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Howard J. Rubenstein, quien suavizó los golpes de la vida y pulió las imágenes empañadas de los ricos, famosos y defectuosos durante más de 65 años. al convertirse en el principal empresario de relaciones públicas de Nueva York, murió el martes en su casa de Manhattan. Tenía 88 años.

Una portavoz, Nancy Haberman, confirmó la muerte. No se dio ninguna causa.

En una profesión que a menudo se considera con escepticismo, a Rubenstein, presidente fundador y presidente de Rubenstein Associates, se le llamaba a veces un médico especialista, charlatán o algo peor. Pero con un poco de ayuda de sus amigos en los medios de comunicación, dio a conocer los triunfos de muchos triunfadores, y cuando la crisis golpeó a celebridades, políticos, corporaciones o instituciones culturales, fue un reparador de elección, llamado en cualquier momento para controlar la situación. dañar y restaurar la reputación.

Sus cientos de clientes estaban entre los nombres más conocidos de la ciudad: Donald J. Trump, Rupert Murdoch, el fallecido propietario de los Yankees George M. Steinbrenner 3rd, la Universidad de Columbia, la Ópera Metropolitana, la Filarmónica de Nueva York y constelaciones de artistas, cívicos y líderes religiosos y magnates de Wall Street, con fotografías firmadas en las paredes de Rubenstein Associates en un rascacielos del centro de Manhattan.

Su negocio era lucrativo. Los clientes corporativos a menudo pagaban anticipos de $ 10,000 al mes, mientras que los más grandes pagaban $ 750,000 o más al año, según asociados senior de Rubenstein. No habló públicamente sobre las prácticas de facturación o los ingresos de su empresa. Las estimaciones oscilaron entre $ 30 millones y $ 75 millones en ingresos al año. En cualquier caso, hicieron rico al Sr. Rubenstein. Se decía que ganaba entre 4 y 7 millones de dólares al año.

Con modales apacibles y voz suave, Rubenstein era la antítesis del fanfarrón agente de prensa caricaturizado en películas como “El dulce olor del éxito” y denigrado en las salas de redacción como un “flack” o “portavoz”. No habitaba clubes nocturnos para chismes. Vivía en la Quinta Avenida con vista a Central Park, donde incluso en sus 60 y 70 años le gustaba correr todos los días. Cenaba a menudo con líderes corporativos, culturales y políticos.

Empleó a cientos de personas, predicó la ética en discursos y artículos sobre relaciones públicas e impresionó a los clientes como diplomáticos y confiables, aunque algunos rivales lo acusaron de usar tácticas deshonestas. Había sido amigo de todos los alcaldes, gobernadores y senadores de los Estados Unidos de Nueva York desde la década de 1970, y realizó transiciones no partidistas sin problemas entre demócratas y republicanos.

“No importa quién sea”, explicó una vez el ex alcalde Edward I. Koch. “Podría ser Calígula”.

De hecho, con sus amplios contactos en el gobierno, los negocios, los medios de comunicación y las artes, el Sr. Rubenstein era a menudo más un agente de poder que un hombre de relaciones públicas, estableciendo conexiones entre personas e instituciones para beneficio mutuo. Asesoró a políticos, diseñó estrategias corporativas para moldear la opinión pública, representó intereses inmobiliarios y reunió a líderes empresariales, gubernamentales y sindicales para hacer tratos.

Su poder estaba escondido en innumerables favores, grandes y pequeños. Pero su valor comercial más visible eran los problemas: una pelea conyugal, una estrella soltando un comentario racista, un bocado borracho. Sus planes de rehabilitación personalizados a menudo implicaban simples admisiones públicas o disculpas, luego silencio para contener el embrollo. La tarea, dijo, era no ocultar la mala publicidad. Controlaba su flujo, tono y volumen. Advirtió contra la mentira, aunque sus “verdades” selectivas favorecieron a los clientes: la gente nunca fue despedida; se fueron para buscar nuevas oportunidades.

“Cuando tienes una crisis, primero tienes que preguntarte qué es lo correcto para hacer y decir”, dijo a The New York Times en 1995. “No qué tipo de giro podemos dar, sino qué es lo correcto. . No dejes que los hechos se derramen. A veces lo haces mediante una conferencia de prensa. Otras veces lo hace con una declaración escrita, dependiendo de cómo se sienta el cliente o de la capacidad del cliente para comportarse en una situación difícil ”.

Para el locutor deportivo Marv Albert, una situación difícil surgió en 1997, cuando sus coqueteos con un travesti y una prostituta-dominatrix fueron expuestos por su declaración de culpabilidad de un cargo de agresión por un delito menor por morder a una mujer durante un encuentro sexual. Después de conversar con Rubenstein, se sometió a una conferencia de prensa y a una gira de una semana por los programas de entrevistas (Larry King, David Letterman, Katie Couric y Barbara Walters) para explicar sus negaciones. Luego se negó a hablar más de eso. No surgió casi nada nuevo sobre el asunto, excepto la percepción de que el Sr. Albert se había defendido con fuerza y, después de un período de retiro y rehabilitación, su carrera se reanudó prácticamente intacta.

En 1996, la presentadora de un programa de entrevistas Kathy Lee Gifford se vio envuelta en un escándalo después de que una organización de derechos humanos informara que se estaba explotando mano de obra infantil en Honduras para fabricar una línea de ropa a su nombre. La prescripción de Rubenstein en su caso fue la desviación y la rehabilitación. La Sra. Gifford apareció en la televisión nacional para decir que no estaba involucrada en los procesos de gestión de la fábrica, luego pidió investigaciones e hizo campaña por nuevas leyes contra las condiciones de explotación. Incluso apareció en la Casa Blanca con el presidente Bill Clinton para apoyar iniciativas contra los abusos del trabajo infantil.

Howard Joseph Rubenstein nació en Brooklyn el 3 de febrero de 1932, hijo de Samuel y Ada (Sall) Rubenstein. Su padre era reportero de la policía para la Standard News Association, que trabajaba en periódicos de la ciudad de Nueva York, y más tarde para The New York Herald Tribune. Howard y su hermana, June, crecieron en la sección de Bensonhurst. Se graduó de Midwood High School y en 1953 de la Universidad de Pennsylvania, donde se especializó en economía.

A instancias de su madre, postuló a todas las facultades de derecho de la Ivy League y fue aceptado en Harvard. Pero se retiró después de dos meses y se fue a casa sin saber qué hacer. Rechazó la idea de su padre de un trabajo de copista, pero se mostró más receptivo con otro. Al igual que algunos reporteros de entonces, su padre hizo un pequeño trabajo de relaciones públicas y le enseñó a Howard cómo escribir comunicados de prensa y presentar ideas para historias a los reporteros. También ayudó a encontrar a su primer cliente, el Menorah Home and Hospital for the Aged and Insirm.

Howard se instaló en la mesa de la cocina en 1954. Pero después de que su madre se negó a contestar el teléfono de la casa con el saludo “Rubenstein Associates”, alquiló una oficina. Su siguiente cliente fue Vito Battista, un republicano anti-impuestos cuya perenne búsqueda de un cargo finalmente le consiguió un escaño en la Asamblea de Nueva York. Rubenstein alquiló un camello para tapar la candidatura a alcalde de Battista y lo cubrió con un cartel que decía que otro impuesto municipal le rompería la espalda.

Aún atraído por la idea de ser abogado, tomó clases nocturnas en la Universidad de St. John y obtuvo un título en derecho en 1959. A través del Representante Emanuel Celler, un demócrata de Brooklyn que era presidente del Comité Judicial de la Cámara, Rubenstein se convirtió en el miembro del panel. abogado asistente, pero renunció después de seis meses para reanudar su carrera de relaciones públicas.

En 1959 se casó con Amy Forman. Ella le sobrevive, junto con tres hijos, Roni, Richard y Steven Rubenstein, y siete nietos. David, otro niño, murió en 1971 a la edad de 9 años.

Rubenstein continuó involucrado en su negocio en los últimos años, pero su hijo Steven supervisó el funcionamiento diario de Rubenstein, como se conoce ahora a la compañía, como su presidente. Richard Rubenstein fundó su propia agencia, Rubenstein Public Relations, en 1987.

Rubenstein, nominalmente demócrata, contrató a una gran cantidad de políticos como clientes, muchos de ellos, como Abraham D. Beame, Hugh Carey y Stanley Steingut, iniciando carreras que llevarían a puestos de poder en el Ayuntamiento, la Mansión del Gobernador y la Legislatura del Estado. A través de contactos inmobiliarios, reclutó desarrolladores como Fred Trump (el padre de Donald) y Lewis y Jack Rudin.

En la década de 1970 representaba a cientos de las personas y organizaciones más destacadas de la ciudad. También sirvió a celebridades internacionales, incluida Sarah Ferguson, la duquesa de York divorciada. De vez en cuando tuvo que dejar clientes, en particular cuatro agencias estatales después de que Carey fue elegido gobernador en 1974, y el Museo de Arte de Brooklyn en 1999 después de que su amigo el alcalde Rudolph W. Giuliani condenó una exhibición allí. En ambos casos se vio atrapado en un conflicto y consideró que su amistad y lealtad hacia los funcionarios eran el mayor interés.

La ruptura de Donald e Ivana Trump en 1990 puso en evidencia un enfrentamiento de rivales de relaciones públicas, cada uno con la mirada puesta en el resultado final. John Scanlon, conocido como un gerente de crisis agresivo, retrató a la Sra. Trump como una parte integral del imperio empresarial de Trump. Trump, entrenado por Rubenstein, restó importancia a sus responsabilidades. Entonces, ¿quién ganó? Su acuerdo superó los $ 20 millones. Pero el patrimonio neto de Trump en ese momento se estimó entre 1.700 y 4.000 millones de dólares.

Steinbrenner, cuyo trato severo a los jugadores y entrenadores de los Yankees era la pesadilla de un publicista, a menudo dejaba a Rubenstein sin hacer comentarios. A partir de una década antes de la muerte de Steinbrenner en 2010, el publicista orquestó una retirada táctica para “The Boss”. Los reporteros dijeron que estaba protegiendo a un hombre anciano de la vista del público, pero Rubenstein ofreció una interpretación más benigna, diciendo que el perfil bajo de Steinbrenner “viene con madurez, simplemente no le gusta la publicidad como solía hacerlo”.

Otro cliente difícil fue Leona Helmsley, la magnate de los hoteles y las propiedades inmobiliarias que fue condenada por evasión de impuestos sobre la renta en 1989. Se convirtió en un símbolo de arrogancia cuando una ex sirvienta la citó en su testimonio diciendo: “Sólo la gente pequeña paga impuestos”. Rubenstein visitó a la Sra. Helmsley en prisión, y después de que ella murió en 2007 y dejó $ 12 millones a su perro, Trouble, un maltés, lo que provocó demandas y amenazas de muerte contra la mascota, también se convirtió en portavoz de Trouble, ya que el interés alcanzó su punto máximo. en su vida de lujo.

“El perro está bien cuidado en un lugar no revelado”, dijo con tacto.

Después de que Trump asumió la presidencia, Rubenstein se distanció por él. “Si bien no he trabajado con él durante más de 20 años”, dijo a PRWeek.com en 2017, “estaba claro incluso en ese entonces que era un comunicador muy astuto”.

Alex Traub contribuyó con el reportaje.

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