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Hace diez años, Steve Erzinger era un apoyador senior de tamaño insuficiente en 210 libras y uno de los capitanes del equipo de fútbol del Ejército. Sin embargo, cuando se dirigió a su último juego contra la Marina, pesaba apenas 190 libras.

Horas antes del inicio, Erzinger estaba en una mesa de entrenamiento en las entrañas de FedEx Field en Maryland, conectado a una vía intravenosa mientras los fluidos recorrían su cuerpo. Tenía gripe, pero la mayor parte de su pérdida de peso se produjo antes de la enfermedad.

No estaba solo entre los Caballeros Negros. Había visto a un jugador tras otro encogerse en el transcurso de la temporada 2011 mientras intentaban equilibrar el ser soldados, estudiantes y atletas. Las lesiones persistentes se volvieron crónicas, porque los cadetes aún tenían que atender sus deberes militares, ir a clase y a la biblioteca mientras participaban en su deporte.

No hubo descanso ni recuperación. Tampoco había forma de que Erzinger o cualquier otro de los jugadores magullados y maltratados en los vestuarios del Ejército o la Marina se perdieran (elija uno) el Juego de América, la Guerra Civil o el Juego de Honor.

El personal de servicio estadounidense de todo el mundo, los veteranos y los fieles del fútbol universitario observarán y celebrarán este espíritu cuando Army (8-3) se enfrente a Navy (3-8) el sábado para su enfrentamiento número 122, esta vez en el MetLife Stadium en East Rutherford, Nueva Jersey.

Pero en esta nueva era de nombre, imagen y semejanza de la NCAA, las academias de servicio son el hogar de los últimos verdaderos estudiantes-atletas de la División I, cuyo juego es en gran parte secundario a sus otras actividades. Debido a que el gobierno paga su matrícula, alojamiento y cuotas, los cadetes y guardiamarinas se consideran empleados y las leyes federales prohíben el uso de cargos públicos para beneficio privado.

“Soy parcial, pero las academias de servicio siempre han sido la piedra angular de lo que debería ser un estudiante-atleta”, dijo Erzinger. “Tenemos un plan de estudios obligatorio y deberes militares que no se pueden evitar. No me malinterpreten: los atletas de las escuelas con diferentes equilibrios entre el trabajo y la vida privada merecen su parte del dinero. La NCAA siempre ha sido un juego de dinero, pero nosotros no somos ellos “.

La NCAA, que enfrenta la presión de numerosos estados, cambió sus reglas este año para permitir que los atletas de sus tres divisiones busquen acuerdos externos, incluidos patrocinios y otras formas de ingresos. Aún así, la postura cambiante de la asociación ha subrayado una clara línea roja para los administradores deportivos universitarios: a diferencia de las academias de servicio, las universidades en general no quieren que los atletas sean considerados empleados.

En West Point, NY, donde pasé un año buscando un libro, los cadetes toman de 17 a 20 horas de clases de calidad Ivy League y participan en entrenamiento físico y táctico durante todo el año para mantener la disciplina que exige el ejército. No hay vacaciones de verano, ni muchas oportunidades para cambiar un curso al verano para aligerar la carga académica durante la temporada.

Beast Barracks, o entrenamiento básico, comienza a fines de junio antes de que los estudiantes de primer año comiencen las clases. Los estudiantes de último año se someten a un entrenamiento de liderazgo, que puede incluir misiones de combate simuladas y una escuela de guardabosques, y pueden llevar a los cadetes a lugares como Fort Benning, Georgia y Alemania.

Jugar al fútbol es a la vez lo más fácil, lo más divertido y lo menos importante que hacen en el transcurso de sus 47 meses como oficiales en entrenamiento.

En la era moderna, un puñado de ellos ha logrado carreras en el liniero ofensivo de los Baltimore Ravens de la NFL, Alejandro Villanueva, un dos veces Pro Bowler, jugó para el Ejército. El pargo largo de los New England Patriots, Joe Cardona, quien jugó para la Marina, ha ganado dos Super Bowls.

La gran mayoría termina sirviendo a su país por un mínimo de cinco años. Erzinger, por ejemplo, calificó como Ranger y se desplegó con ellos en Afganistán. Fue nombrado capitán como miembro de la 173ª Brigada Aerotransportada, sirviendo en Estonia, Lituania y Ucrania.

Dejó el Ejército en 2017, obtuvo un MBA en Rice University en Houston y es banquero de inversión en el sector energético allí. Está casado y tiene un hijo de 16 meses, Eli.

Otro de sus co-capitanes de fútbol, ​​el Capitán Andrew Rodríguez, comandó el Equipo de Combate de la 1ra Brigada Stryker de la 4ta División de Infantería, obtuvo una maestría en ingeniería mecánica y negocios en el Instituto de Tecnología de Massachusetts y enseña en West Point.

Entre la extensa cadena de texto de su equipo se encuentran Boinas Verdes y educadores, banqueros e ingenieros, propietarios de pequeñas empresas y desarrolladores inmobiliarios. El hilo estalla en esta época del año, con conversaciones sobre las lecciones aprendidas en West Point y la camaradería que se echa de menos.

“Lo que aprendí del fútbol y de West Point es cómo soportar la presión y descubrir qué funciona. Si todos respaldan una misión, lo logras ”, dijo Erzinger. “Tenía un sentido de propósito en el Ejército. Vas al mundo exterior y es más un deporte individual “.

También hay recuerdos de victorias, aunque muy pocos de ellos. Erzinger tuvo solo una temporada ganadora, en 2010, cuando los Caballeros Negros derrotaron a la Universidad Metodista del Sur en el Armed Forces Bowl.

Tampoco venció a Navy.

En su temporada senior, Erzinger salió de la mesa de entrenamiento y goteo intravenoso y lideró una defensa enjambre al borde de una victoria del Ejército. Los Caballeros Negros estaban abajo 27-21 en la yarda 25 de Guardiamarinas con un poco más de cuatro minutos restantes. Era cuarto y siete. Ellos no lo entendieron.

En ese momento, estaba devastado.

“Casi no funciona”, dijo, con los ojos enrojecidos. “Es algo con lo que tengo que vivir ahora”.

Una década después, no duele tanto. Planeaba hacer una barbacoa en su casa el sábado con alrededor de media docena de otros West Pointers, incluidos algunos compañeros de equipo, y sus familias.

“Quiero que ganemos”, dijo. “Pero principalmente quiero que sea competitivo y que ambos equipos salgan sanos. Sé de dónde vienen los jugadores de ambos equipos y hacia dónde se dirigen. Todos hicimos un compromiso y no me arrepiento del mío. Estoy seguro de que ellos tampoco lo harán “.

Joe Drape pasó un año entre los cadetes para un libro, “Los soldados primero: deber, honor, país y fútbol en West Point”.

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