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BOSTON — Fue una tarde anodina el verano pasado en un pequeño gimnasio en el sur de California, con varios jugadores de la NBA en bicicleta para entrenamientos fuera de temporada.

Pero cuando Ryan Razooky, un entrenador de baloncesto de 26 años, entabló una conversación con el guardia de los Boston Celtics, Marcus Smart, inmediatamente sintió que algo inusual estaba sucediendo. Cuando Smart comenzó un monólogo extemporáneo sobre el arte de la defensa con el balón, Razooky le hizo un gesto a su pasante, Ryan Arevalo, para que tomara su cámara de video portátil y grabara todo lo que Smart estaba compartiendo.

El resultado fue un video de 18 minutos que desde entonces ha sido visto en YouTube más de 540,000 veces, una ventana a la mentalidad de un defensor de élite que ilustra el arduo trabajo que implica prevenir a goleadores de alto octanaje como Stephen Curry y Damian Lillard. de hacer lo que quieren hacer, que es poner la pelota en la canasta desde casi todos los ángulos imaginables.

“Es difícil”, dijo Smart en una entrevista reciente. “Es difícil sentarse en una posición durante 24 segundos y proteger a algunos de los mejores jugadores de la liga”.

Ha sido una temporada difícil para los Celtics, que tenían marca de 18-21 después de desperdiciar una ventaja de 25 puntos contra los Knicks el jueves. Pero Smart, una bola de demolición de 6 pies 3 pulgadas y 220 libras, nuevamente se ubica entre los líderes de la liga en robos, con un promedio de 1.9 por juego, el mejor de su carrera. Encontrar jugadores que puedan defender, y defender múltiples posiciones, rara vez ha tenido más demanda, ya que los jugadores de todas las formas y tamaños continúan expandiendo sus habilidades ofensivas.

Considere la evolución del juego desde que Smart ingresó a la liga en la temporada 2014-15, cuando los equipos promediaron 7.8 triples por juego mientras promediaban 100 puntos, según Basketball Reference. La temporada pasada, los equipos promediaron 12,7 triples y 112,1 puntos por partido, aumentos notables que ayudaron a impulsar a la liga a enmendar algunas reglas antes del comienzo de esta temporada que tenían como objetivo reducir las ventajas para los jugadores ofensivos. ¿No más lanzarse hacia adelante en los intentos de tiro para crear contacto y cometer faltas? Smart dijo que estaba totalmente de acuerdo. Pero todavía hay desafíos nocturnos.

“Es un trabajo ingrato”, dijo Razooky. “Es como ser un liniero ofensivo”.

Hay algo así como una sociedad de admiración mutua para los defensores de la NBA. Smart, por ejemplo, elogió a Jrue Holiday de los Bucks y Matisse Thybulle de los 76ers, quien tiene capacidades únicas como defensor perimetral.

“Está bloqueando tiros de 3 puntos, que es algo que no estoy haciendo”, dijo Smart.

Sin embargo, Smart ha sido conocido durante mucho tiempo por su propia destreza defensiva. En Marcus High School, que está en las afueras de Dallas, su entrenador, Kenny Boren, reconoció los extraños instintos de Smart para el balón y lo hizo proteger al peor jugador del equipo contrario para que pudiera deambular por la cancha como un seguro libre, recibiendo pases y cargando. como defensor de ayuda. Era una filosofía poco ortodoxa. El equipo ganó campeonatos estatales consecutivos.

“Tenía un pase libre en la defensa para hacer lo que quisiera”, dijo Boren, quien ahora entrena en la Escuela Secundaria Boswell en Fort Worth, y ayuda a administrar los campamentos juveniles de Smart. “Pero podías confiar en él para hacer la jugada correcta”.

Razooky nunca había conocido a Smart hasta ese día del verano pasado cuando Razooky se le acercó después de su entrenamiento.

“Estaba bromeando con algunos de los entrenadores que nos estaban ayudando”, dijo Smart, “y me preguntaban sobre la defensa y cómo puedo proteger a ciertos muchachos y si tenía algún consejo”.

Smart, de hecho, tenía consejos. Era como preguntarle a Neil deGrasse Tyson sobre el sistema solar. Y durante 40 minutos, Smart fue una manguera de bomberos de perspicacia, defendiendo temas que le eran queridos.

Demostró cómo lanza para robar cuando el regate de un jugador contrario está en descenso. Hizo hincapié en la importancia de la rapidez lateral, citando las caderas rápidas que desarrolló como esquinero de fútbol mientras crecía en Texas. Ofreció consejos sobre cómo luchar a través de las pantallas (agarrar el tobillo del bloqueador y abrirse paso) y cómo asegurarse de que los oponentes estén menos inclinados a colocarlas en primer lugar (hacer un contacto fuerte).

“Te voy a pegar una buena vez”, dijo Smart en el video. “El árbitro lo va a llamar o no. Pero apuesto a que no pondrás pantallas.

No es que Smart haya sido inmune a las exigencias físicas de su trabajo: en 2019, se desgarró un músculo abdominal inferior después de chocar con Nikola Vucevic del Orlando Magic.

“Tus caderas reciben una paliza”, dijo Smart en una entrevista. Solía ​​usar acolchado cuando era más joven, “pero ahora, el sudor se pone demasiado pesado y me pesa”.

También destacó el desafío de defender tiros en salto, el tipo de movimiento ofensivo que James Harden de los Nets y Luka Doncic de los Mavericks han trabajado para perfeccionar. Smart mencionó cómo había estudiado el arte marcial Muay Thai para mejorar su equilibrio y su fuerza central, y cómo se mantiene sobre las puntas de los pies “como un boxeador” para evitar que los regates cruzados lo influyan.

Smart dijo que le tomó alrededor de un año completo desarrollar el juego de piernas necesario para defender a esos saltadores.

“Suena extraño, pero como defensor, tienes que salir y practicar las cosas que estás tratando de hacer, y yo hago eso constantemente”, dijo. “Les digo a mis amigos en los entrenamientos: ‘Muy bien, esto es lo que quiero que hagas con la pelota, y quiero que intentes vencerme porque tengo algo que quiero probar’”.

El giro, dijo Smart, es que de alguna manera no se dio cuenta de que Arévalo, el pasante, lo filmaba. (“Se podía ver su pasión”, dijo Razooky.) Por lo general, Smart no quiere que sus secretos comerciales se hagan públicos. Nunca ha entendido por qué tantos jugadores de la NBA comparten sus entrenamientos fuera de temporada en las redes sociales, porque sabe que los jugadores rivales, como él, están extrayendo esos videos en busca de información.

“Si quieres mostrarme en qué estás trabajando para que pueda prepararme, está bien para mí”, dijo Smart.

Pero al mismo tiempo, disfruta mucho hablando de defensa. Y finalmente accedió a dejar que Razooky publicara el video.

“Cuando eres bueno en lo que haces, no importa quién sepa”, dijo Smart. “Todavía tienen que salir y competir”.

Razooky terminó editando los 40 minutos completos a unos 18. El corte de un futuro director podría incluir algunas instrucciones de alto nivel, como Smart encerado poético en un movimiento de giro que a veces usa en defensa.

“Es algo que claramente puede hacer”, dijo Razooky. “Pero no estoy seguro de que sea algo que necesariamente queramos enseñar a otros jugadores”.

Smart estaba a la altura de sus trucos familiares de hawking de pelota contra los San Antonio Spurs el miércoles. En el primer cuarto, eso significó desviar un pase de entrada que estaba destinado a Jock Landale, un centro de 6 pies 11 pulgadas a quien Smart estaba al frente en la pintura. Más tarde, Smart logró dos robos más en los minutos finales del juego: primero, cuando se quitó el balón después de que los Spurs atraparon un rebote defensivo, y luego cuando robó un pase de entrada. Típico de su temporada, los Celtics aún perdieron por 2.

Un par de semanas antes de que Razooky subiera el video en agosto, compartió una vista previa de 15 segundos en las redes sociales. Llamó la atención de Davion Mitchell, un armador con mentalidad defensiva que había sido reclutado por los Sacramento Kings. Mitchell, dijo Razooky, estaba ansioso por aprender más antes del comienzo de su primera temporada en la NBA: ¿Podría tener una copia de todo?

Ahora, todos tienen acceso. Smart sabe que la audiencia presumiblemente ha incluido fanáticos, entrenadores, jugadores jóvenes e incluso algunos de los jugadores que tiene que defender.

“Estoy seguro de que muchos de esos muchachos están viendo ese video y tratando de averiguar, ‘OK, cuando él hace eso, ¿cómo puedo crear algo más para solucionarlo?’”, dijo. “Y mientras ellos piensan en todas esas cosas, yo pienso en lo que puedo modificar para contrarrestar su contraataque. Es una partida de ajedrez “.

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