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El Sun Bowl, que se ha jugado en El Paso, Texas, todos los años desde 1935, es una institución tan local que sus organizadores estaban decididos a jugar el juego incluso si los equipos llegaban el día antes del inicio de la víspera de Año Nuevo y la asistencia tenía que ser con un tope de 8,600.

Luego, cuando llegó el Día de Acción de Gracias, la pandemia de coronavirus abrumó a su ciudad y no mostró signos de ceder.

“Cuando nuestro centro de convenciones se convirtió en un hospital y traían morgues portátiles para colocar los cadáveres y llamaron a la Guardia Nacional para ayudar, dijimos: ¿realmente queremos tener un partido de fútbol en esta situación?” dijo Bernie Olivas, director ejecutivo del Sun Bowl. “¿Realmente vale la pena?”

Después de algunas reuniones rápidas, la respuesta se hizo evidente. El 2 de diciembre, los organizadores cancelaron el juego.

A medida que la temporada pandémica de fútbol americano universitario llega cojeando a su fin, con jugadores y entrenadores continuamente marginados, los juegos regularmente eliminados y los nervios tensos después de meses de aislamiento e incertidumbre, la pregunta de Olivas es una que podría plantearse de manera más amplia: ¿Realmente vale la pena?

Considere dónde están las cosas: se cancelaron dieciséis juegos de bolos (de 44), incluidos dos esta semana que se cancelaron días antes de que se jugaran. Más de dos docenas de escuelas, incluidas Penn State, Southern California y Florida State, han optado por no jugar, en algunos casos porque los jugadores prefirieron pasar la Navidad en casa con familias que no habían visto desde el verano. (Esto ha dejado el estado de Mississippi, en 3-7, en un tazón).

El Rose Bowl, el evento estrella de la temporada de tazones y este año el anfitrión de una semifinal de playoffs el viernes entre Notre Dame (No. 4) y Alabama (No. 1), se ha trasladado de su casa en Pasadena, California, a Arlington, Texas, después de que el entrenador de Notre Dame, Brian Kelly, amenazara con boicotear. La protesta de Kelly se debió a la salud y la seguridad: las reglas estatales eran tan restrictivas en California que las familias de sus jugadores no podrían asistir al juego.

Eso no será un problema ahora; unos 16.000 aficionados podrán asistir al juego ahora que está en Texas.

Las tasas de infección son más bajas en el condado de Tarrant, donde se jugará el juego, que en el condado de Los Ángeles, pero hay menos camas de cuidados intensivos disponibles (estaban al 99 por ciento de su capacidad el lunes) y dos camiones refrigerados están estacionados fuera del Tarrant. Oficina del médico forense del condado.

Otra señal de la nueva normalidad llegó esta semana cuando dos de los analistas de transmisión de ESPN que estaban programados para trabajar en el juego, Kirk Herbstreit para televisión y Greg McElroy para radio, dijeron que habían contraído el virus. (Esto no ha impedido que los organizadores del Rose Bowl Game ofrezcan una suite de hospitalidad para los medios).

La otra semifinal del viernes enfrentará a Clemson (No. 2) contra Ohio State (No. 3) en el Sugar Bowl en Nueva Orleans, ¿o es el Covid Bowl? Clemson dice que 37 jugadores dieron positivo esta temporada (incluido el mariscal de campo estrella Trevor Lawrence) y anunció el miércoles que su coordinador ofensivo, Tony Elliott, no estaría en el juego debido a los protocolos Covid-19. Ohio State, que no publica ninguna información sobre las pruebas, pausó los entrenamientos durante el verano, canceló un juego debido a un brote, retuvo a 23 jugadores y al entrenador Ryan Day de su último juego de temporada regular y retuvo a 22 jugadores del Big Diez juego de campeonato.

El hecho de que Ohio State esté en el torneo de cuatro equipos a pesar de jugar solo seis juegos, cinco menos que los demás, ha molestado al entrenador de Clemson, Dabo Swinney.

“Sé que podemos decir, bueno, sí, deberían ser uno de los mejores equipos”, dijo Swinney. “Bueno, el juego no se juega en papel”.

Ohio State ha hecho muchos arreglos para estar en la imagen. Primero, persuadió a los Diez Grandes para que levantaran su requisito de juego mínimo para el título de la conferencia. Luego logró que el período de descanso de 21 días para los jugadores infectados se redujera a 17, lo que puede permitir que jugadores como el receptor estrella Chris Olave regresen para el juego de Clemson.

Ese período de tres semanas fue promocionado por Big Ten como un ejemplo de cómo estaba protegiendo la salud y el bienestar de sus jugadores cuando la conferencia cambió de rumbo en septiembre y decidió jugar este otoño.

Pero es una de las muchas proclamas que resultaron estar cinceladas en la arena, que data de abril cuando el Comité Ejecutivo de Playoffs de Fútbol Universitario, dirigido por 10 comisionados de la conferencia y el director atlético de Notre Dame, Jack Swarbrick, le dijo intencionalmente al vicepresidente Mike Pence que esto no era como los profesionales: si los estudiantes no estuvieran en el campus para las clases, no estarían en los campos para practicar deportes.

Eso duró tanto como se tardó en calcular el tamaño del cráter en los presupuestos del departamento de atletismo.

Pronto, los comisionados como Larry Scott de Pac-12 comenzaron a sugerir que los atletas, no remunerados como son, estaban mucho más seguros del virus en el campus que en casa. Seis meses después, los datos, más de 6.600 casos en 78 escuelas de la subdivisión de Football Bowl, informó The New York Times a principios de este mes, argumentarían lo contrario.

Todos esos casos han contribuido a prácticas perdidas, entrenamientos en pausa y juegos cancelados, que jugadores y entrenadores han reconocido fácilmente que han tenido un costo emocional. Y con más de 200 jugadores en todo el país que optaron por no participar antes y durante la temporada, la competitividad y la calidad de los juegos también parecen sufrir, lo que ha llevado a que los índices de audiencia de televisión ya disminuyan en picado.

El juego más visto de la última temporada regular, Louisiana State en Alabama, atrajo a 6 millones de espectadores más que el juego más visto de esta temporada: Clemson en Notre Dame.

Ese juego del 7 de noviembre, sin embargo, brindó el momento más imborrable de la temporada, que no tuvo nada que ver con los jugadores. Llegó al final, cuando Notre Dame se había asegurado una victoria en doble tiempo extra: más de 8.000 estudiantes se apresuraron a superar en número a los guardias de seguridad y asaltaron el campo, dejando a los espectadores, locutores y funcionarios de salud locales y escolares estupefactos mientras festejaban.

También encarnó perfectamente una temporada en la que, desde el principio hasta cerca del final, el fútbol universitario se bajó las hombreras y trató de superar una pandemia.

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