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Chas Sumner ha escuchado la pregunta del cuestionario en todas sus formas. Estaba el que preguntaba: “¿Qué club tiene una frontera internacional a lo largo de la línea media de su estadio?” O este: “¿Qué equipo de fútbol se cambia en un país pero juega en otro?”. O: “¿Dónde puedes sacar un córner en Inglaterra, pero marcar un gol en Gales?”

Sumner sabía que la respuesta a las tres era el Chester FC, un antiguo baluarte de las divisiones profesionales del fútbol inglés, pero que actualmente reside en su sexta división. Durante 30 años, Chester, el equipo del que sirvió como historiador oficial, había jugado en un estadio que se extendía a ambos lados de la línea en gran medida nominal que separaba Inglaterra de Gales.

No es que pareciera especialmente importante para nadie. La ubicación del estadio no era más que un reclamo menor de fama y algún que otro inconveniente: dos países a veces suponían papeleo para dos autoridades locales. Aparte de eso, dijo Sumner, “nadie sabía exactamente dónde estaba la frontera”.

Eso se mantuvo hasta el viernes pasado, cuando Chester FC descubrió de repente que estaba ocupando un territorio en disputa. Convocados a una reunión con los dos consejos locales, Flintshire, en Gales, y Cheshire West, en Inglaterra, y la policía de Gales del Norte, los ejecutivos de Chester recibieron una carta acusándolos de romper los protocolos de coronavirus de Gales.

Chester había jugado dos veces en casa durante el período de Año Nuevo, atrayendo multitudes de más de 2000 fanáticos. Eso estaba en línea con las reglas en Inglaterra, donde los legisladores no llegaron a imponer nuevas restricciones a las reuniones públicas incluso cuando la variante Omicron se había establecido, pero contravino las leyes en Gales, donde el gobierno introdujo regulaciones más estrictas el 26 de diciembre. que limitó las multitudes en eventos al aire libre a no más de 50 personas.

Chester no creía que esos cambios se aplicaran en su caso. “Es un club inglés que juega en un estadio que cubre tanto a Inglaterra como a Gales”, dijo Andrew Morris, presidente voluntario de Chester. “Jugamos en la liga inglesa, estamos registrados en la Asociación Inglesa de Fútbol, ​​el terreno en el que está construido el estadio es propiedad de un consejo inglés. Estamos sujetos al gobierno inglés y a la policía inglesa”.

El propio estadio, de hecho, fue diseñado para dejar muy claro ese estatus. “Normalmente, la grada principal de un estadio se construye de espaldas al sol”, dijo Mark Howell, exmiembro de la junta y todavía voluntario en el club. “En Chester, está justo en tus ojos, porque construyeron el estadio para asegurarse de que la puerta de entrada esté en Inglaterra”.

Para las autoridades galesas, eso no supuso ninguna diferencia. “El estadio del Chester Football Club está en Gales”, dijo la semana pasada un representante del gobierno. “Por lo tanto, se aplican las regulaciones galesas”.

En respuesta, Chester pospuso su partido programado para este fin de semana mientras buscaba asesoramiento legal sobre cómo salir del estancamiento.

No era la primera vez que los enfoques divergentes sobre la pandemia adoptados por las cuatro naciones que conforman el Reino Unido han provocado fronteras que durante mucho tiempo se habían visto como teóricas, incluso después de que Gales, Escocia e Irlanda del Norte establecieran sus propios parlamentos en 1999. para tomar una forma mucho más sólida, más concreta.

“La frontera nunca solía importar mucho”, dijo Howell, miembro de la junta de Chester. “El estadio se construyó antes de la devolución, por lo que nadie pensó en él. E incluso después, no fue algo en lo que nadie pensara. Había diferencias: las personas con códigos postales galeses podían obtener recetas gratuitas en el servicio de salud y las personas con códigos postales ingleses no, pero no era un problema”.

Resulta que incluso las preguntas de trivia sobre Chester estaban equivocadas. De hecho, la frontera no corre a lo largo de la línea media en el estadio Deva ni atraviesa el campo. Atraviesa el estacionamiento y atraviesa las oficinas del club.

Sin embargo, en los últimos dos años, las fronteras que unen Inglaterra, Gales y Escocia se han vuelto enormemente significativas. Los pueblos que los abarcan, a veces, han encontrado diferentes reglas para diferentes partes de sus poblaciones a medida que un país entra en confinamiento y otro sale. Los viajes entre las naciones constituyentes se han desalentado o prohibido de diversas formas, y la policía impide efectivamente la libertad de movimiento dentro de la propia Gran Bretaña.

También en el fútbol, ​​la fluidez que ha existido durante mucho tiempo entre las ligas inglesa y galesa ha presentado un problema. Los cuatro equipos galeses que juegan en el sistema de la liga inglesa (Cardiff City, Swansea City, Newport County y Wrexham) continúan jugando partidos en casa, pero la ley les impide hacerlo frente a multitudes de más de 50. Los fanáticos son, sin embargo, se les permite asistir a sus partidos fuera de casa: se espera que Cardiff, por ejemplo, llegue con varios miles de seguidores cuando juegue un partido de la Copa FA en Liverpool el próximo mes.

The New Saints, un equipo con sede en la ciudad de Oswestry, a unas pocas millas dentro de la frontera inglesa, pero que compite en la Premier League galesa, al mismo tiempo ha estado sujeto a restricciones galesas. “Legalmente podríamos jugar”, dijo Ian Williams, director de operaciones del club. “Pero estamos afiliados a la Asociación de Fútbol de Gales, por lo que elegimos alinearnos con todos los demás clubes de nuestra liga”.

Sin embargo, el caso de Chester es quizás el más complejo. No ha habido señales, hasta el momento, de que el gobierno de Gales vaya a cambiar su postura, dijo Morris. “Insisten en que caigamos bajo la ley galesa”, dijo.

Gales ha ofrecido pagos a Chester para compensar la pérdida de venta de entradas, pero se le ha informado al club que aceptarlos podría poner en peligro su registro con la FA inglesa. poner fin al estancamiento. Pero admitió que si permanecen en su lugar por otro mes, podría “llevar al club al límite” hacia una crisis financiera.

Las consecuencias podrían incluso ir más allá de eso. Sumner dijo que le preocupa que “ahora se cuestione la forma en que se organiza el fútbol entre los dos países”.

“Es una pelea extraña de elegir”, dijo. “A nadie le importaba la frontera antes. Ahora bien, esto ha abierto una lata de gusanos y podría causar mucho daño”.

Morris también ha sido consciente de eso. Ha sentido, en ocasiones esta semana, como si “el Reino Unido pudiera comenzar a desmoronarse porque no se pudo llevar a cabo un partido de fútbol de sexta división”. En conversaciones con las autoridades locales, ha planteado la idea de mover la frontera para que abarque todo el estadio, acabando con la curiosidad geográfica de Chester.

“Eso no está sobre la mesa”, reconoció. “Entiendo porque. La frontera atraviesa pueblos y campos hasta el final. No quieren verse atraídos por el comercio de caballos”.

Tiene más esperanzas de que se pueda encontrar un acuerdo con el gobierno galés, uno que cristalice el estatus de Chester como un equipo inglés que casualmente tiene parte de su “huella de estadio” en Gales. Podría costarle a Chester su fama, pero sería la solución sensata. El club que ha existido felizmente tanto en Inglaterra como en Gales ahora siente que no tiene más remedio que elegir uno u otro.

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