El auge de la bicicleta en Portugal: cómo el país está satisfaciendo la demanda

El auge de la bicicleta en Portugal: cómo el país está satisfaciendo la demanda

VOUZELA, Portugal – Dentro de una fábrica ubicada entre eucaliptos en la campiña portuguesa, los trabajadores cortan con cuidado tiras delgadas de fibra de carbono pegajosa y las presionan para formar moldes. Es un trabajo lento y laborioso.

Pero después de que cada molde se cuece en un horno calentado a 200 grados Celsius (aproximadamente 390 grados Fahrenheit), se obtiene un cuadro increíblemente liviano para una bicicleta que puede venderse por alrededor de $ 7,000, lo que ayuda a acelerar el crecimiento de Portugal como la nación fabricante de bicicletas más grande de Europa. Unión.

La demanda de bicicletas está aumentando, en parte gracias a la pandemia de coronavirus. Más personas han decidido pedalear para mantenerse en forma después de largos bloqueos o para evitar trenes y autobuses abarrotados en el camino al trabajo. Los políticos, conscientes de los beneficios climáticos del ciclismo, están agregando más carriles para bicicletas en sus ciudades, incluidas París, Berlín, Lisboa y Barcelona, ​​España.

Y ha sido una bendición para el norte de Portugal, hogar de una gran concentración de fabricantes vinculados a las bicicletas. Cerca de 60 empresas de la región ensamblan bicicletas o fabrican sus partes y accesorios, incluidos manillares, pastillas de freno y cascos.

El país de 10 millones de personas, un poco más del 2 por ciento de la población de la Unión Europea, produce casi una cuarta parte de las bicicletas del bloque. La industria se ha convertido en uno de los empleadores de más rápido crecimiento en Portugal, su fuerza laboral se expandió un 65 por ciento en los últimos cinco años a 7.800 empleados, según Abimota, un grupo de la industria de la bicicleta.

El crecimiento es en parte el resultado de leyes comerciales proteccionistas que impiden que las bicicletas de bajo costo fabricadas en China ingresen a la Unión Europea. Las empresas nacionales de bicicletas han contratado a trabajadores calificados que se quedaron atrás cuando otros fabricantes cerraron o se mudaron a otro lugar en busca de mano de obra más barata.

Pero a medida que la demanda ha aumentado, los fabricantes de bicicletas se han encontrado con los mismos problemas de la cadena de suministro que han perjudicado a tantas otras industrias, deteniendo la producción porque faltan piezas de Asia. Eso ha estimulado una inversión adicional en la región, incluida la que se cree que es la primera fábrica de Europa en fabricar cuadros de bicicleta de fibra de carbono. Comenzó a operar en enero.

“Una lección de la pandemia es que necesitas estar más cerca de tu producción”, dijo Emre Ozgunes, gerente general de Carbon Team, propietario de la fábrica, “porque si todo se apaga, probablemente aún puedas conducir a Portugal para recoger cuadros , pero no a China “.

La empresa, una empresa conjunta de tres empresas portuguesas y dos socios de Alemania y Taiwán, planea inicialmente fabricar 25.000 marcos al año, pero tiene espacio para duplicar esa cantidad. Aproximadamente el 30 por ciento del costo de construcción de 8.4 millones de euros ($ 10.2 millones) fue cubierto por subsidios de la Unión Europea. Hasta ahora, casi todos los cuadros de carbono vendidos en Europa se habían importado de Asia, y solo unos pocos se fabricaban en talleres europeos más pequeños, dijo Ozgunes.

En toda la industria de bicicletas de Portugal, las empresas se apresuran a impulsar la producción y ayudar a reducir la dependencia de Europa de las importaciones de Asia.

“Creo que esta pandemia ha dejado claro a todos que es una gran ventaja poder producir en Europa”, dijo Pedro Araújo, director ejecutivo y propietario de una de las empresas, Polisport.

El Sr. Araújo era un aficionado a las motos de 19 años cuando fundó su empresa en 1978, produciendo guardabarros para motocicletas todoterreno. Polisport todavía fabrica los guardabarros, pero generó la mayor parte de los 52 millones de euros en ingresos del año pasado a partir de asientos para niños, cascos y otros accesorios para bicicletas.

RTE, que opera la fábrica de bicicletas más grande de Portugal, que cubre aproximadamente 430,000 pies cuadrados, se está preparando para abrir otra fábrica al lado para fabricar bicicletas eléctricas. Recientemente presentó su propia marca de bicicletas eléctricas.

Pero RTE también abrirá otra fábrica el próximo año en Polonia, para abastecer a su principal cliente, el gigante minorista deportivo Decathlon, una empresa francesa con tiendas en todo el mundo.

Bruno Salgado, director ejecutivo de RTE y vástago de la familia propietaria de la empresa, dijo que el frenesí de las bicicletas creó oportunidades para que varios países aumenten la producción. Su fábrica en Portugal utiliza trabajadores y maquinaria automatizada para producir unas 5.500 bicicletas al día, pero produciría al menos 7.000 para satisfacer la demanda si pudiera recibir piezas más rápido, dijo. Una bicicleta puede tener más de 100 partes.

Europa enfrenta “grandes problemas de abastecimiento” que tardarán de dos a tres años en resolverse, lo que dejará a algunos clientes con largas esperas, dijo Salgado. Para algunas piezas, dijo, se garantiza que los pedidos de fábrica realizados ahora se entregarán solo a principios de 2023. Las existencias se han secado después de meses de cierres provocados por bloqueos, los envíos mundiales solo se están reanudando lentamente y se necesita tiempo para aumentar la producción en respuesta a aumento de la demanda de los ciclistas.

Aún así, tiene sentido invertir en una fábrica en Polonia, dijo, un país mejor situado para muchos mercados europeos y donde Decathlon tiene tiendas. “Creo que no podemos sentarnos y relajarnos solo porque Portugal ahora está fabricando muchas bicicletas”, dijo Salgado, “porque todos los demás países están aprendiendo y algunos también tienen un mejor posicionamiento geográfico”.

El ejemplo de Portugal está inspirando a otros en otros lugares. Arnold Kamler, presidente de Kent International, una empresa de bicicletas estadounidense, dijo en una entrevista telefónica que había descubierto en RTE “la mejor fábrica que he visto en toda mi vida”.

Kamler dijo que trató de replicar algunos de los procesos de fabricación ajustada que había visto en Portugal dentro de la fábrica de Kent en Carolina del Sur, pero que “todavía no hemos llegado allí”. (Estados Unidos es, hasta ahora, un mercado secundario para bicicletas y componentes portugueses, que representa alrededor de $ 1.2 millones en exportaciones en 2019).

En su necesidad de más empleados, los fabricantes de bicicletas de Portugal han podido volver a emplear a personas despedidas por otras industrias, incluidos ingenieros y trabajadores de la línea de montaje. RTE contrató a decenas de personas de una fábrica de componentes automotrices cercana que cerró. En Polisport, Aráujo contrató a varios ingenieros de Philips, la empresa de electrónica holandesa, después de que trasladara parte de su producción a Asia desde Portugal. Polisport cuenta ahora con más de 650 empleados, frente a los 100 de hace una década.

En Carbon Team, algunos de los trabajadores procedían de una fábrica de alfombras cerrada cercana, parte de una industria textil que tradicionalmente era un pilar de la economía de Portugal. “Si alguien sabe tejer”, dijo Ozgunes, el gerente general, “ciertamente tiene las habilidades manuales necesarias para poner fibra de carbono en un molde”.

Uno de los ex tejedores de alfombras, Pureza Silva, de 50 años, llamó a la puerta de la fábrica de Carbon Team después de luchar durante dos años de desempleo. “Cuando hayas alcanzado mi edad”, dijo, “ciertamente no tendrás muchas oportunidades de encontrar un nuevo trabajo como este, y estoy disfrutando haciendo algo nuevo”.

Después de que Portugal se unió a la Unión Europea en 1986, recibió miles de millones en subsidios para ayudar a modernizar su economía. Pero también se vio más expuesta al libre comercio promovido por el bloque, que ayudó a los fabricantes asiáticos a inundar Europa con bicicletas y otros bienes que podían fabricar más baratos.

Pero en 1993, los legisladores en Bruselas introdujeron aranceles que ahora suben al 48,5 por ciento en las bicicletas chinas, dando a Portugal y otras naciones de la UE la oportunidad de desarrollar una industria propia. Las tarifas ahora también se han extendido a las bicicletas eléctricas.

La industria del ciclismo de Portugal depende de esos aranceles antidumping para mantener alejadas las bicicletas menos costosas, dijo Gil Nadais, secretario general de Abimota, la asociación portuguesa de bicicletas.

Sin protección arancelaria contra China, “el desempleo se dispararía aquí”, dijo.

Aún así, los ejecutivos portugueses insisten en que su centro de fabricación también se ha adaptado rápidamente a la creciente demanda de bicicletas de gama alta, incluidos los modelos híbridos y eléctricos. La innovación tecnológica también ha llegado a los fabricantes de componentes. Los marcos primero cambiaron de acero a aluminio más ligero, y ahora a fibra de carbono más cara. En el caso de las bicicletas eléctricas, los cuadros más ligeros amplían el rango de recorrido del motor.

“Esta ya no es solo una carrera para producir al precio más barato”, dijo Ozgunes, “sino también para adaptarse a un mercado que cambia rápidamente en el que la bicicleta ya no es como la que usaban nuestros abuelos”.

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