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Durante gran parte de la paliza de los Knicks a los Dallas Mavericks, Julius Randle fue un problema, en la jerga del baloncesto.

Se abri贸 camino hacia la canasta el mi茅rcoles, como cuando absorbi贸 el contacto de tres defensores para terminar una bandeja en la primera mitad. Empuj贸 la pelota por el suelo. Encontr贸 h谩bilmente tiradores abiertos (ocho asistencias). Se comprometi贸 a la defensiva. Atrap贸 12 rebotes. Los Knicks terminaron el juego superando a Dallas por 29 puntos cuando Randle estaba en la cancha.

Hubo un agujero: Randle dispar贸 un p茅simo 6 de 17. No import贸 mucho en la victoria 108-85 contra Dallas, pero ha sido parte de una tendencia de mala ofensiva del jugador mejor pagado de los Knicks durante toda la temporada.

Durante la mayor parte de la temporada, Randle, de 27 a帽os, ha sido un problema para los Knicks, no un problema para otros equipos. Despu茅s de firmar una extensi贸n a largo plazo con los Knicks durante el verano, est谩 teniendo una de las peores temporadas de su carrera. Es una raz贸n clave por la que los Knicks est谩n solo en .500, cuando se esperaba que aprovecharan la sorprendente racha del a帽o pasado hacia los playoffs. Y podr铆a significar problemas a largo plazo para los Knicks, que han comprometido una parte significativa de su tope salarial con Randle durante al menos tres temporadas m谩s.

Randle promedia 19 puntos por juego, su nivel m谩s bajo desde la temporada 2017-18. Su porcentaje de tiros de campo, 41.4 por ciento, es el m谩s bajo de su carrera. Sus asistencias (4,9 por partido) son inferiores a las de la temporada pasada (6,0 por partido) y est谩 promediando un r茅cord personal en p茅rdidas de bal贸n (3,5 por partido). M煤ltiples jugadores clave de los Knicks, incluidos Mitchell Robinson y Alec Burks, se han desempe帽ado mejor sin Randle en el juego. El mes pasado, Randle dijo que ten铆a que 鈥渟er mejor鈥 y que 鈥渁sum铆a la responsabilidad por m铆 mismo鈥.

Su movimiento favorito, el tiro en salto con paso atr谩s, no ha sido confiable, lo que ha hecho que sea m谩s f谩cil para los defensores acorralarlo o forzarlo a realizar m谩s ataques fuera de control.

Los problemas de Randle llegaron a un punto cr铆tico la semana pasada cuando hizo un gesto con el pulgar hacia abajo hacia los fan谩ticos de los Knicks durante un partido contra los Boston Celtics. Luego, dijo a los periodistas, usando una blasfemia, que significaba que la multitud se callara. Se disculp贸 en una publicaci贸n de Instagram. La NBA lo mult贸 con $ 25,000 por “uso atroz de lenguaje profano durante entrevistas con los medios”. Cuando se le pregunt贸 sobre la multa y el gesto despu茅s de la pr谩ctica del martes, Randle fue brusco y dijo que “ya lo hab铆a abordado”. Eso ocurri贸 un d铆a despu茅s de su actuaci贸n de 2 puntos contra los San Antonio Spurs.

Cuando se le pregunt贸 si el equipo necesitaba hacer m谩s para involucrarlo, Randle fue igualmente breve: “Estoy feliz de que obtuvi茅ramos una victoria ayer”.

La racha de juego decepcionante de Randle comenz贸 en la serie de playoffs de primera ronda de la temporada pasada contra los Atlanta Hawks, un equipo que hab铆a dominado durante la temporada regular pero que no pudo resolver en la postemporada. A煤n as铆, sus luchas esta temporada han sido confusas. No hay indicios de que su acondicionamiento est茅 mal o que las lesiones est茅n jugando un papel.

El entrenador de los Knicks, Tom Thibodeau, dijo el mi茅rcoles que Randle se ha mantenido estable, a pesar de la ca铆da en sus n煤meros.

鈥淛ulius es un profesional. Ha navegado por los altibajos de esta liga durante mucho tiempo鈥, dijo Thibodeau. 鈥溍塴 sabe cu谩l es su posici贸n en esta liga y sabe lo que tiene que hacer y no hay cambios en su enfoque en la pr谩ctica鈥.

A menudo, la causa de los problemas de un jugador se puede identificar f谩cilmente. Tal vez los compa帽eros de equipo de un jugador estrella no est谩n acertando sus tiros en salto o no los est谩n tomando lo suficiente, lo que est谩 obligando al jugador a enfrentar m谩s equipos dobles y realizar tiros m谩s duros. Los Knicks enfrentaron este problema el a帽o pasado, con Randle como el jugador estrella, aunque jug贸 bien y lleg贸 al equipo All-Star. Pero esta temporada, tiene m谩s disparos a su alrededor, con nuevas incorporaciones como Evan Fournier, y en su mayor铆a puede obtener la misma apariencia que antes. Simplemente no se caen.

Randle sigue siendo un jugador impactante incluso cuando no est谩 anotando, dijo Thibodeau despu茅s de la pr谩ctica del martes, debido a la atenci贸n defensiva que atrae.

鈥淐uando saca el bal贸n contra la sobrecarga鈥, dijo Thibodeau, refiri茅ndose a los equipos dobles que enfrenta Randle, 鈥渟er谩 el segundo o tercer pase el que nos dar谩 el tiro鈥.

De hecho, algunos de los peores n煤meros de Randle son cuando un defensor no est谩 cerca de 茅l. Est谩 lanzando solo un 26.6 por ciento en tiros cuando un defensor est谩 al menos a seis pies de distancia de 茅l, seg煤n los n煤meros de seguimiento de la NBA. Ese n煤mero fue del 44,4 por ciento el a帽o pasado con aproximadamente la misma cantidad de tiros por juego. Cuando un defensor est谩 a cuatro o seis pies de distancia de 茅l, todav铆a considerado abierto, Randle est谩 disparando al 41,1 por ciento, por debajo del 45,1 por ciento del a帽o pasado. Los tiros abiertos representan m谩s de la mitad de los intentos de gol de campo de Randle.

Eso le da algo a los fan谩ticos de los Knicks con el vaso medio lleno y medio vac铆o. Si eres optimista, asumes que fallar tantos tiros abiertos es una casualidad para Randle, que no hay forma de que un All-Star de la NBA contin煤e disparando menos del 27 por ciento cuando est谩 abierto, que es solo cuesti贸n de cu谩ndo, no si, sale de la mala racha de disparos. Un cient铆fico podr铆a considerar la temporada pasada como un grupo de control: si Randle est谩 recibiendo los mismos tiros que el a帽o pasado con mejores tiradores a su alrededor, seguramente sus estad铆sticas mejorar谩n. Despu茅s de todo, todav铆a est谩 reboteando a un alto nivel (10.2 por juego) y el resto de sus n煤meros est谩n m谩s o menos donde deben estar.

Y como dijo Thibodeau, “Vas a obtener un gran esfuerzo de Julius todos los d铆as”.

Si eres pesimista, las dificultades de tiro de Randle representan una regresi贸n a la media: el a帽o pasado fue una casualidad. Randle es un tirador de triples con un 33,6 por ciento de carrera que de alguna manera se convirti贸 en un tirador de 41,1 por ciento el a帽o pasado. Para la gente del vaso medio vac铆o, el pobre desempe帽o de esta temporada se alinea con las dificultades de Randle en su primer a帽o como Knick. Eso significa que en dos de sus tres a帽os en Nueva York, Randle no ha jugado bien, una se帽al preocupante dado que el equipo ha invertido en 茅l a largo plazo.

No hay una soluci贸n sist茅mica para Thibodeau. No hay un plan de juego que haga que los tiros de Randle dejen de rimming si est谩 abierto. Si Randle no es una amenaza de tiro, Thibodeau podr铆a trabajar m谩s a trav茅s de 茅l en el poste. Pero Randle ha tenido la costumbre de driblar hacia equipos dobles m谩s cerca de la canasta y forzar malos pases. Esto sucedi贸 la noche del mi茅rcoles contra Dallas, cuando tuvo cinco p茅rdidas de bal贸n. Cuando Randle no est谩 lanzando tiros en suspensi贸n, puede hacer que anotar sea m谩s dif铆cil para los Knicks porque su compa帽ero de equipo Robinson en la cancha delantera juega solo en el aro, lo que es en parte una acusaci贸n de la incapacidad de Robinson para expandir su rango.

El lado positivo es c贸mo los Knicks se dirigen a la segunda mitad de la temporada. Han ido 7-3 en sus 煤ltimos 10 juegos. Con marca de 21-21, tienen el mismo r茅cord que el a帽o pasado en este punto, antes de lograr una segunda mitad dominante. Pero es dif铆cil ver c贸mo los Knicks mantienen un ascenso en la clasificaci贸n sin que su mejor jugador produzca a un alto nivel. Mientras tanto, Thibodeau proyecta que el mejor enfoque para Randle es seguir como siempre.

鈥淛ulius es un apasionado de la ciudad, nuestros fan谩ticos, el juego, ganar. Y eso es todo lo que importa鈥, dijo Thibodeau, y agreg贸: 鈥淪igan avanzando鈥.

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