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Después de un breve campamento de entrenamiento y una temporada baja fuera de lugar, los Rangers y los Islanders comenzarán sus temporadas en la NHL jugando entre ellos el jueves por la noche, sin fanáticos, en el Madison Square Garden.

Los equipos ingresarán a este sprint abreviado de 56 juegos hacia los playoffs después de experiencias muy diferentes en las burbujas de verano en Canadá, que ayudaron a la liga a completar su temporada 2019-20.

Los isleños regresan al hielo con la confianza tallada por el éxito reciente. Ganaron tres series en la burbuja de Toronto antes de caer en seis juegos ante los eventuales campeones de la Copa Stanley, los Tampa Bay Lightning, en las finales de la Conferencia Este en Edmonton, Alberta.

“Se siente como si estuvieras retomando donde lo dejaste”, dijo Anders Lee, el capitán de los Islanders. “Definitivamente se siente como si pudiéramos continuar y continuar”.

Los Rangers tuvieron una breve estadía en la burbuja de Toronto: perdieron tres juegos consecutivos ante los Carolina Hurricanes en su serie de la ronda de clasificación de principios de agosto. Desde entonces, la organización se despidió de tres veteranos: el portero Henrik Lundqvist (compra), el defensa Marc Staal (canje a Detroit) y el alero Jesper Fast (fichaje por agente libre con Carolina).

Alexis Lafreniere, la primera selección general en 2020 y la selección de primera ronda de 2018 K’Andre Miller, un defensa de 6 pies 4 pulgadas que jugó las últimas dos temporadas en la Universidad de Wisconsin, se encuentran entre las incorporaciones.

“Me siento muy bien y obviamente con muchos nervios, pero creo que estoy muy emocionado, con muchas ganas de que llegue mañana y mi primer partido de la NHL”, dijo Lafreniere el miércoles. “He estado soñando durante mucho tiempo, así que seguro que será un momento muy especial”.

Para David Quinn, el entrenador de tercer año de los Rangers, el desafío será aprovechar el impulso que su equipo había mostrado antes de que el juego se detuviera en marzo debido a la pandemia. El equipo había encontrado un ritmo gracias a la destreza ofensiva de los delanteros Artemi Panarin (95 puntos líderes del equipo), Mika Zibanejad (41 goles, el mejor del equipo) y Chris Kreider, quien firmó una extensión de contrato de siete años el año pasado.

Zibanejad dijo el lunes que había dado positivo por coronavirus antes de que comenzara el campo de entrenamiento y que estaba mejorando.

Los Rangers esperan la incorporación de Lafreniere, de 19 años, quien acumuló 112 puntos para Rimouski Océanic de la Liga Mayor de Hockey Juvenil de Quebec la temporada pasada. Se unirá al núcleo joven existente del equipo, incluido Kaapo Kakko, la segunda selección general en 2019, el defensa Adam Fox. y el portero Igor Shesterkin, que tuvo marca de 10-2-0 la temporada pasada.

“Nos sentimos muy bien con nuestro grupo”, dijo el gerente general de los Rangers, Jeff Gorton. “Nuestro equipo iba en la dirección correcta. Muchos de nuestros jugadores jóvenes estaban mejorando. Creo que somos más profundos. Creo que hemos mejorado “.

Panarin, de 29 años, finalista del Hart Trophy después de su excelente temporada inaugural con los Rangers, dijo que estaba emocionado de tener a Lafreniere como nuevo compañero de equipo.

“Lo he estado observando en el hielo, obviamente veo mucha habilidad”, dijo Panarin. “Obviamente estamos muy felices de tenerlo. Mi consejo fue que ahora que juega a este nivel en el hockey masculino, se trata de estabilidad mental. Se trata de preparación. Tal vez ya no se trate de patinar vueltas, sino de trabajar realmente en tu parte mental del juego y tu psicología “.

Los Islanders, mientras tanto, tienen un equipo que se ha mantenido principalmente intacto desde que estuvo a dos juegos de la final en septiembre.

El defensa Johnny Boychuk se retiró debido a una lesión en el ojo y el delantero Derick Brassard y el portero Thomas Greiss se marcharon como agentes libres. Pero el máximo anotador del equipo, Mathew Barzal, firmó recientemente un contrato de tres años y 21 millones de dólares, y el portero novato Ilya Sorokin de Rusia se unirá a su veterano compatriota y mentor, Semyon Varlamov.

“Estoy muy feliz de trabajar con él aquí y aprender de él”, dijo Sorokin.

Al igual que el Shesterkin de los Rangers, Sorokin llega a América del Norte con una experiencia significativa en el KHL de Rusia. Agregó que estaba ansioso por aumentar su rivalidad con Rusia.

“Cuando vamos al hielo, no pensamos en la amistad, solo en el juego”, dijo Sorokin, una selección de tercera ronda de los Islanders en 2014.

Los Islanders cuentan con un núcleo que incluye a los delanteros veteranos Brock Nelson, Josh Bailey, Jordan Eberle y Jean-Gabriel Pageau, quienes le dieron a los Islanders una chispa de postemporada con ocho goles después de que lo adquirieron de Ottawa y firmaron una extensión de seis años.

Los problemas de salud con los que se enfrentó la liga la temporada pasada no han disminuido, pero las burbujas se han ido y los jugadores viajarán y regresarán a casa con sus familias mientras juegan en estadios casi vacíos.

“Cuando entramos en la burbuja, básicamente estábamos en el lugar más seguro del mundo”, dijo el entrenador de los Islanders, Barry Trotz. “Ahora estás poniendo esto en el mundo real un poco y tienes que ser más diligente. Tienes todos estos protocolos y no puedes desviarte mucho “.

Lee dijo que una diferencia clave sería la dinámica inusual de jugar sin fanáticos en Nassau Coliseum, un estadio conocido por sus ruidosas multitudes. El próximo otoño, los Islanders se mudarán a su nueva arena cerca de Belmont Park.

“Es una de esas cosas en las que es la norma”, dijo Lee. “Y será divertido ver cómo va eso en todos los demás edificios. Nuestra capacidad de adaptación, ya sea en la burbuja o ahora con lo que traerá la temporada, creo que es un buen augurio para que podamos empezar a trabajar “.

Los Rangers e Islanders tendrán ocho encuentros con rivales de división, incluidos los Philadelphia Flyers, los Pittsburgh Penguins y los Washington Capitals, haciendo que cada partido sea como un partido de playoffs.

Habrá muchos juegos consecutivos en el mismo lugar (los Rangers también recibirán a los Islanders el sábado por la noche). Los Islanders abren su calendario local el lunes en el Nassau Coliseum contra Boston.

“Esperamos que haya un nivel de intensidad que comenzará fuerte y se volverá aún más fuerte en los 56 juegos”, dijo Gary Bettman, comisionado de la NHL, en una conferencia de prensa esta semana. “Creemos que debería ser emocionante y competitivo. Y creo que habrá algunos equipos decepcionados que no podrán llegar a los playoffs porque la competencia será tan intensa ”.

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