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Los estallidos rápidos y resonantes suenan en los oídos de Michael Marshall cuando escucha un partido de tenis del Abierto de Australia, seguidos de cerca por tintineos agudos y graves. Tres pitidos a la izquierda indican que la pelota aterrizó cerca de la línea; un tintineo de tono bajo significa que el jugador lo devolvió con un golpe de revés.

Sin contexto, estos ruidos pueden sonar como efectos de sonido de arcade o alguna nueva versión del código Morse, pero cada uno es un mensaje destinado a ayudar a las personas ciegas o con visión limitada a seguir el juego. Una nueva tecnología, llamada Action Audio, se está probando a gran escala por primera vez en el Abierto de Australia de este año, donde cada partido en el Rod Laver Arena está disponible en una transmisión en vivo con esta función de accesibilidad.

Marshall, de 35 años, de Melbourne, es un ávido fanático del tenis que escucha el torneo en la radio todos los años. Dijo que Action Audio había agregado una capa a su experiencia, permitiéndole rastrear más claramente la pelota durante un punto.

“Todo es como, oh, sí, esta es la última pieza que me falta”, dijo Marshall. Más tarde agregó: “Te da esas señales que nunca antes habías tenido”.

Él y otros fanáticos ciegos de los deportes a menudo escuchan descripciones de juegos por radio en lugar de verlos en la televisión. Pero con saques que vuelan a más de 100 millas por hora y golpes de fondo que normalmente superan los 80, incluso el locutor de radio más descriptivo no puede hablar lo suficientemente rápido como para captar todos los matices de la acción en una cancha de tenis. Detalles como qué tan cerca cayó la pelota de una línea, qué tan rápido viajó y en qué dirección se movió no siempre se describen, según Machar Reid, director de innovación de Tennis Australia.

“Puede que lo hagan de una sola vez, pero es difícil hacerlo en cada una de las tomas del mitin”, dijo sobre los locutores de radio.

Tennis Australia se asoció con la Universidad de Monash en Melbourne, Australia, y la agencia de comunicación y diseño digital AKQA para desarrollar Action Audio en 2019. Reid dijo que el tenis era el deporte ideal para comenzar debido a su tecnología de seguimiento de pelota existente. Por lo general, una cancha de tenis completamente equipada tiene 10 o 12 cámaras que recopilan datos alrededor de 50 veces por segundo. Esos datos generalmente se usan para hacer llamadas rápidas sobre si un tiro acertó o no.

La tecnología de Action Audio convierte los datos en sonido 3-D, un proceso que toma menos de un segundo, lo que permite que se transmita junto con comentarios de radio en vivo.

Los sonidos incluyen uno, dos o tres pitidos para indicar qué tan cerca está la pelota de la línea lateral o de la línea de fondo. Si la pelota está cerca de la línea, sonarán tres pitidos. Si la pelota cae más adentro de la línea, suenan dos pitidos. Un pitido significa que la pelota fue golpeada hacia el centro de la cancha.

Los sonidos salen por el altavoz izquierdo si la pelota se jugó en ese lado de la cancha, y por el altavoz derecho si cayó en el derecho.

A medida que la pelota se mueve, tintinea y traquetea. El sonido es más fuerte cuando el jugador golpea la pelota y se desvanece gradualmente a medida que la pelota se desplaza. Los tintineos agudos indican un golpe de derecha, mientras que los tintineos graves indican un revés.

En el futuro, a Reid le encantaría integrar Action Audio en las transmisiones de televisión y desarrollarlo para otros deportes que usan sistemas de seguimiento óptico, como el béisbol, dijo.

Un desafío en el desarrollo de paisajes sonoros deportivos es determinar cuántas acciones se pueden capturar y traducir a sonido antes de que el audio se vuelva abrumador o distraiga, según Tim Devine, director ejecutivo de innovación de AKQA.

“¿Quieres saber dónde está la pelota o quieres seguir a un jugador?” preguntó.

Para resolverlo, AKQA y Tennis Australia se acercaron a los fanáticos para preguntarles qué les parecía más interesante sobre el tenis y luego encuestaron a personas ciegas para ver qué sonidos funcionaban mejor. Los desarrolladores intentaron usar sonidos que ya eran familiares para los usuarios, como el tintineo de la pelota de campana que se usa en el tenis para ciegos, dijo Reid.

Los desarrolladores también están recopilando comentarios de las personas que sintonizan la transmisión en vivo de Action Audio de este año, que ha atraído a oyentes de alrededor de 70 países.

Karl Belanger, analista de accesibilidad de la Federación Nacional de Ciegos de los Estados Unidos, se encuentra entre esos oyentes. Estaba escuchando la transmisión de audio proporcionada por Tennis Australia la semana pasada cuando escuchó un anuncio de Action Audio. Estaba emocionado de sintonizar, pero se frustró porque el diseño del sitio no era totalmente compatible con la tecnología de lectura de pantalla que usan las personas ciegas para descifrar las páginas web.

“Esa capa simplemente estropea toda la experiencia cuando tienes que pelear con el jugador para experimentarla”, dijo Belanger.

Los desarrolladores reconocieron que Action Audio era un trabajo en progreso y dijeron que AKQA y Tennis Australia trabajarían para hacer que el jugador fuera más accesible.

Para obtener todos los beneficios de Action Audio, los oyentes necesitan auriculares o parlantes que puedan separar los sonidos para los oídos izquierdo y derecho. Sin esto, dijo Belanger, el audio no es tan útil.

Belanger sugirió otras mejoras, como un sonido para cuando la pelota golpea la red, pero en general, dijo, el paisaje sonoro de audio estaba bien diseñado. Como aficionado a los deportes, ahora quiere que se utilice el mismo concepto para todos los deportes.

Para algunos fanáticos ciegos o con problemas de visión, Action Audio hace que sea más fácil disfrutar del juego con amigos y familiares. Kala Petronijevic, de 11 años, de Melbourne, es ciega del ojo derecho y tiene visión limitada del ojo izquierdo.

Kala ha estado jugando al tenis para ciegos desde que tenía 5 años. Es una gran fanática de este deporte, pero no siempre disfrutó viendo los partidos. Solía ​​tener que preguntar constantemente a su padre quién había golpeado la pelota y qué estaba pasando.

“Fue difícil seguir el juego”, dijo Kala. “Realmente no estaría interesado porque no sabría lo que estaba pasando. Pero con Action Audio, puedo seguir el juego al instante”.

Audio producido por Adrienne Hurst.

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