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PORTLAND, Ore. – El camino, dijeron los ejecutivos del New York City Football Club ya en 2015, siempre se suponía que conduciría aquí, a los grandes momentos, a las finales, a los trofeos. Ese, dijeron, siempre fue el plan.

Aquellos que no han prestado mucha atención a la evolución de la plantilla del New York City FC en los últimos años puede que no hayan visto el plan con tanta claridad, por lo que podrían sorprenderse al examinar la plantilla del equipo respaldado por el Manchester City antes de la final de la Copa MLS. el sábado contra los Portland Timbers. Ya no hay Andrea Pirlos, Frank Lampards, David Villas en el equipo de NYCFC, el tipo de importaciones europeas audaces que alguna vez le dieron al equipo un destello de poder de estrella en sus primeros años de existencia.

En cambio, la carrera del equipo hacia su primer lugar en el juego de campeonato de la Major League Soccer de este año ha sido liderada por dos jugadores argentinos comparativamente desconocidos: Maxi Moralez, un mediocampista de 34 años que una vez ganó una Copa del Mundo juvenil junto a luces más brillantes como Sergio Agüero. y Ángel Di María, y el delantero Valentín Castellanos, máximo goleador de la MLS esta temporada. Ellos, y un elenco de apoyo de compañeros de equipo con mucho talento pero poco reconocimiento de nombre, han llevado a NYCFC al borde de su primer título.

Sin embargo, el cambio en la estrategia de la lista desde la temporada inaugural del equipo en 2015, una revisión que es paralela a la reciente transformación de la liga hacia el desarrollo de talentos jóvenes en lugar de importar estrellas establecidas, no fue el resultado de una iluminación repentina.

Fue, dijo el viernes un alto ejecutivo del equipo, el plan desde el principio.

“Estamos aquí a largo plazo”, dijo Ferran Soriano, director ejecutivo de City Football Group, cuya creciente red de clubes de fútbol en todo el mundo incluye no solo al Manchester City de la Premier League y NYCFC, sino también a otros nueve equipos en 11 países. . “Y el largo plazo no es de cinco años. No son las 10. Son las 50 “.

Que la versión de este año de NYCFC llegara a la final, entonces, representa menos un avance tan esperado para el grupo de propietarios del equipo y más un paso esperado en un camino largo y bien trazado.

“Estar en este club durante cinco años y comprender los estándares que tiene este club, para ponernos en posición de ganar la Copa MLS lo significa todo”, dijo el portero Sean Johnson.

Soriano dijo: “Estamos muy contentos de estar en la final, muy contentos. Es un símbolo de lo que hemos logrado. Pero en realidad, el trabajo ha sido constante año tras año ”.

Eso no siempre fue evidente en los resultados. A pesar de llegar a los playoffs en cinco de sus primeras seis temporadas, NYCFC ganó solo una ronda de playoffs en esos viajes. Ha ganado más partidos de postemporada en 2021 (tres) que en sus primeras seis temporadas combinadas (dos).

Soriano reconoció que los primeros equipos de NYCFC se vieron obstaculizados en el campo por sus construcciones más pesadas, que vieron a jugadores más baratos completar las listas junto con estrellas multimillonarias como Villa, Lampard y Pirlo. Eso condujo a decepciones regulares, ya que los éxitos de la temporada regular fueron seguidos con frecuencia por salidas rápidas de postemporada.

Pronto, sin embargo, los ejecutivos del equipo trabajaron dentro de la maraña de reglas de roster y salario de la MLS para hacer fichajes inteligentes como Moralez y para hacer que los recursos de City Football Group actuaran de manera más positiva y productiva.

Castellanos, de 23 años, por ejemplo, se unió cuando era un adolescente en 2018 cedido por el club uruguayo Torque, que también es propiedad de City Football Group, y luego firmó un contrato permanente para quedarse en Nueva York. Para Castellanos, el movimiento representó un paso en la escalera de CFG: una clasificación real de ligas que el grupo creó utilizando datos y análisis. (La Premier League está en la cima, dijo Soriano, con la MLS en algún lugar en el medio, “un poco más alto que Japón”).

El sistema de clubes vinculados no está exento de conflictos. El gerente de Castellanos en Torque se resistió a la transferencia, dijo Soriano, y el equipo uruguayo luchó después de su partida, un destino que también podría llegar a NYCFC, si la propiedad decide que es hora de que su nueva estrella siga adelante.

Pero el sistema también requiere paciencia por parte de una base de fanáticos que no siempre ha entendido la necesidad de jugadores populares y vitales como Jack Harrison, ahora en Leeds United; Yangel Herrera, que se fue de Nueva York a La Liga en España; y otros para pasar a un nivel de desarrollo más alto que MLS

“Este es un juego largo para el City Football Group”, dijo el comisionado de la MLS, Don Garber. “Están pensando en su inversión en Major League Soccer durante un período de tiempo generacional”.

Al principio, eso significaba gastar en poder de las estrellas que podrían atraer la atención hacia el club más nuevo de propiedad de la ciudad. Pero también significó inversiones en una academia que ayudó a preparar a estrellas como Gio Reyna y Joe Scally, y en la creencia de que una constante rotación de talentos producirá un roster más talentoso año tras año.

“La forma en que medimos el trabajo que hacemos todos los días es lo que hacemos en la temporada regular”, dijo Soriano. “Esa es una buena medida de lo que hacemos. Luego vamos a los playoffs y quizás puedas tener suerte. Pero si vas a los playoffs con regularidad, algún día ganarás ”.

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