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BEAVER CREEK, Col. – Prácticamente en todas partes, además de los Alpes, las carreras de esquí tienden a pasar desapercibidas la mayor parte del tiempo.

Y luego, cada cuatro años, se acercan unos Juegos Olímpicos y, con el toque de un interruptor, los corredores de esquí capturan una vez más la imaginación de cualquiera que vislumbre la temeridad de alta velocidad que se desarrolla en Europa y América del Norte en la escapada invernal conocida. como el “circo blanco”. En una temporada olímpica, la perspectiva de los Juegos y la gloria y las riquezas que pueden brindar tiende a flotar sobre cada curva y lluvia de nieve. Cada resultado se convierte en un indicio de quién se está poniendo en forma y quién todavía tiene trabajo por hacer y lo que podría suceder a principios de febrero, cuando los ojos del mundo se fijen en este deporte enrarecido.

La mitad masculina de ese roadshow aterrizó en las Montañas Rocosas de Colorado este fin de semana para la serie de carreras conocidas como Birds of Prey, que presenta la colección habitual de perros de velocidad que muchos científicos deportivos cuentan entre los mejores atletas de deportes de invierno. Están dispuestos a arrojarse por una capa de hielo de casi dos millas a más de 80 millas por hora sobre un par de palos compuestos de fibra de vidrio. Durante los primeros tres días de carrera, no hicieron nada para disipar esa idea, con Aleksander Aamodt Kilde de Noruega ganando dos de las tres primeras carreras para reafirmar su reclamo como el mejor de los mejores a pesar de que se rompió un ligamento de la rodilla en menos de un año. atrás.

Un descenso final está programado para el domingo por la tarde.

A pesar de su destreza, Kilde, el campeón general de 2019-20, es mejor conocido en estos lugares como el novio de Mikaela Shiffrin, posiblemente la mejor esquiadora del mundo que tiene la oportunidad de sumar un montón de medallas en los Juegos Olímpicos de Beijing. Ella es una amada lugareña que hace de su hogar una ciudad más cerca de Vail, a solo unas crestas de distancia. Aunque Shiffrin luchó en su carrera de descenso en Lake Louise este fin de semana, ganó su 71ª carrera en la Copa del Mundo y la 46ª en slalom en Vermont el fin de semana pasado, y es una de las mayores estrellas del deporte.

“Ella es increíble”, dijo Kilde de su novia el sábado, después de destrozar el curso de descenso para ganar por dos tercios de segundo sobre Matthias Mayer de Austria y leer un mensaje de felicitación de Shiffrin. “Somos buenos el uno para el otro”.

¿Busca pistas antes de Beijing? Kilde y Shiffrin parecen preparados para ser la pareja dorada de los Juegos. NBC, la emisora ​​olímpica de Estados Unidos, ama a sus parejas doradas.

Que estas carreras estén sucediendo este fin de semana es algo así como un milagro. A pesar de algunas nevadas dispersas el mes pasado, el clima ha sido agradable en las montañas de Colorado últimamente, con noches y mañanas frías dando paso a tardes brillantes de 50 grados. Con la excepción de algunas pistas, las montañas son en su mayoría de tonos apagados de verde y marrón.

Los técnicos pasaron semanas soplando nieve artificial en el campo en una batalla furiosa para construir una base adecuada y obtener la aprobación de los inspectores de la federación internacional de esquí para seguir adelante. Fue un toque y listo hasta los últimos días, y cientos de trabajadores con picos y palas han trabajado largas jornadas para mantener la franja de nieve más estrecha de lo habitual para la carrera.

“No tanto terreno como estamos acostumbrados”, dijo Ryan Cochrane-Siegle, el esquiador de máxima velocidad de Estados Unidos, quien terminó sexto en la bajada del sábado, un resultado alentador para alguien cuya temporada anterior terminó con una brutal caída y un cuello roto.

Mientras que los Juegos de Beijing son el elefante a corto plazo en la colina de esquí, el cambio climático es el de largo plazo. Las carreras de esquí no pueden suceder sin temperaturas frías y nieve. Los inviernos más cortos exprimen cada vez más el comienzo y el final de la temporada de la Copa del Mundo y hacen que los entrenamientos de verano en los glaciares de gran altitud sean cada vez más precarios.

Jugar con el clima se convirtió en una estrategia esencial esta semana, con los mejores corredores compitiendo por comenzar temprano en el calendario antes de que el curso comenzara a fallar debido a una combinación de sol, temperaturas cálidas y bordes de esquí.

El esquí alpino en los Juegos Olímpicos de 2022 se llevará a cabo en el distrito de Yanqing, donde debería hacer mucho frío pero donde nieva poco y todos los corredores de esquí en escamas que crucen serán artificiales. Los esquiadores en realidad lo prefieren así, porque la nieve artificial proporciona el tipo de superficie dura, densamente compacta y consistente que les gusta y en la que se sienten más seguros.

Están menos entusiasmados con viajar a una montaña donde nunca han competido en un país anfitrión con un gobierno que se ha vuelto cada vez más autoritario. Ha habido llamamientos para boicotear los Juegos y quejas contra el Comité Olímpico Internacional por su aceptación del gobierno de China, más recientemente en medio de la reacción de Pekín a las acusaciones de agresión sexual hechas contra un líder del Partido Comunista por la estrella del tenis Peng Shuai.

“Es un gran problema, y ​​no tengo miedo de decirlo”, dijo Kjetil Jansrud de Noruega, el veterano de 36 años y cinco veces medallista olímpico, después de su puesto 14 el jueves. “Como atletas, estamos atrapados en el medio”.

Un día después, Jansrud tuvo otro problema con el que lidiar cuando se estrelló violentamente al salir de una de las curvas amplias del campo. Jansrud cayó fuera de los límites a casi 60 mph, sus esquís se estrellaron contra la red en un lado de la pendiente.

Los estadounidenses, que han sido mordidos por las serpientes en las últimas temporadas, han esquiado limpios hasta donde intentan volver al estándar que las ahora retiradas estrellas como Bode Miller y Ted Ligety establecieron en la gira de la Copa del Mundo durante los últimos 15 años. .

Travis Ganong, un californiano de 33 años que se rompió un ligamento importante de la rodilla hace unos años, registró el resultado más alentador, terminando tercero en la carrera Super-G del viernes.

“Necesitábamos eso”, dijo Steve Nyman, de 39 años, el estadista mayor del equipo, que está recuperando su propia serie de lesiones. “Si ves a un tipo allá arriba en el podio, nos enciende a todos”.

Los suizos y los austriacos, que generalmente gobiernan este deporte, no suelen necesitar mucho entusiasmo, pero han recibido su parte justa en los últimos días. Marco Odermatt de Suiza, un joven de 24 años de rápido crecimiento, ganó el jueves Super-G, se llevó el segundo viernes y parece probable que continúe con las tradiciones alpinas de su país.

Y si es un año olímpico, entonces es una apuesta segura que Meyer, uno de los esquiadores más pequeños de la gira, encontrará su forma única, esquiando en su posición característica como un U. Meyer al revés fue el olímpico cuesta abajo. campeón en 2014 y campeón de Super-G en 2018. Meyer terminó segundo en el super-G del jueves y estuvo sentado en el asiento del líder durante una buena media hora el sábado antes de que Kilde lo noqueara.

“Traje mi confianza de ayer”, dijo Kilde después de su segunda victoria consecutiva. “Un gran sentimiento”.

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