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Amir Johnson se sinti贸 c谩lido, ya sea por la temperatura de la habitaci贸n o por la gravedad del momento. Se quit贸 la camisa.

Johnson se mantuvo nervioso durante toda la noche del draft de la NBA en 2005 mientras hora tras hora, selecci贸n por selecci贸n, pasaba de largo. En lugar de planificar el baile de graduaci贸n o tomar una decisi贸n final sobre su destino universitario, Johnson, a los 18 a帽os, estaba estudiando la pantalla de televisi贸n en la casa de su t铆a mientras su futuro profesional estaba en juego.

El draft de la NBA se redujo a un comercial a medida que se acercaba a su fin. Un ticker con los nombres de los reclutas aparec铆a continuamente en la parte inferior de la pantalla del televisor. Entonces alguien grit贸.

Los Detroit Pistons acababan de seleccionar a Johnson, de Westchester High School en Los 脕ngeles, con la quinta a la 煤ltima selecci贸n, la 56陋 en general.

La habitaci贸n, llena de familiares y amigos de Johnson, deton贸. “Ten铆amos cuernos y todo”, record贸 Johnson. Trat贸 de levantarse, pero se encontr贸 con la espalda pegada al pl谩stico que asfixiaba el sof谩 de su t铆a.

El viaje de Johnson hab铆a comenzado, su sue帽o se formul贸 en un avance r谩pido. Entonces, 驴y si los Pistons acababan de derrotar a los Lakers de su ciudad natal en el campeonato? Larry Brown, el entrenador de Detroit, estaba al tel茅fono dando la bienvenida a Johnson a Detroit. Solo unos meses antes, Johnson se hab铆a comprometido a jugar para la Universidad de Louisville, anhelando experimentar la vida universitaria fuera del sur de California.

Luego, Johnson se reuni贸 con sus compa帽eros en el McDonald’s All-American Game, una exhibici贸n exclusiva para los mejores jugadores de secundaria del pa铆s. Uno por uno, los mejores jugadores les confiaron a los dem谩s que planeaban faltar a la universidad para la NBA, siguiendo los pasos pioneros de Kevin Garnett, Kobe Bryant, LeBron James y Dwight Howard.

La NBA cerr贸 sus puertas a los jugadores de la escuela secundaria despu茅s de que Johnson, quien fue el 煤ltimo jugador de la escuela secundaria redactado antes de que entrara en vigencia una nueva regla de acuerdo de negociaci贸n colectiva que requer铆a que los jugadores elegibles para el draft tuvieran al menos 19 a帽os y al menos un a帽o fuera de la escuela secundaria. colegio.

鈥溌spero que est茅 en ‘Jeopardy!’ alg煤n d铆a 鈥, dijo Johnson, ahora de 34 a帽os, con una sonrisa.

El sol se est谩 poniendo en las carreras de los jugadores de preparaci贸n a profesional que revolucionaron y modernizaron la NBA. James, de 37 a帽os, sigue siendo el punto focal para los Lakers, donde se une a 茅l Howard, quien viene de la banca. Lou Williams de Atlanta es el 煤nico otro jugador activo de la NBA que se uni贸 a la liga desde la escuela secundaria antes de que cambiara la regla.

“Si est谩 listo y tuvo la oportunidad de convertirse en profesional, 驴por qu茅 no?” Johnson dijo.

Cuando una puerta se cierra, otra se abre, o algunas lo hacen.

A los mejores jugadores de baloncesto de la escuela secundaria de hoy se les presenta una variedad de destinos durante un a帽o sab谩tico en su camino hacia la riqueza y la fama de la NBA. Pueden optar por la ruta tradicional de la universidad con la esperanza de una carrera de torneo de la NCAA que mejore su estatus. Pueden jugar profesionalmente en el extranjero, como lo hizo LaMelo Ball antes de que los Charlotte Hornets lo seleccionaran en el 2020.

O, en un cambio reciente, pueden unirse a ligas profesionales nacionales como la Overtime Elite con sede en Atlanta o un equipo especializado como Ignite, un equipo de incubaci贸n de fen贸menos de la escuela secundaria en la G League de desarrollo de la NBA que est谩 pagando a algunos de los mejores jugadores tanto como $ 1 mill贸n durante dos temporadas. The Ignite tambi茅n tiene un pu帽ado de jugadores veteranos como Johnson, un buen complemento, en baloncesto y experiencia de vida, para las estrellas emergentes reci茅n salidas de la escuela secundaria.

鈥淟a NBA es un privilegio鈥, dijo Jason Hart, el entrenador de Ignite, quien jug贸 cuatro temporadas en Syracuse antes de saltar por la NBA. 鈥淣o es un derecho. Queremos que aprecien todos los d铆as mientras est谩s aqu铆 en este viaje, porque esto definitivamente no durar谩 para siempre “.

Los Ignite, en su segunda temporada, se completan con jugadores experimentados como Johnson, Pooh Jeter y CJ Miles, quien fue reclutado en la NBA despu茅s de la escuela secundaria con Johnson en 2005.

Los Ignite ofrecen a los adolescentes talentosos una introducci贸n al ritmo circadiano de la NBA sin que todo est茅 en juego, como podr铆a ser el caso cuando Johnson se uni贸 a la liga.

“Este equipo de la G League en realidad est谩 ayudando a que estos muchachos est茅n listos para jugar como profesionales primero, lo cual no ten铆amos”, dijo Johnson. 鈥淣os arrojaron al fuego, y ellos aprenden y luego se van, lo cual es genial. Pueden tener ese horario de la NBA en el que tienes que despertarte, viajar e ir a la pr谩ctica de tiro “.

Cuando Johnson se uni贸 a la NBA, los jugadores podr铆an encontrarse a merced del compromiso de una franquicia con el desarrollo, o su falta de este.

Los Chicago Bulls, por ejemplo, adquirieron a los grandes Tyson Chandler y Eddy Curry cuando terminaron la escuela secundaria en 2001, con la esperanza de que sacar铆an a la franquicia de su resaca posterior a Michael Jordan. Los Bulls ofrecieron tiempo de juego, pero poco desarrollo o direcci贸n para adquirir habilidades para la vida.

En Detroit, Johnson encontr贸 lo contrario. Se uni贸 a un equipo de campeones de 30 a帽os con familias y de jugadores de poste establecidos como Rasheed Wallace, Ben Wallace y Antonio McDyess.

Los Pistons, dijo Johnson, lo ayudaron a aprender habilidades para la vida ayud谩ndolo en la b煤squeda de apartamentos, ense帽谩ndole c贸mo administrar una cuenta bancaria y ayud谩ndolo a obtener su licencia de conducir.

Recibi贸 pocos minutos en la cancha, pero estaba dispuesto y listo para escuchar y trabajar, el esfuerzo individual se convirti贸 en el impulso de todo un equipo. Era una cualidad que Johnson hab铆a cultivado en su juventud cuando participaba en el atletismo, su amor original por los deportes.

Johnson tom贸 algunas clases en l铆nea en la Universidad de Michigan, pero principalmente consider贸 su tiempo en Detroit como su experiencia universitaria. Se ofreci贸 como voluntario para dejar la NBA por temporadas en la G League, entonces conocida como NBA Development League, o D League. Con los equipos de nivel inferior en Grand Rapids, Michigan, y Sioux Falls, SD, lleg贸 a conocer Texas Roadhouse y biscuits y pudo contar con un tiempo de juego constante.

Una s贸lida 茅tica de trabajo contribuy贸 a la productiva carrera de 14 a帽os de Johnson en la NBA en Detroit, Toronto, Boston y Filadelfia como una influencia confiable y estable.

Johnson se uni贸 al Ignite la temporada pasada con vacilantes aspiraciones de prolongar su carrera como jugador.

Johnson descubri贸 que los jugadores m谩s j贸venes lo buscaban con preguntas. Se sorprendi贸 de la facilidad con la que ten铆a las respuestas a su disposici贸n, como c贸mo manejar las obligaciones familiares, c贸mo establecer rutinas y c贸mo vestirse.

“Y si lo hace mal, va a decir, ‘No me lav茅 los dientes en sentido antihorario’ o algo as铆”, dijo Johnson. “Una rutina que mantenga su mente enfocada en la tarea es muy 煤til: saber lo que tiene que hacer por la ma帽ana para tomar impulso”.

Johnson estaba euf贸rico en la noche del draft de agosto cuando los equipos de la NBA seleccionaron a jugadores de Ignite como Jalen Green y Jonathan Kuminga.

Johnson siempre pens贸 que podr铆a ser un entrenador de desarrollo de jugadores si quisiera. Ahora se ve atra铆do por la estrategia detr谩s del juego, imaginando una segunda carrera como entrenador.

“Esa pasi贸n cuando era joven y ten铆a hambre de seguir aprendiendo, se inclina hacia la parte del entrenador”, dijo.

Johnson se ve f谩cilmente a los ojos de jugadores como Scoot Henderson, quien opt贸 por Ignite durante dos a帽os m谩s de escuela secundaria.

Siempre que Henderson comete un error en la cancha, se apresura a hablar con Johnson para que no vuelva a suceder.

“Simplemente se siente como un espejo”, dijo Henderson. 鈥溍塴 sabe por lo que estamos pasando en este momento. 脡l conoce nuestro proceso de pensamiento en todo “.

La mayor铆a de los jugadores est谩n acostumbrados a trabajar duro. Esa parte es f谩cil para cualquiera que se tome en serio el juego. El salto es m谩s un salto mental que cualquier otra cosa, y Johnson es la voz positiva en los o铆dos de los jugadores de Ignite, invit谩ndolos a continuar.

La entrada a la NBA ya no es una l铆nea recta para sus jugadores m谩s j贸venes.

Johnson ha completado el c铆rculo para hacer que la transici贸n sea lo m谩s f谩cil posible para los dem谩s.

“En realidad, est谩n en sinton铆a con lo que tengo que decir”, dijo Johnson. 鈥淓so cambi贸 mi forma de pensar sobre querer retribuir. Y cuando vi a esos muchachos ser reclutados el a帽o pasado, sent铆 que gan茅 un campeonato “.

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