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Cuando era niño y crecía en Tuscaloosa, Alabama, Walt Maddox se paró en la Ruta 82 en 1983 para ver pasar un coche fúnebre blanco con el cuerpo de Bear Bryant, el venerado entrenador de fútbol de la Universidad de Alabama.

Casi 24 años después, Maddox era el alcalde de Tuscaloosa cuando se detuvo una reunión del ayuntamiento sobre el pre-kindergarten para que la gente pudiera amontonarse en un balcón y mirar boquiabiertos al convoy que anunció la llegada del nuevo entrenador de Alabama, Nick Saban.

“Cuando llegó el entrenador Saban”, dijo Maddox el otro día, “no creo que nadie que fuera honesto consigo mismo diría que replicaría a Bryant o que superaría a Bryant. No te imaginas a nadie capaz de hacer eso “.

Pero Saban ahora es al menos su igual. Con la victoria de Alabama 52-24 sobre Ohio State el lunes por la noche en el juego por el título del College Football Playoff, Saban ganó seis campeonatos nacionales como entrenador de Crimson Tide, al igual que Bryant. Agregue el título de Saban en 2003 en Louisiana State, que dejó después de la temporada siguiente para probar suerte en la NFL, y ningún entrenador en el fútbol universitario importante ha ganado más.

No Woody Hayes. No Walter Camp. No Tom Osborne. No es Knute Rockne, Darrell K Royal o Barry Switzer. Y no Bryant, ahora segundo en la lista.

Ha sido un proyecto, y Saban, de 69 años, siempre predicando en contra de mirar demasiado hacia adelante, podría estremecerse con esa palabra. Se ha transformado con el deporte, uno que casi nunca entrenó, después de haber tenido que convencerlo de que pasara un tiempo como entrenador asistente graduado en Kent State, donde jugó como back defensivo.

Ha sido un campeón con defensas que posiblemente fueron más emocionantes de ver que sus contrapartes ofensivas. Es, por este momento, un discípulo del tempo, las opciones de pase de carrera y el poder aéreo tan desalentador que un receptor abierto de Alabama, DeVonta Smith, se convirtió este mes en el primer receptor abierto en casi tres décadas en ganar el Trofeo Heisman.

“Se adapta al juego, lo que sea necesario para tener éxito, lo que sea necesario para ser el mejor, lo que sea necesario para ser élite”, dijo Mark Ingram, quien ganó el Heisman cuando jugó para Saban en Alabama en 2009, en un comunicado. entrevista la semana pasada.

De hecho, la línea directa, el estado de Saban como abanderado de rigor y disciplina, se remonta mejor no a una oficina de fútbol sino a una estación de servicio en West Virginia, donde el chico que se convertiría en un gran nombre se burló de lavar autos oscuros porque Big Nick, como se conocía a su padre y entrenador en el fútbol Pop Warner, exigió que lo intentara de nuevo si encontraba una sola racha.

“Lo más importante que aprendí y comencé a aprender a los 11 años fue lo importante que era hacer las cosas correctamente”, recordó Saban en 2013. “Había un estándar de excelencia, una perfección”.

Ese sentido ha durado cerca de 60 años.

Y para aproximadamente 14 de ellos, no poca energía alrededor de Tuscaloosa se ha destinado a deconstruir la psique de Saban, a comparaciones interminables con Bryant, a descubrir el punto en el que Saban pasaría de competir contra el oponente de esa semana a competir más consigo mismo y historia.

El país lo ha visto ganar y perder partidos importantes. El mundo del deporte lo ha visto fruncir el ceño y quejarse, como cuando dejó en claro su disgusto por no poder entrenar de forma remota porque había dado positivo por el coronavirus. Y el lunes por la noche, el fútbol universitario vio a Saban ascender a un lugar que casi lo hizo retorcerse.

Es un hecho que contar los títulos de fútbol americano universitario puede ser una tarea complicada dadas las peculiaridades del deporte y el momento en que se llevaron a cabo las encuestas. Los patrocinadores de Alabama, por ejemplo, declararán en voz alta que su programa ahora tiene 18 campeonatos nacionales, pero los detractores cuestionan cinco debido a cómo Alabama los justificó. Pero Bryant claramente dominó en su época, una era completamente diferente a una en la que las computadoras y los comités ayudan a encontrar campeones.

Ya sea que Saban lo admita alguna vez, de manera similar ha dominado su época.

El martes temprano, Saban desvió las comparaciones con Bryant, cuyos seis campeonatos se encontraron en 25 temporadas en la cima de Alabama.

“Creo que el entrenador Bryant es único en su clase en términos de lo que pudo lograr, cuál es su récord, la longevidad que tuvo y la tradición que estableció”, dijo Saban. “Si no fuera por el entrenador Bryant, nunca podríamos hacer lo que hicimos. Quiero decir, él es quien hizo de Alabama y la tradición en Alabama un lugar al que muchos jugadores querían venir. Hemos podido aprovechar eso con un gran apoyo “.

Todo eso puede ser cierto.

Pero esto también lo es: el elogio de Saban a Bryant – “en la era en la que entrenaba, la era en la que ganó, ganó de muchas maneras diferentes” – rayaba en lo autobiográfico.

Más tarde el martes, Saban confesó que había vuelto al trabajo en las horas posteriores al campeonato.

“Es un proceso continuo, la construcción de un equipo”, dijo. “No creo que puedas quedarte dormido con el interruptor por un minuto si quieres intentar hacerlo de la manera correcta para tus jugadores y tu programa”.

Después de todo, está bajo contrato en Alabama por otras cinco temporadas, cinco intentos más para lograr la perfección que Big Nick le enseñó cuando Bryant ganó su primer título en Alabama.

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