga esta temporada. (Vale la pena señalar: los dos jugadores de mayor edad, Udonis Haslem y Anderson Varejao, se combinaron para aparecer en seis juegos y anotar 17 puntos). En dos de las últimas tres temporadas, James sufrió lesiones graves después de evitarlos durante la mayor parte de su carrera. Ningún atleta es inmortal.

Ahora James está luchando contra los efectos inevitables de la edad mientras trata de protegerse de un grupo de prometedores como Booker – “jóvenes pistoleros”, los llamó James – que están decididos a apoderarse de la parte que les corresponde en el escenario. Quizás ya lo hayan hecho. Se le preguntó a James si su presencia lo motivaría a regresar más fuerte.

“No necesito la motivación de nadie en esta liga”, dijo. “Me motivo”.

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